Problèmes sensoriels et différences de rythme cardiaque chez les jeunes autistes

Les personnes autistes qui réagissent de manière excessive à des sons désagréables et au frôlement de surfaces rugueuses présentent des réactions physiologiques spécifiques, notamment en matière de fréquence cardiaque.

spectrumnews.org Traduction de "Sensory issues linked to heart-rate differences in autistic youth"

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Des problèmes sensoriels liés à des différences de rythme cardiaque chez les jeunes autistes
par Peter Hess / 5 avril 2021

Les enfants autistes ayant des problèmes sensoriels présentent des changements plus prononcés de la fréquence cardiaque en réponse à des sons désagréables et au frôlement de surfaces rugueuses que leurs pairs non autistes, selon une nouvelle étude.

Ce résultat suggère que la variabilité de la fréquence cardiaque pourrait être un indicateur sensible des problèmes sensoriels chez les enfants autistes, explique la chercheuse principale, Shulamite Green, professeure adjointe de psychiatrie et de sciences biocomportementales à l'université de Californie à Los Angeles.

De nombreuses personnes autistes présentent une sensibilité accrue à des stimuli tels que les bruits forts ou les coutures et étiquettes de vêtements qui grattent. L'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) associe cette caractéristique à une activité anormalement forte dans les zones du cerveau qui traitent les informations sensorielles.

Les variations de la fréquence cardiaque identifiées dans la nouvelle étude correspondent également à des réponses du cerveau qui ont été précédemment associées à la sensibilité sensorielle.

L'évaluation des réponses physiologiques parallèlement à l'activité cérébrale a permis aux scientifiques d'observer le lien entre le cerveau et le corps, explique Johnna Swartz, professeure adjointe d'écologie humaine à l'université de Californie, à Davis, qui n'a pas participé à l'étude. "Mesurer tous ces éléments dans une seule étude peut nous éclairer sur la façon dont ils peuvent être liés".

Signaux sensoriels

Green et ses collègues ont recruté 49 enfants autistes et 30 enfants non autistes, âgés de 8 à 18 ans. Les parents des participants ont rempli deux questionnaires sur les réponses de leurs enfants aux stimuli sensoriels. L'équipe a utilisé ces informations pour classer les participants autistes en deux groupes : ceux qui sont très réactifs aux stimuli sensoriels et ceux qui le sont moins.

Ils ont exposé tous les participants à des sensations légèrement désagréables - un tissu rugueux frotté sur l'avant-bras, un bruit blanc pulsé ou les deux - tout en mesurant la fréquence cardiaque et la conductance cutanée, qui reflète la transpiration. Ils ont ensuite répété ces expositions tout en scannant le cerveau des participants à l'aide de l'IRMf.

Au départ, tous les participants autistes avaient un rythme cardiaque plus élevé que les témoins, ce qui concorde avec des recherches antérieures montrant que les personnes autistes vivent souvent dans un état de vigilance ou d'éveil accru. Cependant, après avoir pris en compte cette différence, les participants autistes présentant des niveaux élevés de réactivité sensorielle avaient des fréquences cardiaques plus élevées après les stimuli désagréables que les témoins ou les autres participants autistes. Ces travaux ont été publiés en février dans le Journal of Child Psychology and Psychiatry.

En général, le rythme cardiaque d'une personne ralentit brièvement après avoir été confrontée à un nouveau son ou à un autre stimulus. Cette "réponse d'orientation" lui permet de traiter la nouvelle information et de décider comment y répondre, explique Green. Si le stimulus représente une menace, une réaction de "combat ou de fuite" peut s'ensuivre.

Les participants autistes à haute sensibilité sensorielle ne présentaient pas de réponse d'orientation. Leur rythme cardiaque s'est également accéléré après les stimuli plus rapidement que celui des autres participants. Ces différences pourraient indiquer que ces personnes passent directement en mode "combat ou fuite", ce qui pourrait rendre de nombreuses sensations gênantes, selon Mme Green.

Les participants autistes ont également montré une conductance cutanée plus élevée en réponse aux stimuli que les témoins. Les réponses de la conductance cutanée n'ont cependant pas varié de manière significative entre les groupes à haute et à basse sensibilité.

"Il était quelque peu inattendu de constater que les réponses de la conductance cutanée étaient globalement plus élevées chez les personnes autistes, alors que la fréquence cardiaque semblait plus sensible aux différences individuelles de la surréactivité sensorielle, puisqu'il s'agit de deux mesures de l'éveil physiologique", explique Mme Green.

Néanmoins, ajoute-t-elle, "au niveau fondamental de l'excitation physiologique initiale, la réactivité sensorielle atypique peut être plus universelle dans l'autisme que nous ne le pensons."

Mesures multiples

Les réponses physiologiques des enfants autistes aux stimuli ont montré plusieurs associations avec leur activité cérébrale. Cette corrélation pourrait ouvrir de nouvelles possibilités pour l'étude de la surréactivité sensorielle chez les personnes souffrant de troubles du langage ou de troubles cognitifs, explique Green. Ces personnes étant difficiles à scanner, les études par IRMf ont tendance à les exclure.

"Nous espérons également pouvoir étendre nos études sensorielles à un groupe plus important de personnes autistes qui ne peuvent peut-être pas participer à l'IRM en raison de leur âge ou de leurs capacités verbales ou cognitives", ajoute-t-elle.

L'utilisation de mesures physiologiques est l'un des principaux atouts de l'étude, selon Mme Swartz. "Il est important de garder à l'esprit, cependant, que l'IRM et les mesures de la fréquence cardiaque et de la réponse de conductance cutanée mesurent des choses différentes, donc même si elles sont corrélées, elles ne sont pas interchangeables."

Selon Nicolaas Puts, maître de conférences en sciences médico-légales et neurodéveloppementales au King's College de Londres (Royaume-Uni), qui n'a pas participé à l'étude, les recherches sur le lien entre la surréactivité sensorielle et l'autisme mettent en évidence un déséquilibre sous-jacent entre l'inhibition et l'excitation dans le cerveau.

Mais les scientifiques doivent encore découvrir si et comment les différences de fonctionnement du cerveau entraînent des différences de perception, de réactivité et de réaction aux stimuli sensoriels, dit-il. "Ce que cette étude ne montre pas encore - et de nombreuses personnes travaillent sur ce sujet - c'est ce qui fait qu'une personne est trop réactive."


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