Au-delà du banc : une conversation avec Tonya White

Une interview d'une scientifique, Tonya White, qui étudie comment l'utérus et les premières expériences de la vie façonnent le développement du cerveau et contribuent à des troubles tels que l'autisme.

spectrumnews.org Traduction de "Beyond the Bench: A conversation with Tonya White" par Angie Voyles Askham / 29 juin 2021

  • Experte : Tonya White, professeur associé, Université Erasmus
    Tonya White © Tessa Posthuma de Boer Tonya White © Tessa Posthuma de Boer

Tonya White aime bouger.

Elle a changé de discipline universitaire à plusieurs reprises, traversant un océan dans le sillage d'un changement de carrière. Après avoir obtenu une maîtrise en génie électrique à l'université de l'Illinois, elle a changé de cap et s'est lancée dans la médecine. Quinze ans plus tard, elle était pédopsychiatre à l'université du Minnesota lorsqu'elle a décidé de revenir à l'ingénierie - biomédicale cette fois - et a repris ses études supérieures. Et au milieu de ce programme de doctorat, elle s'est installée aux Pays-Bas pour mettre en place un programme de neuro-imagerie à l'université Erasmus de Rotterdam, où elle travaille toujours.

Son mode de vie reflète le dynamisme de son parcours professionnel. Elle pratique le ski de fond en hiver et la voile dès qu'elle peut mettre la main sur un bateau. Au beau milieu de la pandémie, elle a fait un voyage de près de 1 000 miles en vélo à travers huit pays. Et après avoir souffert de maux de dos en restant assise plus longtemps que d'habitude l'année dernière, elle a ajouté à ses journées des promenades à pied ou à vélo et autant de réunions en plein air que possible.

En tant que professeur agrégé de psychiatrie de l'enfant et de l'adolescent, Mme White, aujourd'hui dans la cinquantaine, étudie comment l'utérus et les premières expériences de la vie façonnent le développement du cerveau et contribuent à des troubles tels que l'autisme. Elle s'est entretenue avec Spectrum des habitudes qu'elle espère conserver après COVID-19, de l'art qu'elle a créé à partir de coquillages écrasés et de la façon dont son père lui a inculqué son amour de la science.

Spectrum : Quand avez-vous commencé à vous intéresser à la science ?

Tonya White : Ce sont mes parents qui m'ont initiée. Quand j'avais 8 ou 9 ans, mon père commandait une fois par mois ces petits kits bleus pour moi. Chacune d'elles contenait un projet scientifique - des expériences sur l'électricité et des produits à mélanger pour obtenir différentes substances chimiques. Je trouvais ça vraiment cool. C'était comme résoudre des puzzles.

S : Quelle est la "grande question" qui motive vos recherches ?

TW : Je m'intéresse beaucoup à l'ensemble du spectre [de l'autisme] et à ses fondements neurobiologiques. John Constantino et d'autres diraient que ce spectre s'étend à l'ensemble de la population - qu'il y a une certaine distribution des traits de l'autisme dans la population : certaines personnes ont quelques traits autistiques, d'autres en ont plus et d'autres encore en ont beaucoup.

La question est donc de savoir si la neurobiologie sous-jacente correspond aux traits de caractère ? Voyez-vous un spectre dans la neurobiologie similaire au spectre que vous voyez dans le phénotype comportemental ? Et si c'est le cas, qu'est-ce que cela signifie sur la façon dont la combinaison de différents effets génétiques façonne la probabilité qu'une personne soit autiste ?

L'autre possibilité est que la neurobiologie sous-jacente ne se situe pas dans un spectre, même si le comportement l'est. Jusqu'à une certaine charge génétique, il n'y a pas de changement dans le cerveau. Et c'est à ce moment-là que les traits comportementaux sont évidents.

S : Quels sont les travaux que vous admirez ?

TW : J'admire vraiment la créativité de Chuck Nelson, sa vision qui consiste à se concentrer sur les effets de la privation sur le développement de l'enfant. J'admire également la façon dont Nancy Andreasen pense le cerveau - son approche multifactorielle de l'étude des réseaux cérébraux liés à la schizophrénie. Et j'admire la façon dont Irv Gottesman pense la recherche. Et comment, en tant que mentor, il pouvait donner vie et pertinence aux choses que je lisais dans la littérature.

La pédopsychiatre Judy Rapoport, des National Institutes of Health, a fait un travail phénoménal sur la schizophrénie infantile. Elle a montré que la schizophrénie avait à peu près les mêmes caractéristiques, en termes de différences cérébrales, que celles observées chez les adultes. C'était juste pire. Elle a étudié l'évolution longitudinale de ces différences, c'est-à-dire ce que l'on observe lorsque les individus vieillissent.

D'autres travaux que j'ai trouvés vraiment fascinants ont été réalisés par feu Klaus Gärtner, un spécialiste des animaux de la faculté de médecine de Hanovre, en Allemagne. Il essayait de standardiser les animaux de laboratoire, c'est-à-dire d'élever des animaux génétiquement identiques et de voir si, en contrôlant étroitement leur environnement, ils finissaient par être essentiellement les mêmes. Et ensuite, pourrait-on voir l'effet des changements environnementaux sur différents systèmes, y compris le cerveau ? Par exemple, quel est l'effet d'une faible teneur en vitamine D ?

Et il a écrit un article intéressant publié en 1990, que tout le monde devrait lire, qui dit essentiellement qu'après 30 ans de recherche, il n'a pas réussi : même si les animaux étaient génétiquement identiques et avaient le même environnement, ils avaient des organes de taille différente. Donc quelque chose d'autre, très tôt dans la gestation, contribuait à cette variabilité. Cela m'a influencé pour essayer de comprendre qu'il existe un niveau de variabilité individuelle résultant d'événements stochastiques, ou imprévisibles, dans le développement.

S : À quoi ressemble une journée de travail pour vous ?

TW : Récemment, pendant la pandémie, je me levais et j'allais me promener. À mon retour, je prends mon petit-déjeuner et je regarde les informations. 

 Ensuite, je consulte mon courrier électronique, puis j'ai plusieurs heures de vidéoconférence avec des étudiants diplômés, ou des appels liés à l'administration, comme des questions de gestion des données.

Entre les appels, j'essaie de prévoir du temps pour faire des étirements. Et lorsque je dois travailler sur un manuscrit ou faire une analyse de données, je me réserve du temps pour cela. Nous n'avons pas commencé notre prochaine série d'imagerie cérébrale à cause de COVID-19. Nous nous préparons à la lancer maintenant.

Et puis, généralement, après le travail, je vais faire une promenade à vélo avant de revenir et de dîner.

Pose pandémique : Malgré sa passion pour le vélo, Tonya White s'est souvent assise dans son bureau l'année dernière, une habitude qu'elle attribue à son mal de dos. Pose pandémique : Malgré sa passion pour le vélo, Tonya White s'est souvent assise dans son bureau l'année dernière, une habitude qu'elle attribue à son mal de dos.

S : Où aimez-vous rouler ?

TW : J'ai un certain nombre d'itinéraires, souvent choisis pour éviter les feux de signalisation. J'ai une boucle de 15 kilomètres, une de 30 kilomètres et une de 73 kilomètres, que je fais uniquement le week-end. Le week-end, il m'arrive de ne pas faire la boucle et de partir en exploration.

S : Où et quand êtes-vous la plus productive ?

TW : Si je rédige des demandes de subvention ou si je me concentre sur quelque chose, je travaille mieux à la maison, où il y a peu d'interruptions. Je me mets en hibernation, pour ainsi dire.

Pour les réunions, j'aime être au travail. J'aime aller à pied aux réunions, et je marche pendant les réunions avec mes étudiants en doctorat et mes post-docs. Il y a un parcours particulier que j'emprunte avec l'un de mes étudiants. Il longe le "Brandgrenns", ou "frontière du feu" - la limite de la ville où Rotterdam a été bombardée au début de la Seconde Guerre mondiale.

Lorsque nous parlons de recherche, nous regardons l'histoire. Nous voyons les vieux bâtiments d'un côté de la rue, ceux qui ont survécu au bombardement, et de l'autre côté, les bâtiments construits après le bombardement de mai 1940. Je pense que je continuerai à utiliser ce mode de rencontre lorsque la pandémie sera terminée - le mouvement, la marche et la possibilité de parler de recherche.

S : Écoutez-vous de la musique ou des podcasts pendant que vous travaillez ?

TW : Si je suis en train d'écrire, je ne peux pas écouter de musique avec des mots. Cela interfère avec ma production de mots. Si je fais des statistiques, que je travaille avec R ou Python ou des langages statistiques, je peux écouter n'importe quoi. J'ai un mélange éclectique de chansons. Il y a de la musique folk, mais aussi Fleetwood Mac, Goo Goo Dolls, Bob Dylan, les Beatles et les Cranberries.

Lorsque je coupe des légumes ou que je fais d'autres choses, j'écoute des livres sur cassette. J'écoute actuellement une trilogie de Ken Follett. Le premier livre, "The Pillars of the Earth", je l'ai écouté en anglais. Le second, "World Without End", que j'ai écouté en néerlandais, traite d'une pandémie au Moyen Âge.

S : Êtes-vous active sur les réseaux sociaux ?

TW : Pas autant que je le devrais. Je regarde mon Twitter, ce qui arrive, et je suis submergée. Je veux une prise directe sur mon cerveau : un port USB, pour que je puisse accéder instantanément à toutes les informations utiles.

S : Combien d'e-mails non lus se trouvent dans votre boîte de réception en ce moment ?

TW : Douze. Je ne sais pas combien d'e-mails je reçois - plus de 100 par jour. Je consulte mon courrier électronique plusieurs fois par jour, en partie parce que c'est une distraction agréable - bien que parfois ce ne soit pas une distraction agréable - et en partie parce que je ne veux pas être effrayée à la fin de la journée par tous les courriers électroniques qui s'y trouvent.

S : Quel est le tableau qui se trouve sur le mur derrière vous ?

TW : C'est mon fils qui l'a peint. C'est un arbre, mais les gens pensent souvent que c'est un cerveau, et j'aime ça. D'une certaine manière, il ressemble à un cerveau : la structure de l'arbre et le bord cortical ici, et la matière blanche qui monte.

J'ai décoré mon appartement, situé sur une île de la Meuse à Rotterdam, avec des œuvres d'art réalisées par d'autres membres de ma famille : des aquarelles de ma mère, des peintures à l'encre et à l'acrylique de mes deux autres fils.

Et j'ai une grande toile que j'ai réalisée, représentant un endroit que j'aime beaucoup dans l'Utah, appelé Delicate Arch. Pendant un an, je me rendais régulièrement à vélo à Hoek van Holland, une petite ville située sur la côte de la mer du Nord - à environ 90 minutes de Rotterdam - et je collectionnais des coquillages de différentes couleurs. Un hiver, j'ai passé environ une heure chaque soir à écraser les coquillages tout en écoutant un livre sur cassette. Et je les ai utilisés pour réaliser la peinture. Je l'appelle "Peindre la nature avec les couleurs de la nature".

S : Que faites-vous d'autre pour vous distraire ?

TW : Les choses que je fais en dehors du travail sont généralement à l'extérieur. J'aime faire de la voile, et j'adore naviguer sur un petit bateau. J'ai un Laser. Et quand tous les gros bateaux rentrent parce qu'il y a trop de vent, c'est là que j'aime sortir, parce que vous pouvez faire ronronner la dérive, et c'est vraiment amusant.

Je fais du ski de fond en hiver. Et la plupart des samedis, quelle que soit la saison, je vais faire du ski à roulettes avec mon club nordique. C'est une façon d'imiter le ski de fond quand il n'y a pas de neige. Je suis également entraîneuse, et je donne souvent des cours de ski de fond le samedi matin à ceux qui veulent essayer ce sport.

Et je lis, mais je ne lis pas de livres - je les écoute, parce que je lis tellement au travail que j'ai vraiment envie qu'on me fasse la lecture.

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