Autisme : maillons faibles dans les régions visuelles et sensorielles du cerveau

Connexions manquantes : les problèmes sensoriels des enfants autistes peuvent être liés à une sous-connectivité du cerveau visuel. Il ya des conséquences surprenantes sur le comportement social.

spectrumnews.org Traduction de "Visual, sensory brain regions in autistic children may have weak links"

Les régions visuelles et sensorielles du cerveau des enfants autistes peuvent présenter des maillons faibles
par Laura Dattaro / 6 avril 2020

Vue de côté du cerveau humain, la zone mise en évidence à l'arrière du cerveau est activée par des stimuli visuels. © Science Photo Library Vue de côté du cerveau humain, la zone mise en évidence à l'arrière du cerveau est activée par des stimuli visuels. © Science Photo Library
Selon une nouvelle étude 1, les zones du cerveau impliquées dans le traitement de la vision sont plus faiblement connectées à celles qui traitent les informations sensorielles chez les enfants autistes que chez les témoins.

Chez certains enfants autistes, cette sous-connectivité se traduit par une diminution des troubles du comportement social.

L'équipe s'est concentrée sur les connexions entre le cortex visuel et le réseau de saillance, qui identifie les informations sensorielles les plus importantes. Ce réseau comprend l'insula antérieur, qui joue un rôle à la fois dans la perception sensorielle et dans le traitement des informations importantes pour les comportements sociaux.

L'équipe a constaté certaines différences entre les enfants autistes et les témoins, mais elle a également constaté des variations parmi les enfants autistes, ce qui indique qu'aucun schéma de connectivité ne s'applique à l'ensemble du spectre.

L'étude ajoute à un tableau de plus en plus complexe de la connectivité dans l'autisme. Certaines recherches ont montré que les cerveaux des autistes sont surconnectés dans les régions cérébrales voisines et sous-connectés dans les régions plus éloignées. Mais les résultats ne sont pas cohérents.

"Ce n'est pas comme les théories antérieures qui affirmaient que tout était soit sous-connecté, soit surconnecté", déclare le chercheur principal, R. Joanne Jao Keehn, professeur assistant de psychologie à l'université d'État de San Diego en Californie. "Il y a certainement beaucoup plus que cela."

Vision et comportement

Les chercheurs ont utilisé l'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle pour scanner le cerveau de 93 enfants et adolescents, dont 50 sont autistes, âgés de 7 à 18 ans. Les chercheurs ont mesuré les schémas de connectivité fonctionnelle - la mesure dans laquelle l'activité dans différentes régions du cerveau est synchronisée - alors que les enfants étaient allongés dans un scanner. Cette technique permet de capturer le cerveau à l'état de repos.

Ils ont découvert que les enfants autistes ont moins de connectivité entre le réseau visuel et l'insula antérieure gauche que les témoins. Ils ont également une connectivité légèrement plus grande au sein du réseau visuel.

Les chercheurs ont également utilisé des questionnaires pour évaluer les schémas de traitement sensoriel, les capacités sociales et les fonctions exécutives des enfants - un ensemble de compétences qui comprend la planification et l'organisation.

L'équipe a demandé aux parents des enfants comment ceux-ci réagissent aux stimuli visuels, par exemple s'ils sont dérangés par des lumières vives. Ils ont regroupé les enfants autistes en fonction de leurs scores ; les scores supérieurs à la médiane sont similaires à ceux des enfants au développement normal.

L'équipe a constaté que les schémas de connectivité fonctionnelle globale des enfants autistes dont les scores sont inférieurs et supérieurs à la médiane sont les mêmes.

Dans le groupe ayant le profil visuel le plus typique, il n'y a pas de relation entre la connectivité et les comportements sociaux. Mais dans l'autre groupe, les enfants ayant une connectivité plus faible entre leur réseau visuel et leur insula ont de meilleures capacités sociales, en moyenne.

Ce résultat est surprenant, selon Jao Keehn, car les chercheurs s'attendraient à ce que des connexions plus atypiques entraînent davantage de problèmes de comportement.

Ce travail a été publié le 29 février dans le "Journal of the American Academy of Child and Adolescent Psychiatry".

Clarté sur la connectivité

Les résultats apportent de nouvelles informations intéressantes pour la compréhension de la connectivité dans l'autisme, mais le domaine dans son ensemble est trop obscur pour faire des déclarations définitives, déclare Jeffrey Anderson, chercheur principal du laboratoire de neuroimagerie fonctionnelle de l'Utah à l'Université de l'Utah à Salt Lake City, qui n'a pas participé à la nouvelle étude.

"Il y a une littérature tellement importante maintenant, et elle est malheureusement un peu confuse, parce que vous voyez certains vers une connectivité plus élevée et d'autres vers une connectivité plus faible, et cela dépend d'où vous regardez", dit Anderson.

Les résultats pourraient également indiquer que le traitement sensoriel dans le cerveau est en quelque sorte impliqué dans les comportements sociaux observés dans l'autisme.

Une grande partie de la recherche sur l'autisme s'est concentrée sur les régions du cerveau que l'on pense être responsables des comportements sociaux. Mais les comportements ne proviennent peut-être pas entièrement de ces régions, explique Charles Gilbert, professeur de neurobiologie à l'université Rockefeller de New York, qui n'a pas participé à la nouvelle étude.

"Il est intéressant de penser que le traitement sensoriel peut être aussi impliqué dans l'autisme que tout ce qui est spécifique à l'interaction sociale", dit Gilbert.

Jao Keehn dit qu'elle prévoit ensuite d'étudier la connectivité fonctionnelle entre les réseaux de saillance et visuels et d'autres réseaux impliqués dans le traitement sensoriel et les comportements sociaux.

Références:

  1. Jao Keehn R.J. et al. J. Am. Acad. Child Adolesc. Psychiatry Epub ahead of print (2020) PubMed

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