Les "sauts" des yeux des personnes autistes peuvent être particulièrement rapides

Analyse du regard : les traits de l'autisme peuvent résulter en partie de mouvements oculaires atypiques, et non spécialement d'un évitement des stimuli sociaux.

spectrumnews.org Traduction de "Eye ‘jumps’ in autistic people may be especially fleeting | Spectrum | Autism Research News" par Jonathan Moens / 9 juillet 2020

Vue macro de l'œil humain © Peter Finch / Getty Images Vue macro de l'œil humain © Peter Finch / Getty Images
Selon une nouvelle étude 1, les personnes autistes ont tendance à avoir du mal à déplacer leur regard pour saisir tous les détails d'une scène.

Des études antérieures ont montré que ces changements rapides du regard, appelés saccades, sont altérés chez les personnes autistes dans certaines conditions de vision. La nouvelle étude est la première à montrer que ces mouvements sont également perturbés lorsque les personnes autistes regardent des vidéos de scènes naturelles qui ressemblent à ce qu'elles voient dans leur vie quotidienne.

Les résultats pourraient remettre en question l'opinion dominante selon laquelle les personnes autistes évitent de regarder les stimuli sociaux, tels que les visages, parce qu'elles ont une faible motivation sociale. Selon les enquêteurs, les problèmes de mouvements oculaires pourraient au contraire empêcher les autistes de porter leur attention sur les stimuli sociaux de manière fluide.

"Au cours des 20 dernières années, les chercheurs ont beaucoup étudié la façon dont les personnes autistes regardent les scènes sociales", explique le chercheur principal, Nico Bast, responsable de la recherche clinique à l'université Goethe de Francfort en Allemagne. "Mais personne n'a vraiment regardé ce que c'est avec les mouvements des yeux. Les mouvements des yeux permettent-ils même aux [personnes autistes] de regarder les stimuli sociaux ?"

Un manque de coordination et de flexibilité des mouvements oculaires pourrait entraver les interactions sociales pendant l'enfance et contribuer à des traits fondamentaux de l'autisme, comme la tendance à éviter le contact visuel, explique Johan Lundin Kleberg, psychologue clinicien et chercheur postdoctoral au Karolinska Institutet de Stockholm, en Suède, qui n'a pas participé à l'étude.

"On pourrait penser qu'il s'agit d'une sorte de biomarqueur qui montre que le système visuel du cerveau se développe d'une autre manière chez les personnes autistes", explique M. Kleberg. "Peut-être que c'est quelque chose qui a un effet en cascade pendant le développement."

Brève et groupée

Bast et son équipe ont suivi le regard de 142 personnes autistes et d'un nombre égal de témoins typiques, tous âgés de 6 à 30 ans. Les participants font partie du projet européen longitudinal sur l'autisme de l'EU-AIMS, une étude multicentrique qui vise à identifier et à valider les biomarqueurs de l'autisme.

Les participants ont regardé des vidéos de scènes naturalistes, telles que des oiseaux perchés sur des branches d'arbres ou des personnes interrogées dans la rue. À l'aide d'un eye-tracker [traceur d’œil], les expérimentateurs ont mesuré la dilatation de la pupille des participants et le temps passé à fixer leur regard sur un point particulier, ainsi que la durée et la distance des saccades.

L'équipe n'a constaté aucune différence dans la dilatation de la pupille ou le temps de fixation entre les groupes, mais les yeux des participants autistes ont fait des sauts de saccade plus petits et plus courts que ceux des témoins. Ces résultats sont valables que les vidéos montrent des scènes de nature ou des personnes, ce qui suggère que les différences proviennent d'une perturbation générale des mouvements oculaires et non d'un manque de motivation sociale. L'étude a été publiée en mai dans le "Journal of Child Psychology and Psychiatry".

Les personnes autistes peuvent avoir des difficultés avec "l'attention exogène", c'est-à-dire la capacité à détourner l'attention d'un point central, explique M. Bast.

"Peut-être que les personnes autistes ont simplement des difficultés de perception de base pour percevoir des stimuli - n'importe lesquels - qui sont loin du centre d'attention actuel", dit-il.

Les résultats n'invalident pas nécessairement la théorie de la motivation sociale, affirme Benjamin Yerys, professeur adjoint de psychologie à l'Université de Pennsylvanie, qui n'a pas participé à l'étude. La perturbation des mouvements oculaires contribue à expliquer l'aversion de nombreuses personnes autistes pour les stimuli sociaux, dit-il, mais d'autres recherches en imagerie portant sur le système de récompense montrent clairement que la motivation sociale est également un facteur contributif important.

Caractéristiques principales

L'étude montre en outre que les problèmes de mouvements oculaires sont légèrement associés à des comportements répétitifs importants, même si la raison n'est pas claire.

"Il est important maintenant d'essayer de comprendre, sur le plan du développement, le lien entre ces problèmes et les symptômes fondamentaux de l'autisme", déclare Matthew Mosconi, directeur du Kansas Center for Autism Research and Training à Lawrence, qui n'a pas participé à l'étude.

Une expérience à long terme pourrait permettre de comprendre comment le cerveau s'adapte aux différences de mouvements oculaires, ajoute-t-il. "Cela vous dirait à la fois comment ces problèmes peuvent être liés à de gros problèmes cliniques mais aussi comment, potentiellement, les systèmes se réorganisent".

Les mécanismes neuronaux qui sous-tendent les saccades altérées dans l'autisme peuvent impliquer le réseau pontocérébelleux, un circuit de neurones à l'intérieur des pons et du cervelet connu pour contrôler les mouvements des yeux, explique M. Bast. Des preuves suggèrent que le cervelet joue un rôle important dans la formation de certains des traits fondamentaux de l'autisme.

M. Bast et son équipe combinent des techniques de balayage du cerveau et de suivi des yeux pour vérifier cette hypothèse. Ils travaillent également sur une étude de suivi afin de mieux comprendre le lien entre les mouvements oculaires d'un individu et ses habitudes de regard.

Références:

  1. Bast N. et al. J. Child Psychol. Psychiatry Epub ahead of print (2020) PubMed

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