Q&R avec Richard Bethlehem : Que se passe-t-il dans un "Brainhack" ?

Une modalité d'évènement regroupant des chercheurs en neurosciences, se déroulant en visioconférence du fait de la crise sanitaire.

spectrumnews.org Traduction de "Q&A with Richard Bethlehem: What goes into a ‘Brainhack’"

Questions et réponses avec Richard Bethlehem : Que se passe-t-il dans un "Brainhack" ? 
par Niko McCarty / 9 juillet 2021

  • Expert : Richard Bethlehem, chercheur associé, Université de Cambridge
    bethlehem

Au cours des neuf dernières années, les événements Brainhack ont fusionné des projets de groupe de type "hackathon" avec des conférences informatives et des tutoriels pratiques en neurosciences. Plusieurs événements sont organisés chaque année dans des villes d'Amérique, d'Europe, d'Asie et d'Australie.

Avant la pandémie, 25 à 30 personnes, universitaires ou non, participaient à chaque événement en présentiel, auxquelles s'ajoutaient d'autres personnes via Slack et Zoom. Le premier jour d'un Brainhack, les participants forment de petites équipes. Ils passent les jours suivants à travailler ensemble sur un projet collectif de recherche en neurosciences. Des conférences ont lieu tout au long de l'événement et sont également diffusées en direct sur YouTube. À la fin, les équipes rédigent et partagent leurs résultats, et mettent leurs outils à la disposition des autres chercheurs.

Un nouvel article publié dans Neuron explique le modèle Brainhack. Spectrum s'est entretenu avec l'un des auteurs du rapport, Richard Bethlehem, chercheur associé en neurosciences au Centre de recherche sur l'autisme de l'université de Cambridge, au Royaume-Uni, pour savoir en quoi ces événements diffèrent des conférences traditionnelles, quels outils en open-source en sont issus et quels sont les avantages possibles pour les chercheurs en autisme.

Cette interview a été modifiée.

Spectrum : En quoi les Brainhacks diffèrent-ils des conférences traditionnelles ?

Richard Bethlehem : Les Brainhacks sont généralement de petite taille. Cela permet de se balader facilement et d'apprendre à se connaître. Ils sont plus informels. Les Brainhacks ont un programme structuré, mais il y a aussi beaucoup de souplesse pour permettre aux gens d'exprimer leurs idées et de travailler avec d'autres pour les développer.

En outre, les conférences Brainhack n'ont pas de hiérarchie. Il n'y a pas de sentiment de "Voici les personnes les plus expérimentées qui sont en charge, et voici les personnes les plus jeunes qui suivent les autres". Tout le monde est au même niveau, ce qui favorise l'esprit de collaboration.

Les Brainhacks sont également pratiques. Chacun passe trois jours à travailler sur un projet ou à acquérir une nouvelle compétence, comme la programmation informatique en Python ou l'interprétation des données d'IRMf. Vous ne restez donc pas assis à écouter passivement les autres parler de leurs recherches. Les Brainhacks sont une sorte de mélange étrange entre un hackathon et une conférence, même si les hackathons ont tendance à être compétitifs alors que les Brainhacks mettent l'accent sur la collaboration. Dans de nombreux cas, les gens viennent à un Brainhack simplement pour apprendre une nouvelle compétence et travailler sur des idées de projets pour lesquels ils n'ont pas le temps dans le cadre de leur travail normal. Nous mettons régulièrement à jour un livret numérique, où nous expliquons plus en détail le fonctionnement des Brainhacks.

S : À quoi ressemble un Brainhack typique ?

RB : Cela varie un peu à chaque fois. Le premier jour, les gens présentent des idées de projets, puis tout le monde se regroupe en groupes de projets. Lors de chaque Brainhack, du moins ceux que nous avons organisés à Cambridge, nous demandons également à des personnes possédant des compétences spécifiques de donner des cours sur des sujets que les participants à la conférence souhaitent aborder. Nous mettons en place un tableau de projets au début de l'événement. Les gens collent des Post-it sur ce tableau, expliquant quelles sont leurs compétences. En gros, c'est : "Hé, si vous voulez en savoir plus sur ce sujet, venez m'en parler". Chacun apporte quelque chose à la table, et les Brainhacks accueillent souvent des mathématiciens, des informaticiens, des musiciens et des personnes d'autres disciplines.

S : Comment ces conférences ont-elles commencé ?

RB : Brainhack a commencé en 2012 avec le Neuro Bureau, une organisation de neurosciences qui a accueilli le premier événement à Leipzig, en Allemagne. Peu après, les créateurs ont commencé à organiser des conférences Brainhack autour des conférences annuelles de l'Organization for Human Brain Mapping, ce qui a amené davantage de personnes à ces événements Brainhack. Au fil du temps, le mot s'est répandu. Les gens ont commencé à organiser leurs propres événements locaux.

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Le premier Global Brainhack a eu lieu en 2016. Pour cet événement, nous avons organisé quelque 35 événements locaux qui se sont déroulés simultanément dans le monde entier, et nous avons relié chaque réunion par Slack et diffusé les conférences en livestreaming sur YouTube. Cela donne vraiment l'impression d'une collaboration en temps réel avec les gens.

S : Avez-vous un souvenir particulier d'un événement Brainhack ?

RB : Le premier Brainhack auquel je me suis rendu était à Paris en 2015. Je rendais visite à un collaborateur dans la ville et j'y suis allé sans savoir à quoi m'attendre. Après avoir écouté les pitchs des projets, j'ai rejoint un projet qui consistait à traduire une boîte à outils de neurosciences de JavaScript en Python. Mon travail consistait à tester de petits bouts de code et à m'assurer qu'ils fonctionnaient. À l'époque, j'essayais d'apprendre Python, et j'ai beaucoup appris lors de cet événement. J'utilise toujours Python aujourd'hui. Mais surtout, je suis toujours ami avec les personnes avec lesquelles j'ai collaboré lors de ce premier Brainhack. Nous sommes en contact régulier pour d'autres projets.

S : Parlez-moi d'un outil que vous avez développé lors de l'un de ces événements.

RB : Lors du Global Brainhack en 2016, j'ai travaillé avec une équipe de Cambridge sur un projet qui visait à quantifier la connectivité cérébrale à l'aide de scans d'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle. Nous avons utilisé quelque chose appelé analyse de gradient pour étudier comment les cerveaux des personnes autistes sont organisés fonctionnellement. Nous en avions discuté pendant environ un an avant la conférence, mais chacun avait ses propres projets en cours, et nous n'avons donc jamais vraiment eu le temps de nous asseoir et de travailler sur le sujet.

Pendant les trois jours du Brainhack, nous avons réuni une équipe, construit l'outil et l'avons testé sur un ensemble de données de neuro-imagerie de l'autisme qui était disponible en ligne. Nous nous sommes demandé si, dans le contexte de l'autisme, les modalités sensorielles du cerveau pouvaient être un peu plus proches des autres domaines cognitifs. Après trois jours, nous n'avons pas trouvé de résultats clairs, mais nous avions des indices qu'il y avait peut-être quelque chose. Nous avons rédigé nos conclusions sous la forme d'un bref rapport, mais aucun d'entre nous n'avait le temps d'aider cet outil à se transformer en un projet de recherche à part entière. Le projet est resté en suspens pendant un an.

Puis un groupe de Montréal a repris notre idée et a continué à travailler dessus. Ils ont invité notre équipe Brainhack pour la consulter et collaborer au projet, et c'est à ce jour l'une de mes collaborations les plus étroites. Ce qui avait commencé comme une petite idée de niche s'est transformé en un projet significatif à long terme.

S : Qu'est-ce que d'autres chercheurs sur l'autisme peuvent tirer de Brainhacks ?

RB : Il y a deux aspects à cette question. Dans une certaine mesure, je pense qu'il s'agit d'une plateforme extraordinaire pour les chercheurs qui sont eux-mêmes sur le spectre, car ces événements sont libres. Il n'y a pas de structures académiques rigides, donc je pense qu'il y a plus de diversité au sein de la communauté Brainhack pour que les universitaires et les non-universitaires puissent partager et travailler sur leurs idées. Des artistes et des musiciens ont participé à des Brainhacks.

L'autre aspect, je dirais, ce sont les projets qui sortent de ces Brainhacks. D'après mon expérience personnelle, j'ai beaucoup d'idées qui ne s'intègrent pas dans mes projets de recherche habituels parce qu'elles présentent trop de risques ou ne sont pas suffisamment transposables. Les Brainhacks sont parfaits pour travailler sur ces autres idées. Tout ce qui sort d'un Brainhack est également ouvert et accessible au public. Nous essayons donc vraiment de rendre la recherche plus transparente, y compris pour tout outil sur l'autisme qui pourrait être lancé lors de l'un de ces événements.

S : À quoi ressemblent les futurs Brainhacks ? 

RB : Tout s'est fait à distance pendant la pandémie, mais il est maintenant prévu de recommencer à organiser des événements en personne. Depuis le premier Global Brainhack, des personnes qui n'étaient pas physiquement présentes à ces événements se sont engagées, car nous essayons de tout diffuser en continu. Nous faisons également un usage intensif de Mattermost, Slack, Zoom, Google Hangouts et YouTube. À l'avenir, je pense que ce modèle hybride va se poursuivre. Mais les Brainhacks en personne resteront de petite taille. Une grande réunion pourrait nuire à l'aspect pratique et collaboratif de ces événements, potentiellement.

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