Autisme : L'influence des gènes sur les comportements sociaux se modifie avec l'âge

Donne-moi : Selon une analyse de jumeaux, le comportement social réciproque - le fait de donner et de prendre des informations ou des objets lors des interactions avec les autres - est fortement héréditaire.

spectrumnews.org Traduction de "Genes’ influence on social behaviors shifts with age" par Laura Dattaro / 14 décembre 2020

Evil Twins II © Luna TMG Evil Twins II © Luna TMG
Certains comportements sociaux associés à l'autisme sont héréditaires, selon une nouvelle étude. Mais les résultats montrent que la mesure dans laquelle les gènes et l'environnement influencent ces comportements change au fur et à mesure que l'enfant grandit.

Les chercheurs ont examiné le comportement social dit réciproque des tout-petits, c'est-à-dire leur capacité à s'engager dans des interactions telles que le partage de jouets ou la conversation. Les compétences de réciprocité varient dans la population générale, et des difficultés importantes dans ce domaine peuvent être un signe d'autisme. Pour estimer l'héritabilité de ces comportements, l'équipe les a mesurés dans un groupe de jumeaux - dont des vrais jumeaux, qui partagent presque tout leur ADN, et des faux jumeaux, qui en partagent environ la moitié.

Les chercheurs ont constaté que les vrais jumeaux ont tendance à avoir des scores plus similaires que les faux jumeaux en ce qui concerne la mesure de leurs comportements sociaux, ce qui suggère une forte composante génétique. Mais le degré d'héritabilité a changé avec le développement des jumeaux, ce qui suggère que l'influence de la génétique et de l'environnement sur le comportement n'est pas stable, explique la chercheuse principale, Natasha Marrus, professeur adjoint de psychiatrie à l'université de Washington à St Louis, Missouri.

"Le développement n'a pas l'air statique quand on le regarde, et je ne pense pas que la biologie sous-jacente soit statique non plus", dit-elle.

Comme les différences de réciprocité sociale sont observables avant l'âge auquel l'autisme est généralement diagnostiqué, comprendre comment il se développe pourrait aider les chercheurs à tracer la trajectoire précoce de la condition, explique Mme Marrus.

Ce papier est un premier pas important vers la création de mesures des dimensions comportementales qui apparaissent dans le développement précoce des enfants autistes, dit Peter Mundy, professeur d'éducation à l'Université de Californie, Davis, qui n'a pas participé aux travaux. Et il conforte l'idée que la génétique influence ces comportements.

"C'est inattaquable", dit Mundy. "C'est une bonne contribution."

Les facteurs sociaux

Les chercheurs ont analysé les données des parents de 1 563 enfants de 18 mois. Les parents ont regardé une vidéo d'un jeune de 19 mois au développement typique qui interagit avec un adulte, ont évalué la façon dont leur enfant se compare à la fille de la vidéo sur 13 points et ont répondu à 31 questions supplémentaires sur les comportements sociaux de leur enfant, comme par exemple si l'enfant comprend les demandes verbales ou essaie de jouer avec d'autres personnes. Ils ont répété les deux tests lorsque les enfants avaient 24 mois.

Une analyse a révélé que les scores des enfants sur certains points de l'enquête avaient tendance à être corrélés. Les chercheurs ont constaté qu'un enfant qui répond à son nom, par exemple, est également susceptible de s'intéresser à ce que font les autres. Sur la base de ces corrélations, ils ont identifié cinq "dimensions" du comportement social réciproque : la motivation sociale, la communication fonctionnelle, les intérêts restreints et les comportements répétitifs, l'évitement social et l'orientation sociale.

L'équipe a répété les tests dans un groupe de 134 paires de vrais jumeaux et 205 paires de frères, également à 18 et 24 mois, et a mesuré la similarité des résultats des jumeaux pour chacune des cinq dimensions. Ils ont procédé à une modélisation supplémentaire pour différencier les effets de la génétique et des facteurs environnementaux partagés et non partagés.

Aux deux âges et pour les cinq dimensions, les vrais jumeaux présentaient de plus fortes similitudes que les faux jumeaux, ce qui indique que les comportements réciproques sont fortement héréditaires.

Mais l'héritabilité de chaque dimension a changé au fur et à mesure que les enfants grandissaient. L'influence de la génétique sur la motivation sociale et la communication fonctionnelle a diminué de 18 à 24 mois. En revanche, son influence sur l'orientation sociale a presque doublé entre les dépistages ; elle a également augmenté, bien que dans une moindre mesure, pour l'évitement social et les comportements répétitifs.

Les résultats suggèrent que l'interaction entre la génétique et les facteurs environnementaux change au fil du temps, selon Mme Marrus, l'environnement jouant un rôle plus important à certains moments qu'à d'autres.

"Ce n'est pas parce qu'une chose est héréditaire que le même niveau d'influence génétique s'exerce tout au long de la vie", explique Mme Marrus.

De nouvelles mesures

Le changement apparent de l'influence génétique peut en fait refléter la diminution des erreurs dans les mesures utilisées, dit Mundy. Les capacités linguistiques d'un enfant, par exemple, joueraient un rôle clé dans l'évaluation par les parents des compétences sociales de l'enfant, et le développement du langage est plus varié chez les enfants de 18 mois que chez ceux de 24 mois.

"J'interprète cela comme une consolidation du score réel au fil du temps", dit Mundy. "Je pense que cela ne reflète pas un changement biologique majeur."

Diviser la vaste catégorie de "comportement social" en dimensions spécifiques pourrait en fin de compte aider les chercheurs à évaluer quelles interventions sont efficaces, quand et pour qui, explique Giacomo Vivanti, professeur associé du programme de détection et d'intervention précoces du Drexel Autism Institute de Philadelphie, en Pennsylvanie, qui n'a pas participé aux travaux.

"Les frontières entre ces concepts sont vraiment floues", dit M. Vivanti. "Nous avons besoin d'une compréhension plus fine de ce dont nous parlons lorsque nous parlons de comportement social."

Les résultats pourraient aider les cliniciens à identifier les comportements qui pourraient indiquer un autisme chez les enfants trop jeunes pour être diagnostiqués, dit Marrus. Un enfant présentant des difficultés dans plusieurs catégories de comportement social réciproque, par exemple, peut avoir une génétique sous-jacente plus liée à l'autisme et être plus susceptible d'être concerné par la condition qu'un enfant présentant des difficultés dans une seule catégorie.

"Pouvoir comprendre comment peser toutes ces dimensions chez un individu pourrait être très important, surtout au début de la vie, pour déterminer le niveau de risque de cet enfant", dit Mme Marrus.

Cette approche pourrait également aider les chercheurs à distinguer les aspects héréditaires d'autres traits de l'autisme, comme le développement des capacités motrices, explique Marrus. Mme Marrus et d'autres chercheurs ont montré que les contacts oculaires, un autre indicateur du comportement social, sont héréditaires.

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