Le bilinguisme comme thérapie naturelle pour les enfants autistes

Une équipe internationale dirigée par l'UNIGE démontre que les caractéristiques du bilinguisme permettent aux enfants autistes de compenser certains déficits fondamentaux : la théorie de l'esprit et les fonctions exécutives.

miragenews.com Traduction de "Bilingualism as a natural therapy for autistic children" 3 juin 2021

 © Durlemann © Durlemann

Affectant plus d'un enfant sur cent, le trouble du spectre autistique est l'un des troubles neurodéveloppementaux les plus fréquents. Il a un impact particulier sur l'interaction sociale, notamment les difficultés à comprendre les perspectives, les croyances, les désirs et les émotions des autres, ce que l'on appelle la "théorie de l'esprit". Les familles bilingues ayant un enfant autiste ont souvent tendance - et sont parfois encouragées - à renoncer à l'utilisation de l'une des langues parlées à la maison, afin de ne pas compliquer davantage le développement des capacités de communication de leur enfant. Un chercheur de l'Université de Genève (UNIGE, Suisse), en collaboration avec les Universités de Thessalie (Grèce) et de Cambridge (Grande-Bretagne), a montré que le bilinguisme permet aux enfants autistes de compenser partiellement les déficits en théorie de l'esprit et en fonctions exécutives, qui sont à l'origine de nombre de leurs difficultés. Ces résultats peuvent être lus dans la revue "Autism Research".

Diagnostiqué dans la petite enfance, le trouble du spectre de l'autisme a un impact particulier sur les capacités sociales et communicatives de l'enfant. "C'est un spectre, c'est pourquoi l'intensité des symptômes est très variable", explique Stéphanie Durrleman, chercheuse au Département de linguistique de la Faculté des lettres de l'UNIGE et coauteure de l'étude. "Mais le point commun des enfants autistes est qu'ils ont des difficultés à se mettre à la place de leur interlocuteur, à se concentrer sur le point de vue de ce dernier et donc à désengager leur attention de leur propre perspective." L'autisme affecte donc non seulement tout ce qui a trait à la théorie de l'esprit - la compréhension des croyances, des émotions, des intentions et des désirs d'autrui - mais aussi souvent les fonctions exécutives, dont les capacités attentionnelles.

Les avantages du bilinguisme pourraient-ils être appliqués aux enfants autistes ?

Des études sur le bilinguisme ont montré que les enfants sans autisme qui utilisent plusieurs langues ont des compétences accrues en matière de théorie de l'esprit et de fonctions exécutives par rapport aux enfants monolingues. "Le bilinguisme semble donc apporter des bénéfices précisément là où l'enfant autiste a des difficultés", explique Stéphanie Durrleman. "Nous nous sommes donc demandé si les enfants autistes bilingues parvenaient à atténuer les difficultés de leur trouble neurodéveloppemental en utilisant deux langues au quotidien."

Pour vérifier cette hypothèse, les chercheurs des universités de Genève, de Thessalie et de Cambridge ont suivi 103 enfants autistes âgés de 6 à 15 ans, dont 43 étaient bilingues. "Afin d'observer les effets réels du bilinguisme sur leurs compétences socio-communicatives, nous les avons regroupés en fonction de leur âge, de leur sexe et de l'intensité de leur trouble autistique", explique Eleni Peristeri, chercheuse à la Faculté de médecine de l'Université de Thessalie et coauteure de l'étude. Les participants ont ensuite effectué diverses tâches pour évaluer leur théorie de l'esprit et leurs compétences en matière de fonctions exécutives. Les bilingues se sont rapidement distingués en obtenant des scores plus élevés que leurs pairs monolingues. "Sur les tâches relatives à la théorie de l'esprit, c'est-à-dire leur capacité à comprendre le comportement d'une autre personne en se mettant à sa place, les enfants bilingues ont donné 76% de bonnes réponses, contre 57% pour les enfants monolingues", note le chercheur grec. Il en va de même pour les fonctions exécutives : le score des réponses correctes chez les bilingues est deux fois supérieur à celui des monolingues. Mais pourquoi ces différences sont-elles si nettes ?

"Le bilinguisme oblige l'enfant à travailler d'abord sur des compétences directement liées à la théorie de l'esprit, c'est-à-dire qu'il doit constamment se préoccuper des connaissances des autres : mon interlocuteur parle-t-il grec ou albanais ? Dans quelle langue dois-je lui parler ? Puis, dans un deuxième temps, l'enfant utilise ses fonctions exécutives en focalisant son attention sur une langue, tout en inhibant la seconde", explique Eleni Peristeri. Il s'agit d'une véritable gymnastique pour le cerveau, qui agit précisément sur les déficits liés aux troubles autistiques.

Encourager le bilinguisme au lieu de l'abandonner

"D'après nos évaluations, nous voyons clairement que le bilinguisme est très bénéfique pour les enfants atteints de troubles du spectre de l'autisme", s'enthousiasme Stéphanie Durrleman. Afin de certifier que le niveau socio-économique dans lequel les participants ont grandi n'a pas joué un rôle dans les résultats, celui-ci a également été enregistré et il s'est avéré que les enfants bilingues se trouvaient pour la plupart dans un environnement socio-économique plus faible que les monolingues. "Nous pouvons donc affirmer que des avantages en matière de théorie de l'esprit et de fonctions exécutives apparaissent chez les bilingues, même en cas de désavantage socio-économique", déclare le chercheur genevois.

Ces résultats sont importants pour la prise en charge des enfants diagnostiqués autistes. 

"En effet, comme ce trouble neurodéveloppemental affecte souvent l'acquisition du langage, les familles bilingues ont tendance à abandonner l'usage d'une des deux langues, afin de ne pas exacerber le processus d'apprentissage. Or, il est désormais clair que loin de mettre en difficulté les enfants autistes, le bilinguisme peut, au contraire, aider ces enfants à surmonter plusieurs aspects de leur trouble, servant en quelque sorte de thérapie naturelle", conclut Stéphanie Durrleman.

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Article Autism Research: The cognitive benefits of bilingualism in autism spectrum disorder: Is theory of mind boosted and by which underlying factors?

Eleni Peristeri, Eleni Baldimtsi, Margreet Vogelzang, Ianthi Maria Tsimpli, Stephanie Durrleman

19 mai 2021 https://doi.org/10.1002/aur.2542

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