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Billet de blog 25 oct. 2021

La recherche d'un lien entre l'autisme et les maladies neurodégénératives

Surreprésentation de la maladie de Parkinson et de formes de démences chez les adultes autistes, suivant des études, mais il n'y a pas de certitudes.

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spectrumnews.org Traduction de "The search for a link between autism and neurodegenerative conditions" par Giorgia Guglielmi / 28 septembre 2021

Irony © Luna TMG Instagram

Il y a environ cinq ans, lorsque ses jeunes frères jumeaux ont atteint la trentaine, Giacomo Vivanti a commencé à se demander comment ses deux frères, tous deux autistes, allaient se comporter à l'âge mûr et à la vieillesse. En particulier, il s'est demandé s'ils ne seraient pas enclins à développer des troubles neurologiques liés à l'âge.

Ses frères ne présentaient aucun signe de mauvaise santé ou de détérioration cognitive, mais M. Vivanti, professeur associé de détection et d'intervention précoces à l'A.J. Drexel Autism Institute de Philadelphie, en Pennsylvanie, savait que la littérature scientifique apportait peu de réponses claires.

"J'ai été assez choqué d'apprendre que nous avions une connaissance aussi limitée des résultats obtenus lorsque les enfants autistes deviennent adultes et qu'ils vieillissent", explique M. Vivanti.

Cela l'a incité à parcourir quatre années de données provenant de Medicaid, le plus grand programme de soins de santé des États-Unis, afin de déterminer l'incidence des troubles neurodégénératifs chez les personnes autistes âgées de 30 à 64 ans. Selon ses collègues et lui, le mois dernier, ce groupe a environ 2,5 fois plus de risques de recevoir un diagnostic de maladie d'Alzheimer précoce ou d'autres formes de démence que la population générale.

L'étude fait partie d'une poignée d'études qui ont révélé des taux de maladies neurodégénératives plus élevés que la moyenne chez les adultes autistes. Les estimations du risque de maladie de Parkinson chez les autistes vont de 15 à 20 %, contre environ 1 % dans la population générale. De même, la prévalence de la démence est inférieure à 1 % chez les personnes non autistes, mais d'environ 4 % chez les autistes. Aucune de ces études n'offre de preuves solides, mais leurs résultats sont suffisamment forts pour justifier des recherches plus approfondies, selon les chercheurs.

"Il y a suffisamment de données pour que nous nous penchions sur la question, mais nous n'avons pas encore de certitude", déclare Ruth Carper, professeur associé de psychologie à l'université d'État de San Diego, en Californie, qui étudie l'autisme depuis le début du développement jusqu'à l'âge adulte.

Établir la preuve d'un lien entre l'autisme et la neurodégénérescence pourrait prendre des décennies, mais en attendant, les travaux pourraient offrir un autre avantage : comprendre à quoi ressemble l'autisme chez les personnes âgées et comment les soutenir au mieux.

"Nous reconnaissons de plus en plus de personnes autistes dans les 60 et 70 ans", explique Sergio Starkstein, neurologue et professeur de psychiatrie à l'université d'Australie occidentale à Perth, "et il est crucial de savoir comment elles vieillissent."

Des diagnostics difficiles à établir 

Les études sur les adultes autistes âgés ne sont pas faciles à mener. D'une part, l'autisme est un diagnostic relativement nouveau : Gruyna Sukhareva l'a caractérisé pour la première fois en 1925 et Leo Kanner l'a décrit en 1943. Mais les critères de diagnostic de cette condition ont changé plusieurs fois depuis.

Les personnes diagnostiquées il y a 50 ans sont probablement différentes de celles diagnostiquées il y a 5 ans, explique Carper - un "effet de cohorte" qui peut rendre difficile l'extrapolation des résultats entre les générations. En outre, compte tenu de cette chronologie, de nombreuses personnes âgées autistes n'ont jamais été diagnostiquées, dit-elle. "Il pourrait y avoir plein de gens qui ont 70 ans et qui sont autistes, mais qui n'ont jamais reçu le diagnostic, donc nous ne pouvons pas les trouver."

Même lorsque les chercheurs parviennent à recruter des adultes autistes âgés, il est souvent difficile de leur diagnostiquer une affection neurodégénérative. De nombreuses personnes autistes ont déjà des problèmes moteurs semblables à ceux de la maladie de Parkinson, comme une démarche rigide ou des difficultés à coordonner les mouvements. De plus, il existe un chevauchement entre les traits de l'autisme et de la démence en termes de déficits cognitifs, notamment en ce qui concerne les fonctions exécutives telles que la planification et la résolution de problèmes, explique Vivanti.

À ce jour, il n'existe pas de lignes directrices cliniques sur la façon d'identifier la démence chez les adultes autistes à l'aide des tests cognitifs conçus pour les adultes non autistes, en particulier pour ceux qui sont peu verbaux, dit-il.

Les tentatives d'identification des enchevêtrements, des plaques et d'autres signes de neurodégénérescence chez les personnes autistes par le biais de l'imagerie cérébrale ne sont pas simples non plus. Le cerveau des personnes autistes peut sembler structurellement différent de celui des personnes non autistes dès le plus jeune âge, ce qui rend l'interprétation d'un scanner cérébral difficile, explique le Dr Starkstein.

Le Dr Starkstein s'est intéressé au chevauchement potentiel entre l'autisme et les maladies neurodégénératives après avoir observé que de nombreuses personnes qu'il voyait dans sa clinique de l'autisme présentaient des symptômes associés à la maladie de Parkinson. Il a mené une étude de suivi en 2015 et a constaté que ces traits touchaient 12 de ses 37 patients autistes âgés de plus de 39 ans.

Joseph Piven, professeur de psychiatrie à l'Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, a recruté 19 autres hommes autistes dans sa propre clinique pour la même étude et a constaté que trois d'entre eux présentaient des tremblements et d'autres symptômes moteurs liés à la maladie de Parkinson.

Certains de ces problèmes moteurs sont des effets secondaires courants des médicaments antipsychotiques, que prennent de nombreux adultes autistes, note Starkstein, mais même parmi les 20 personnes de la cohorte qui ne prenaient pas ces médicaments au moment de l'évaluation, 4 étaient atteintes de la maladie de Parkinson. "Cette proportion est bien plus élevée que celle à laquelle on pourrait s'attendre dans une population non autiste", précise le Dr Starkstein.

Des proportions élevées de traits semblables à ceux de la maladie de Parkinson sont apparues dans les déclarations recueillies auprès de 296 adultes autistes âgés aux Pays-Bas et de 209 aux États-Unis. Près de 20 % des personnes de la cohorte néerlandaise et plus de 30 % des personnes de la cohorte américaine ont décrit des raideurs, des tremblements, des mouvements lents et des difficultés à boutonner et à s'habiller, entre autres difficultés motrices.

Il est prématuré de conclure que les adultes autistes sont plus exposés à la maladie de Parkinson que les personnes non autistes sur la base de ces résultats, déclare l'investigatrice principale Hilde Geurts, professeur de neuropsychologie clinique à l'Université d'Amsterdam. Mais elle et ses collègues veulent confirmer ou infirmer ces résultats en testant les capacités motrices de tous les participants à l'étude par une évaluation neurologique approfondie, dit-elle.

Des résultats convergents 

Certains chercheurs se sont tournés vers de grands registres de santé pour recueillir des preuves. En 2015, une étude portant sur des milliers de dossiers médicaux de l'organisme de santé Kaiser Permanente a suggéré que la maladie de Parkinson est environ 30 fois plus fréquente chez les adultes autistes que dans la population générale. L'étude a également révélé que les adultes autistes sont environ quatre fois plus susceptibles de souffrir de démence que les témoins.

Les résultats concernant la démence sont conformes aux résultats obtenus par Vivanti à partir des registres : son équipe a constaté que la prévalence de la démence est d'environ 4 % chez les adultes autistes seulement, et de plus de 5 % chez ceux qui sont autistes et ont une déficience intellectuelle - ce qui est beaucoup plus élevé que la prévalence de la démence chez les personnes non autistes ou sans déficience intellectuelle, qui est inférieure à 1 %.

Piven met en garde contre le fait de se fier uniquement aux dossiers médicaux sans évaluer les personnes en personne. Dans le cadre de ses propres travaux, il a découvert que des personnes âgées dont le dossier médical contenait un diagnostic d'autisme étaient en fait atteintes de démence fronto-temporale, une maladie qui entraîne de graves difficultés sociales, que les cliniciens avaient confondues avec les difficultés sociales associées à l'autisme. Mais la convergence des résultats de plusieurs études de nature différente n'est pas une grande surprise, dit-il.

D'autres troubles du développement neurologique sont associés à des troubles neurodégénératifs, note Piven : les personnes atteintes du syndrome de délétion 22q11.2, une condition génétique liée à l'autisme, présentent un risque accru de maladie de Parkinson à apparition précoce, par exemple, et les personnes atteintes du syndrome de Down présentent des taux élevés de démence et de maladie d'Alzheimer.

On ignore pourquoi les personnes autistes présentent un risque plus élevé de développer des maladies neurodégénératives, mais certains chercheurs supposent que, comme pour d'autres troubles du développement neurologique, il existe un chevauchement génétique. Des messagers chimiques, dont la sérotonine et la dopamine, sont impliqués dans l'autisme et la maladie de Parkinson, et plusieurs gènes impliqués dans la croissance du cerveau sont apparus dans l'autisme et la démence. De plus, selon des analyses d'échantillons sanguins et de cerveaux post-mortem, les personnes autistes présentent des taux plus élevés de bêta-amyloïde, la protéine qui forme des plaques dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer, par rapport aux personnes non autistes.

Selon Vivanti, le risque accru de démence chez les personnes sur le spectre peut également être lié au mode de vie. La recherche montre que le fait de participer à des activités intellectuelles, éducatives et sociales peut protéger contre le déclin cognitif et la démence. "Il est possible - mais ce n'est qu'une spéculation - que les personnes autistes rencontrent souvent des obstacles pour accéder à ces opportunités", dit-il. À l'appui de cette idée, les adolescents autistes montrent une perte des capacités d'adaptation lorsqu'ils quittent l'école, selon une étude de 2020.

"Les personnes autistes prennent du retard en termes de compétences pratiques lorsqu'elles quittent un environnement structuré - ce n'est pas la même chose que la dégénérescence, mais c'est un fait bien documenté", explique Catherine Lord, professeure émérite de psychiatrie à l'Université de Californie, Los Angeles, et chercheuse principale de l'étude.

Depuis une trentaine d'années, Lord suit des dizaines de personnes autistes, en prenant des mesures comportementales et neurobiologiques de base à partir du moment où les participants atteignent la mi-trentaine. À l'avenir, les cliniciens devront suivre de telles cohortes pendant encore plus longtemps, dit-elle, et mettre au point de meilleurs outils pour diagnostiquer de manière fiable les détériorations motrices ou cognitives dans l'ensemble du spectre, y compris chez les personnes peu verbales ou présentant une déficience intellectuelle grave.

C'est la seule façon dont les chercheurs pourront un jour établir un lien définitif entre l'autisme et la neurodégénérescence, dit Mme Lord - "C'est tout simplement fou de devoir attendre 50 ans."

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