Sommeil des enfants autistes liés à des problèmes de régulation du comportement

Coût du sommeil perdu : Les enfants autistes sont sujets à des problèmes de sommeil persistants, qui peuvent altérer leur fonction exécutive.

spectrumnews.org Traduction de "Autistic children’s sleep problems linked to behavioral regulation issues" par Michael Marshall / 5 juillet 2021

Les problèmes de sommeil des enfants autistes sont liés à des problèmes de régulation du comportement

Selon une nouvelle étude longitudinale, les problèmes de sommeil chez les jeunes enfants autistes sont associés à des difficultés de régulation comportementale plus tard dans l'enfance.

Cette découverte souligne l'importance d'aider les familles à résoudre les problèmes de sommeil de leurs jeunes enfants autistes, explique la chercheuse principale, Mayada Elsabbagh, professeure agrégée de neurologie et de neurochirurgie à l'Université McGill de Montréal, au Canada.

Au-delà de l'importance bien établie d'un sommeil de qualité pour la santé générale, le fait de fournir un soutien et une thérapie pour améliorer la qualité du sommeil chez les enfants autistes peut également les aider à développer une meilleure régulation comportementale lorsqu'ils grandissent, ajoute-t-elle.

"Ce qui est passionnant dans cette étude... c'est qu'elle suggère peut-être certains domaines d'intervention", déclare Annette Estes, professeure de sciences de la voix et de l'audition à l'université de Washington à Seattle, qui n'a pas participé à l'étude. Mme Estes a déjà proposé que les perturbations du sommeil dans la petite enfance puissent entraver le développement du cerveau et contribuer ainsi à l'autisme.

L'étude est l'une des premières à examiner directement le lien, soupçonné depuis longtemps, entre la qualité du sommeil chez les enfants autistes et la fonction exécutive, un ensemble d'aptitudes mentales qui comprend la capacité de surveiller son propre comportement pour atteindre des objectifs. "Cette étude confirme l'idée que ces systèmes neuronaux sont liés", déclare Mme Elsabbagh.

Chez les enfants non autistes, les troubles du sommeil disparaissent généralement au cours des premières années de vie. Et chez ces enfants, un mauvais sommeil est lié à une mauvaise fonction exécutive.

Ce lien et d'autres résultats ont conduit à l'hypothèse selon laquelle les problèmes de sommeil chez les enfants autistes, qui sont plus susceptibles d'éprouver des difficultés persistantes à dormir, peuvent également contribuer à leur fonction exécutive.

Difficultés de sommeil

Pour cette nouvelle étude, l'équipe d'Elsabbagh a analysé les données de 217 enfants autistes participant à Pathways in ASD, une étude longitudinale qui a débuté en 2005. Ils ont évalué les problèmes de sommeil des participants à l'aide du Children's Sleep Habits Questionnaire, une enquête à laquelle les parents ont répondu lorsque leurs enfants étaient âgés de 2 à 4 ans, puis à nouveau environ trois ans plus tard. Les chercheurs ont également évalué le fonctionnement exécutif des enfants à quatre reprises entre l'âge de 7 et 12 ans environ, à l'aide de questionnaires remplis par les parents et les enseignants.

L'équipe a constaté que des difficultés de sommeil plus graves dans la petite enfance étaient associées à une moindre régulation du comportement. D'autres types de fonctions exécutives, comme la capacité des enfants à gérer leurs propres pensées, n'étaient pas associés aux difficultés de sommeil.

L'âge auquel les enfants éprouvent des difficultés de sommeil peut faire une différence. Par exemple, les enfants qui mettaient beaucoup de temps à s'endormir à l'âge de 2 à 4 ans ne présentaient que de légères difficultés de régulation comportementale environ quatre ans plus tard. En revanche, les enfants qui mettaient beaucoup de temps à s'endormir vers l'âge de 6 ou 7 ans présentaient des difficultés de régulation comportementale plus graves environ un an plus tard.

Selon les chercheurs, la raison de ces résultats liés à l'âge n'est pas claire.

Les réveils nocturnes fréquents entre l'âge de 2 et 4 ans n'étaient pas associés à des problèmes ultérieurs de régulation du comportement, peut-être parce que ces réveils sont courants chez tous les enfants, a constaté l'équipe.

Ces travaux ont été publiés en mai dans la revue "Sleep".

Une affaire compliquée

L'étude ne confirme pas l'existence d'une relation de cause à effet entre le sommeil et les difficultés de régulation du comportement, précise le Dr Estes. Mais elle suggère que les problèmes de sommeil précèdent la manifestation des problèmes de régulation du comportement chez les enfants, ajoute-t-elle.

Des mesures plus granulaires des problèmes de sommeil pourraient clarifier le lien avec la régulation du comportement, dit Estes. Certains enfants peuvent avoir du mal à s'endormir, tandis que d'autres peuvent se réveiller la nuit ou tôt le matin. La fréquence de ces problèmes varie également. Une autre complication est que les enfants n'ont pas tous la même heure de coucher et la même durée de sommeil idéale.

Les enfants qui dorment toute la nuit peuvent également avoir des habitudes de sommeil inhabituelles qui ne peuvent être détectées que par des mesures objectives telles que la surveillance de leurs ondes cérébrales, explique Amanda Richdale, directrice du Olga Tennison Autism Research Centre à l'université La Trobe de Melbourne, en Australie, qui n'a pas participé à l'étude.

De futures études pourraient intervenir pour aider les enfants ayant des problèmes de sommeil dès le début de leur vie et déterminer si cela atténue les déficits des fonctions exécutives, ajoute Mme Elsabbagh. De multiples facteurs autres que la qualité du sommeil contribuent probablement à la fonction exécutive, ajoute-t-elle.


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capture d'écran © Aviesan capture d'écran © Aviesan

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