Qu'est-ce que la virothérapie dans le traitement des cancers ?

Certains virus peuvent s’attaquer aux cellules cancéreuses, et les scientifiques le savent depuis plus d'un siècle. Ce n'est toutefois qu'au cours des dernières décennies que les progrès du génie génétique ont permis aux virus de devenir une thérapie anticancéreuse viable.

Certains virus peuvent s’attaquer aux cellules cancéreuses, et les scientifiques le savent depuis plus d'un siècle. Ce n'est toutefois qu'au cours des dernières décennies que les progrès du génie génétique ont permis aux virus de devenir une thérapie anticancéreuse viable. Aujourd'hui, des chercheurs du monde entier travaillent avec ces virus tueurs de cancer dans l'espoir de développer un traitement contre les cancers viral.

virotherapie

 

Les débuts de la virothérapie

Certains virus préfèrent attaquer les tissus cancéreux plutôt que les tissus sains, et la virothérapie oncolytique en profite. Les virus anticancéreux tuent non seulement les cellules tumorales, mais alertent également le système immunitaire de l'hôte de la présence d'un cancer.

Nos systèmes immunitaires ont évolué au cours des millénaires pour reconnaître très bien les agents pathogènes et certains chercheurs étudient les virus oncolytiques, ou virus qui infectent et tuent les cellules cancéreuses dans l’espoir de les utiliser dans le traitement du cancer du cerveau.

L'idée est tout simplement d’introduire une infection virale dans la tumeur pour alerter le système immunitaire.

Les scientifiques ont commencé à expérimenter ce type d'immunothérapie dès la fin des années 1850, mais au cours des 100 années qui ont suivi, ce domaine est devenu de plus en plus à la mode.

Au début des années 1900, un chirurgien nommé William Coley est devenu célèbre pour ses tentatives de lutte contre le cancer en exposant les patients à des extractions provenant de tissus infectés. Le cas d’un patient dont la tumeur maligne s'est résorbée en raison d'une infection bactérienne grave a encouragé Coley à poursuivre ses recherches. Il a commencé à infecter ses patients avec un mélange bactérien - le virus de l'érysipèle - et a plus tard développé un vaccin à partir de deux bactéries modifiées.

Les toxines de Coley, comme on appelait le vaccin, sont devenues un traitement populaire pour de nombreux types de cancer et ont agi en provoquant de la fièvre, des frissons et une inflammation chez le patient. De nombreuses études de cas appuient l'idée que les maladies infectieuses pourraient entraîner la rémission ou l'élimination complète du cancer, selon un article paru dans la revue Molecular Therapy. Mais avec l'essor de la radiothérapie, de la chimiothérapie et d'autres traitements immunosuppresseurs, les virothérapies émergentes comme les toxines de Coley ont perdu en popularité.

Une deuxième flambée de virothérapie

Le développement de systèmes de culture tissulaire et de modèles de cancer des rongeurs dans les années 1940 et 1950 a relancé la recherche en virothérapie. Les médecins ont infecté des centaines de patients atteints de cancer au cours d'essais cliniques, les exposant aux oreillons ou encore à l'hépatite. Le succès a varié considérablement d'un essai à l'autre. Les tumeurs de certains patients ont régressé de façon spectaculaire et leur vie s'est prolongée. D'autres ont combattu l'infection trop rapidement pour en récolter les bénéfices, tandis que d'autres patients sont sortis indemnes de tumeur, mais ont plus tard été victimes du virus lui-même plutôt que de leur cancer.

Avec l'aide du génie génétique moderne, les chercheurs s'efforcent maintenant de construire le meilleur virus oncolytique possible.

Obstacles à franchir

Le domaine de la virothérapie a beaucoup progressé au cours des dernières décennies, mais la recherche reste difficile.

Le défi consiste à choisir le bon virus, à décider comment l'armer et comment l'administrer. Certaines virothérapies peuvent être injectées directement dans la tumeur mais de nombreux cancers sont difficiles à atteindre à l'aide d'une aiguille, ou ils peuvent être disséminés dans tout le corps.

Les virus anticancéreux peuvent maintenant être conçus pour attaquer sélectivement les cellules cancéreuses, épargner les tissus normaux, réveiller le système immunitaire de l'hôte et inverser l'immunosuppression dans le micro-environnement tumoral. Mais la virothérapie n'est pas une cure en soi. La recherche suggère que les virothérapies viendront compléter la chimiothérapie, la radiothérapie ou l'immunothérapie.

L'avenir du traitement du cancer

En 2005, la China Food and Drug Administration a mis sur le marché la première virothérapie oncolytique. H101, commercialement connu sous le nom d'Oncorine. Ce virus génétiquement modifié qui attaque de préférence les cellules tumorales est utilisé pour traiter les cancers de la tête et du cou.

Les virus anticancéreux peuvent maintenant être fabriqués à partir de virus humains autrefois dangereux, comme la rougeole, ou de virus non pathogènes. Même certains virus spécifiques aux animaux ont été prélevés pour la virothérapie. Par exemple, McFadden vise à développer un virus appelé virus du myxome (MYXV), que l'on ne trouve que chez le lapin, à des fins thérapeutiques chez les humains.

Alors que des scientifiques sont à la recherche de puissants virus oncolytiques, le domaine de la virothérapie semble destiné à continuer à s'étendre.

Le Club est l'espace de libre expression des abonnés de Mediapart. Ses contenus n'engagent pas la rédaction.