Autisme : Les trésors de l'île aux singes

Sur l'île de Cayo Santiago, des scientifiques suivent les alliances et les luttes de pouvoir d'une colonie de singes sauvages - recueillant des données pour générer de nouvelles connaissances sur les défis sociaux auxquels sont confrontés les personnes autistes.

spectrumnews.org Traduction de "The treasures of monkey island" par Brendan Borrell / 22 juin 2016

41N est assis seul sous les feuilles cireuses d'un laurier rhumier. Lorsqu'il nous entend approcher, il lève les yeux du sol et se frotte les lèvres comme s'il avait du beurre de cacahuète sur le palais. Les poils gris de son torse cachent son tatouage d'identification, mais ce macaque rhésus de 16 ans est difficile à confondre : il a des taches de rousseur sur le visage et des taches de rouge s'étendant horizontalement à partir de ses yeux comme des peintures de guerre. Le mois de mars étant la saison des amours ici, à Cayo Santiago - l'île aux singes de Porto Rico - son visage et ses parties génitales sont teintés d'une couleur corail criarde.

Pour Michael Platt, un neuroscientifique normalement enfermé dans son laboratoire de l'université de Pennsylvanie à Philadelphie, c'est la première fois qu'il a pu associer un visage à un gène. 41N est l'un des 40 macaques de Cayo Santiago que le groupe de Platt a identifiés l'année dernière comme porteurs d'une variante naturelle d'un gène appelé SHANK3. Ce gène code pour une protéine qui renforce les connexions entre les neurones. Environ 1 % des personnes autistes présentent une mutation du gène SHANK3 ; à Cayo Santiago, un singe sur huit est potentiellement porteur de cette variante du gène SHANK3. Comme chez les humains, une perturbation de ce gène affecte la vie sociale des singes. "Est-ce que ce sont des singes autistes ?" dit Platt, répondant immédiatement à sa propre question avec l'allergie d'un scientifique au battage médiatique : "Je ne sais pas."

Ce qui rend Cayo Santiago spécial, c'est qu'il est un havre de diversité sociale. La plupart des colonies de recherche traditionnelles auraient éliminé les singes peu coopératifs ou présentant des problèmes de comportement, mais ici, les singes sont livrés à eux-mêmes. L'île a d'abord été peuplée de macaques en provenance d'Inde pour la recherche médicale à la fin des années 1930. Aujourd'hui, plus de 1 500 macaques sont entassés sur une surface équivalente à huit pâtés de maisons. La densité de la population de primates ici rivalise avec celle de la zone métropolitaine de New York. Les singes, légèrement plus grands que des chats domestiques, se font des amis, élèvent des familles et pleurent la perte de leurs proches. Ils ont formé six groupes très soudés, et au sein de ces groupes, il y a des hiérarchies bien définies. Les adultes, par exemple, passent du temps avec d'autres adultes, formant ainsi un groupe d'appartenance privilégiée.

41N et ses semblables ne sont ni plus ni moins grégaires que les macaques ordinaires. Au contraire, ils sont plus aventureux lorsqu'il s'agit de choisir leurs amis. Au lieu de rejoindre une bande sociale préexistante, ils établissent des relations avec des singes qui ne passent pas nécessairement du temps ensemble, créant ainsi un pont entre les bandes. Cela peut être dû au fait qu'ils ne savent pas lire les signaux sociaux ou qu'ils choisissent simplement de trouver des amis en dehors de la norme. Il est trop tôt pour le dire.

Ami fidèle : Certains singes, comme 41N ici, suivent des modèles sociaux inhabituels - et sont porteurs d'une variante génétique liée à l'autisme. © Brendan Borrell Ami fidèle : Certains singes, comme 41N ici, suivent des modèles sociaux inhabituels - et sont porteurs d'une variante génétique liée à l'autisme. © Brendan Borrell

En 2007, Platt a lancé un vaste projet de recherche visant à élucider le rôle des gènes et de l'environnement dans la vie sociale de ces animaux. Au cours des cinq prochaines années, il espère amener en laboratoire des singes présentant des variantes génétiques naturelles ou modifiées, afin de sonder leur cerveau atypique et de tester des médicaments dans le cadre d'expériences qu'il serait impossible de réaliser avec des humains.

Il y a dix ans, peu de membres de la communauté des chercheurs auraient prévu que certaines des avancées les plus intrigantes dans la compréhension de l'autisme pourraient provenir de singes sauvages sur une île des Caraïbes. Les singes ne sont pas les animaux de recherche les plus pratiques : leur élevage est coûteux et leur étude prend beaucoup de temps. Beaucoup considèrent qu'il n'est pas éthique de mener des recherches - invasives ou non - sur des primates. En conséquence, la plupart des recherches sur l'autisme sont menées en utilisant des rongeurs comme modèles.

Mais le Dr Platt et d'autres chercheurs ont commencé à attirer l'attention sur les limites de la dimension d'une souris, à savoir que le cerveau des rongeurs est différent du nôtre. Les souris ne forment pas de sociétés, et le lien essentiel entre la mère et l'enfant prend fin au moment du sevrage. Ces différences peuvent expliquer pourquoi la majorité des essais cliniques de médicaments neurologiques basés sur des études sur la souris ont échoué.

Les travaux de Platt se sont concentrés sur les descendants des macaques sauvages de Cayo Santiago et de son laboratoire de Philadelphie, mais il prévoit également d'étudier des macaques transgéniques en Chine dont le génome a été modifié par une mutation artificielle de SHANK3 et du gène majeur de l'autisme, CHD8. Une poignée d'autres singes transgéniques de ce type ont récemment été modifiés pour la recherche sur l'autisme, ce qui promet un aperçu des influences génétiques sur le développement du cerveau et, potentiellement, une nouvelle plate-forme pour tester les médicaments qui influencent le comportement social. "Les souris sont excellentes pour beaucoup de choses", dit Platt, "mais pour étudier le comportement social, il faut vraiment étudier les primates".

    "Ce sont des singes autistes ? Je ne sais pas." Michael Platt

Merveilleuse souris

Depuis les premiers jours de la science médicale, les rats et les souris ont été le principal terrain d'essai pour les vaccins et les traitements qui sauvent des vies. Les souris sont faciles à soigner et arrivent à maturité en six à huit semaines seulement.

Mais 75 millions d'années d'évolution séparent la souris domestique, Mus musculus, de l'homme. Les chercheurs peuvent modifier le génome de la souris pour recréer certaines des caractéristiques d'une maladie génétique humaine en éliminant un gène sain ou en insérant un gène défectueux, mais pour des conditions comme l'autisme, qui sont causées par de nombreux gènes, ce n'est pas si simple.

Chez les humains, le diagnostic de l'autisme repose sur des entretiens et des observations, qui peuvent révéler si une personne évite de regarder les autres dans les yeux ou de suivre leur regard. Mais comment diagnostiquer une souris ? Les chercheurs enregistrent sur vidéo des animaux placés ensemble dans des cages et notent leurs interactions sociales, comme la fréquence à laquelle ils se reniflent mutuellement, et la fréquence à laquelle ils présentent des comportements répétitifs, comme le fait de se toiletter de manière obsessionnelle ou de courir en rond. Pour tester l'intérêt social d'une souris, les chercheurs peuvent noter le temps qu'elle passe avec une autre souris par rapport à une tasse en fil de fer.

Mais il peut y avoir de nombreuses raisons pour lesquelles une souris, par exemple, renifle moins qu'une autre, y compris la possibilité qu'elle soit simplement moins active. Le résultat est qu'il est tout simplement trop difficile de savoir ce que pense une souris, déclare Karen Parker, qui étudie les primates et les humains au Centre de l'autisme de l'université Stanford, en Californie. "Je serais bien en peine de mesurer la théorie de l'esprit chez la souris".

Même les modèles de souris des candidats gènes de l'autisme les plus prometteurs ont montré des réponses incohérentes dans les tests sociaux. Depuis 2012, PsychoGenics, une entreprise basée à Tarrytown, dans l'État de New York, a testé cinq des meilleurs modèles de souris à l'aide d'une batterie de tests comportementaux standardisés. La seule souris qui a montré un problème notable de socialisation est une souris dépourvue d'un gros fragment de SHANK3, et même cette différence n'est pas statistiquement significative par rapport au comportement social des souris typiques. "Étudier le comportement social d'une souris est une tâche très difficile", a déclaré le responsable de cette étude, Dani Brunner, spécialiste du comportement.

Des singes rigolos

Michael Platt n'avait jamais prévu d'étudier l'autisme ; c'était juste un garçon qui aimait les singes. "Chaque fois que je faisais un projet scolaire, il portait sur l'évolution", dit-il. C'était une obsession qui n'était pas nécessairement encouragée dans le quartier catholique de la classe ouvrière où il a grandi, juste à l'extérieur de Cleveland. Platt était le capitaine de l'équipe de football de son lycée et, en 1985, il a été recruté pour jouer à l'université de Yale. Mais à son arrivée, il s'est vite rendu compte qu'il ne voulait pas être un sportif. Il suit un cours sur l'évolution des primates et devient vite accro, triant des os de singes dans les tiroirs du Peabody Museum of Natural History de l'université.

Après sa troisième année à Yale, Platt a suivi un cours d'été de trois semaines sur l'île de Totogochillo, dans le lac Catemaco au Mexique, où se trouvait une colonie introduite de macaques à queue courte. Cette expérience lui a permis d'apprécier la richesse de la vie sociale des singes. C'est également là qu'il a rencontré sa future épouse, Elizabeth Brannon, dont les travaux portent désormais sur le comportement des nourrissons humains. Pendant ses études supérieures, Platt a essayé d'étudier les capucins sauvages dans les forêts inondées du Venezuela. Il y pleuvait tellement que les sentiers disparaissaient sous un mètre d'eau où grouillaient les anacondas, et la forêt était si touffue qu'il pouvait à peine voir la cime des arbres où se trouvaient les singes. Un jour de juillet 1991, il a tiré sur une singe enceinte avec une fléchette tranquillisante, dans le but de l'attraper sur un drap. Mais il a perdu sa trace dans la canopée, et elle s'est écrasée au sol. Elle a survécu, mais pas le fœtus.

Dévasté, Platt a fui le travail de terrain. Il a rejoint le laboratoire de Paul Glimcher à l'université de New York en tant que boursier postdoctoral, apprenant à enregistrer l'activité des neurones dans le cerveau des singes afin de mieux comprendre comment les singes décident de ce qu'ils veulent regarder. Platt étudiait une région obscure du cerveau située entre les zones visuelles et motrices du lobe pariétal. Il a découvert que les neurones de cette région, appelée zone intrapariétale latérale, se déclenchent plus fréquemment lorsque le singe s'attend à une récompense ou à une forte probabilité de recevoir la récompense. Son article de 1999 sur cette découverte a lancé un nouveau paradigme appelé neuroéconomie, qui marie la théorie économique à l'étude de l'activité cérébrale.

Une affaire de singe : Pour le neurobiologiste Michael Platt, les macaques offrent de nombreux indices sur le comportement social dans l'autisme. © Brendan Borrell Une affaire de singe : Pour le neurobiologiste Michael Platt, les macaques offrent de nombreux indices sur le comportement social dans l'autisme. © Brendan Borrell

Michael Platt a adopté cette approche pragmatique lorsqu'il a rejoint la faculté de l'Université Duke à Durham, en Caroline du Nord. Son objectif était alors de découvrir la neurobiologie qui sous-tend le comportement social d'une douzaine de macaques qu'il détenait dans son laboratoire. Qui nous regardons - et qui nous regarde - est un élément fondamental des relations humaines. 

 Au cours d'une conversation, lorsqu'une personne regarde à gauche, l'autre personne suit son regard par réflexe. Ce réflexe se développe dès la petite enfance et prépare le terrain pour notre vie sociale complexe. Platt savait que les primates, y compris les macaques et les chimpanzés, semblent également développer ce comportement, mais que les enfants autistes ne le font souvent pas. (Contrairement aux souris, les chiens et certains oiseaux prêtent également attention au regard de l'homme).

Dans une première étude, Platt et un post-doctorant de son laboratoire, Robert Deaner, ont suivi le temps nécessaire aux personnes et aux singes pour déplacer leurs yeux vers une cible jaune apparaissant de manière aléatoire à gauche ou à droite d'un écran. Avant que la cible ne clignote, l'image d'un visage de singe apparaissait, le regard tourné vers la gauche ou la droite. Les personnes et les singes déplacent plus rapidement leur regard dans la bonne direction lorsque l'image du visage du singe regarde également dans cette direction. Platt a également enregistré des mouvements oculaires involontaires, appelés microsaccades, qui sont censés indiquer un changement d'attention et d'attentes. Les données obtenues chez l'homme et chez le singe étaient presque identiques, ce qui laisse penser à Platt que les deux espèces traitent le regard de la même manière.

Platt s'est convaincu que les singes, avec leurs cultures et leurs coutumes simples, détenaient la clé pour résoudre des questions fondamentales sur le développement de nos cerveaux sociaux et, potentiellement, sur ce qui se passe lorsque ce développement typique se dérègle. Dans une expérience publiée en 2005, qu'il a appelée "Monkeys Pay Per View", il a constaté que les singes mâles étaient prêts à renoncer à une récompense en jus de fruits pour regarder la photo d'un mâle de haut rang ou de l'arrière-train d'une femelle (l'équivalent de la pornographie chez les singes). Mais il a dû les corrompre avec une giclée supplémentaire de jus pour qu'ils regardent les membres les plus subalternes de leur groupe. Il a ensuite observé les neurones qui s'activaient et a découvert que la zone intrapariétale latérale était également impliquée dans la surveillance de la hiérarchie sociale.

Bientôt, des parents d'enfants autistes ont commencé à assister à ses conférences et à lui poser le genre de questions auxquelles il n'avait jamais été formé pour répondre en tant que scientifique : "Qu'est-ce que cela signifie pour nous ?" La pression a fait réfléchir Platt sur la façon de rendre ses expériences plus pertinentes pour les gens, dit-il. "C'est la première fois que j'ai commencé à penser plus sérieusement aux implications cliniques de mon travail." L'une des personnes qui a été témoin de cette transformation est Geraldine Dawson, ancienne responsable scientifique en chef du groupe de recherche et de défense Autism Speaks, qui a commencé à financer ses recherches. "L'intérêt de Michael pour l'autisme est passé d'un intérêt strictement scientifique à un intérêt qui le touchait émotionnellement", dit-elle.

Lorsque Michael Platt a demandé sa titularisation à Duke, son directeur de département l'a encouragé à se concentrer sur les souris afin de tirer parti des nouveaux outils génétiques. Platt a mené une étude sur la prise de décision chez la souris, mais son cœur n'y était pas, et il n'a jamais publié les résultats. "Je n'avais aucun sentiment pour cet organisme", dit-il. Il était convaincu que les singes pouvaient fournir des réponses que les souris ne pourraient jamais obtenir. Mais il ne pouvait pas garder plus de deux singes dans une seule cage dans son laboratoire, ce qui limitait considérablement sa capacité à étudier la façon dont les singes se socialisent.

Sa meilleure option était de retourner sur le terrain.

    "Les souris sont formidables pour beaucoup de choses, mais pour étudier le comportement social, il faut vraiment étudier les primates." Michael Platt

L'île aux singes

L'histoire de la création de Cayo Santiago ressemble à l'intrigue d'un film de science-fiction. À la fin des années 1930, l'Inde renforce les restrictions sur l'exportation de ses macaques rhésus pour la recherche en laboratoire. Avec la menace de la Seconde Guerre mondiale, les scientifiques américains craignaient que leur approvisionnement en singes ne soit interrompu. L'Université Columbia négocia l'achat de Cayo Santiago et envoya Clarence Ray Carpenter, un jeune primatologue fringant, pour obtenir des macaques pour la nouvelle colonie. Les bienfaiteurs de Carpenter avaient espéré étudier les maladies tropicales, mais il avait toujours envisagé l'île comme un laboratoire naturel pour étudier le comportement social.

L'expédition en Inde, se souvient Carpenter dans un discours prononcé à l'Université de Porto Rico, a été une "affaire mouvementée". Il a dû négocier avec des trafiquants d'animaux à Calcutta et soudoyer un capitaine de navire pour qu'il accepte sa cargaison. Il a accompagné 500 singes jusqu'à New York, puis jusqu'à Porto Rico à bord du navire à vapeur S.S. Coamo. "Je travaillais 14 ou 15 heures par jour", dit-il. "Je nettoyais les cages ou nourrissais les animaux toute la journée, épuisé, par gros temps ou par temps calme, puis je me couchais".

Carpenter a relâché un total de 409 singes sur l'île en décembre 1938 et janvier 1939, et a établi six stations d'alimentation pour que les animaux soient bien répartis. L'un des premiers gardiens de l'île, Angel Figueroa, aujourd'hui âgé de 85 ans, se souvient avoir préparé d'énormes cuves de légumes racines dans les années 1950. Ce n'était jamais assez. "Ils avaient toujours faim", dit-il.

Les règles du jeu : Les animaux ont six bandes, avec une hiérarchie au sein de chaque groupe. © Brendan Borrell Les règles du jeu : Les animaux ont six bandes, avec une hiérarchie au sein de chaque groupe. © Brendan Borrell

Même aujourd'hui, lorsque vous mettez le pied sur Monkey Island, il est difficile de ne pas avoir l'impression d'arriver sur un plateau de tournage d'Hollywood. L'île n'est qu'à cinq minutes en bateau du continent, mais le périmètre est entouré de panneaux "Ne pas entrer" qui avertissent "Peligro, Estos monos muerden ! Danger, ces singes mordent !" Avant de visiter, j'ai dû signer un formulaire reconnaissant le risque d'exposition à l'herpès B - un virus inoffensif pour les singes mais potentiellement mortel pour les humains.

Depuis le quai, je suis Platt et la responsable de la colonie, Giselle Caraballo-Cruz, à travers un peuplement sec de mangroves. Platt, un homme musclé avec une barbichette blanche et un crâne chauve, a l'air d'un entraîneur de collège allant s'entraîner. Alors que nous approchons du quartier général de l'île - essentiellement un hangar de stockage et une table de pique-nique entourés d'un grillage en acier - un singe se précipite sur le toit en tôle ondulée. Platt ne sourcille pas. Il ouvre la porte et m'invite à entrer. "Ici", dit-il, "les cages sont pour les gens".

L'île est encore parsemée de ruines de bâtiments abandonnés, notamment des abris en pierre destinés à donner de l'intimité aux singes qui courtisent, et une vieille cabane où vivaient le premier directeur et sa femme. Aujourd'hui, personne ne dort sur l'île, et les singes font l'amour où bon leur semble. Des chercheurs et des soigneurs viennent presque tous les jours. Ils connaissent les relations de chaque singe de l'île et les pedigrees remontant aux années 1950.

Propriété et gérée par l'Université de Porto Rico, l'île fournit quelques singes pour la recherche médicale, mais c'est avant tout un laboratoire semi-sauvage où les interactions sociales ont des conséquences. (C'est là que E.O. Wilson a développé sa théorie de la sociobiologie dans les années 1970.) Un vétérinaire soigne les blessures qui surviennent lors du recensement annuel, au cours duquel des travailleurs piègent des centaines de singes, leur coupent les oreilles, leur tatouent la poitrine avec un code à trois chiffres et leur font des prises de sang pour des analyses génétiques. Les jeunes sont également vaccinés contre le tétanos. À part cela, les singes sont laissés à eux-mêmes, et les résultats peuvent être horribles. Aujourd'hui, un singe de l'île a eu le nez arraché lors d'une bagarre, laissant un trou entre ses yeux.

Jeu de nom

Platt et moi nous rendons au point le plus élevé de l'île, un sommet rocheux appelé El Morillo, et saluons l'un de ses étudiants diplômés, Sam Larson. Larson se tient à l'intérieur d'un hexagone clôturé par un grillage de la taille d'un terrain de baseball. Autour de lui, deux douzaines de macaques courbés sur le sol trient méticuleusement des barres de nourriture de la taille d'un savon, comme si un morceau de cette nourriture commerciale était mesurablement supérieur à un autre. Larson vient de tester son nouvel assistant sur sa capacité à identifier plus de 200 singes individuels à vue. "Il a réussi", dit Larson.

Larson s'est lui-même attaqué à cette tâche monumentale en donnant à ses singes le nom de personnages de la série télévisée "Game of Thrones". Le singe Tyrion a une cicatrice qui traverse son visage, tandis que Jaime a un bras court et déformé. Tous les autres l'appellent simplement "Chicken Wing" (aile de poulet)", explique Larson. Les singes ne sont pas seulement remarquables pour leurs attributs physiques. Un vieux mâle qui régurgite sa nourriture dans les poches de ses joues et l'avale à nouveau est universellement connu sous le nom de "Grand Dégoût".

En plus de leur donner des noms, les chercheurs suivent leur vie sociale. Les six groupes sont dirigés par des femelles dominantes et leurs filles et sœurs. Le groupe F, de loin le plus grand et le plus dominant, compte plus de 300 membres. Lorsque les autres singes les voient arriver, ils s'écartent du chemin - rapidement. Les membres du groupe S sont connus sous le nom de hippies, car ils ont tendance à être plus détendus avec les gens que les autres groupes. Et puis il y a le groupe V, composé de ce que Caraballo-Cruz appelle les "singes poubelles", qui ne semblent pas avoir leur place ailleurs.

Comme il s'agit d'une rare occasion pour Platt de voir ses sujets d'étude de première main, il interroge l'équipe sur certains des singes aux comportements inhabituels. Caraballo-Cruz mentionne 13H, qui a arraché deux lignes parfaites de fourrure à la base de la queue de son enfant. Le toilettage excessif semble être un trait de famille.

"C'est très intéressant, car la variante SHANK3 chez la souris entraîne un toilettage excessif", dit-il en tapant une note pour lui-même sur son smartphone. Platt ne sait pas si la souris 13H est porteuse de la variante SHANK3, mais il ajoute que l'équipe doit mieux suivre les comportements de toilettage aberrants pour trouver des corrélations génétiques.

Alors que le travail de laboratoire de Platt tire sa puissance de la réalisation d'études techniquement difficiles avec une poignée de singes, son travail sur l'île repose sur la collecte d'éléments d'information simples auprès de centaines d'entre eux. En été, l'île peut être remplie d'une dizaine d'étudiants, de post-doctorants et de collaborateurs de Platt. Même pendant l'année universitaire, plusieurs assistants restent à Porto Rico pour observer les singes.

Chaque matin, ils établissent une liste de singes à observer pendant une période de 10 minutes. Puis ils se rendent sur le terrain avec un ordinateur de poche pour enregistrer les interactions sociales de ces animaux, par exemple les personnes avec lesquelles ils passent du temps, celles qu'ils toilettent et celles qu'ils menacent. 

Au fil du temps, ces données ont permis à Platt de cartographier les réseaux sociaux et les hiérarchies de dominance sur l'île, ainsi que les caractéristiques comportementales de chaque singe.

En 2013, Lauren Brent, ancienne post-doctorante de Platt et gourou de la recherche sur le terrain, aujourd'hui à l'université d'Exeter au Royaume-Uni, a signalé que les tendances sociales d'un singe peuvent être transmises de parent à enfant. Elle a utilisé des techniques développées dans le domaine de la génétique comportementale humaine pour recueillir des données suggérant que les singes ayant peu de compagnons de toilette ont tendance à présenter des variantes spécifiques de deux gènes qui régissent les niveaux de sérotonine dans le cerveau. L'un de ces gènes, TPH2, a été impliqué dans la dépression et l'autisme. La découverte plus récente d'une variante naturelle de SHANK3 est particulièrement intrigante, car elle montre que même les comportements sociaux les plus complexes et les plus subtils peuvent avoir une signature génétique claire.

Platt et ses collègues ont présenté les résultats de la recherche sur le gène SHANK3 lors de réunions scientifiques, comme une démonstration de la promesse des singes de Cayo Santiago, mais ils affirment qu'il est trop tôt pour tirer des conclusions solides de ces travaux. Plutôt que d'isoler un gène à la fois, leur objectif est de réaliser une analyse de l'ensemble du génome des gènes liés à l'autisme et de leur impact sur le comportement social des singes. Ils ont séquencé le génome entier de 220 singes et prévoient d'en ajouter 200 autres dans un avenir proche.

Dans un article publié en mai, ils ont décrit comment le réflexe de suivi du regard se développe chez 481 macaques de l'île. L'étude, dirigée par Alexandra Rosati de l'Université de Harvard, a révélé que le suivi du regard commence à émerger à 5 mois - l'équivalent d'un nourrisson humain de 18 mois - et décline avec l'âge. Après la puberté, les femelles semblent suivre les regards plus que les mâles, ce qui correspond aux modèles observés chez les humains.

Mais ces observations ne sont vraies que pour les singes typiques. Il s'avère qu'à l'âge d'un an, environ un singe sur trois ne suit pas du tout le regard. "C'est ce qui m'intéresse le plus", déclare Platt. Son objectif est maintenant de rechercher des liens entre le suivi du regard et des variantes génétiques qui pourraient être utiles pour comprendre des conditions allant de l'anxiété sociale à l'autisme en passant par la schizophrénie.

Des collaborateurs modèles 

En 2013, alors que l'équipe de Platt était occupée à recueillir des données sur le terrain à Porto Rico, un singe pas comme les autres est né dans un laboratoire de la ville de Kunming, dans le sud de la Chine. Une équipe indépendante de chercheurs y avait inséré un gène muté, MeCP2, dans les zygotes unicellulaires de macaques rhésus et de macaques mangeurs de crabes, un autre primate d'Asie du Sud-Est. Les mutations de ce gène sont à l'origine de la plupart des cas de syndrome de Rett, qui présente des similitudes avec l'autisme et peut être difficile à étudier chez les rongeurs. Les souris présentant des mutations du gène MeCP2 sont anxieuses et finissent par développer des crises, mais elles ne ressemblent pas vraiment aux personnes atteintes du syndrome.

Une femelle macaque est née 162 jours plus tard, devenant le tout premier modèle de singe transgénique pour l'autisme, mais les chercheurs n'ont pas décrit son comportement. En février, un deuxième groupe de chercheurs chinois a utilisé une technique différente pour créer des macaques avec des copies multiples du gène humain MeCP2. Le syndrome de duplication du gène MeCP2, comme le syndrome de Rett, partage des caractéristiques fondamentales avec l'autisme. Les chercheurs ont signalé que les singes mutants tournent en rond et émettent des grognements anxieux. Ils semblent également être moins sociaux que les témoins : dans un test comportemental rudimentaire, les chercheurs ont constaté que les animaux transgéniques passent moins de temps avec d'autres singes que les témoins.

Ces outils s'inscrivent dans le cadre d'un regain d'intérêt pour les modèles de singes, d'autant que la technique d'édition de gènes connue sous le nom de CRISPR a permis une ingénierie rapide et précise. Guoping Feng, neuroscientifique au Massachusetts Institute of Technology, a créé une souris dans laquelle SHANK3 a été rendu inopérant par une mutation ponctuelle. Il prévoit d'insérer la même mutation dans le ouistiti commun, un singe du Nouveau Monde de la taille d'une paume de main, avec une touffe de fourrure blanche autour de chaque oreille. Les ouistitis pèsent moins d'un kilo et conversent entre eux à l'aide de couinements distinctifs. "Nous disons qu'ils parlent", explique M. Feng.

Ils se reproduisent aussi rapidement : chaque couple produit des jumeaux ou des triplés deux fois par an. Au cours des deux dernières années, Feng a élevé une colonie de 120 animaux à Cambridge, dans le Massachusetts. "Nous ne pouvons pas dire que le ouistiti sera un meilleur modèle que la souris", précise-t-il. "Nous n'en avons pas encore la preuve, mais d'après la structure de leur cerveau et leur évolution, nous le pensons."

Le groupe de Platt a également commencé à travailler avec des singes transgéniques. En mai, l'un de ses étudiants diplômés s'est rendu à l'Académie chinoise des sciences, où des collaborateurs ont créé des macaques mangeurs de crabes porteurs d'une mutation de SHANK3 et sont en train d'en créer un porteur d'une mutation de CHD8, le principal gène candidat à l'autisme.

Les singes de laboratoire sont également recrutés pour des études de recherche fondamentale visant à déterminer comment les médicaments peuvent affecter le comportement social. 

 Katalin Gothard, chercheuse à l'université de Tucson en Arizona, a identifié des neurones dans l'amygdale des singes - un centre émotionnel du cerveau - qui répondent spécifiquement au contact visuel. Gothard a montré que la force du réflexe de suivi du regard chez un singe dépend des expressions faciales du singe qu'il regarde dans une vidéo. Dans une étude soumise pour publication, elle a constaté que le fait de donner de l'ocytocine à des macaques mâles augmente la probabilité qu'ils suivent le regard. Selon Mme Gothard, l'ocytocine pourrait, à terme, aider les personnes autistes à se rapprocher de leur famille et de leur communauté.

Platt a vu cette lutte pour se connecter de première main comme il est devenu plus impliqué dans la communauté de l'autisme. En novembre 2014, il a visité le Marcus Autism Center à Atlanta, où il a rencontré des enfants qui avaient été placés dans des chambres capitonnées et attachés afin de les empêcher de se frapper au visage. Platt dit qu'il espère que son travail améliorera directement la vie des personnes autistes, mais Cayo Santiago lui a également donné une perspective pour penser au spectre dans le contexte de l'évolution.

Études sociales : Plus de 1 500 macaques sauvages errent à Cayo Santiago, créant un laboratoire naturel pour le comportement social. © Brendan Borrell Études sociales : Plus de 1 500 macaques sauvages errent à Cayo Santiago, créant un laboratoire naturel pour le comportement social. © Brendan Borrell

La surveillance minutieuse de la vie sociale des singes - la passion d'enfance de Platt - continue de susciter des questions profondes. L'un des singes les plus remarquables de l'île est un mâle nommé Pinocchio, qui se situe presque au bas de la hiérarchie de la dominance, au 39e rang sur 48 mâles du puissant groupe R. Il est né dans le groupe F en 1999, mais il en est sorti deux fois au cours des six dernières années. Pinocchio est l'un des spécimens libres qui ont été observés depuis les premiers jours de l'île, mais qui n'ont jamais été étudiés de manière formelle. Bien que Pinocchio ait engendré quelques enfants, il n'est plus capable de se reproduire en raison d'une blessure, probablement due à une bagarre. Il passe beaucoup de temps seul, et c'est là que nous le trouvons.

"Est-ce que vivre en dehors d'un groupe est adaptatif ?" Platt se demande. Ses recherches ont été construites sur l'idée que l'incapacité à développer un comportement social pourrait être une pathologie. Mais il dit qu'il peut aussi voir comment le fait de vivre en dehors du groupe présente certains avantages, en particulier pour un mâle de rang inférieur comme Pinocchio.

Tout ce temps passé seul au fil des ans a permis à Pinocchio d'innover : il est le seul singe de l'île à savoir ouvrir une noix de coco. Lorsqu'il en trouve une, il descend sur le quai en béton et la lance en l'air, encore et encore, pendant des heures, jusqu'à ce qu'elle s'ouvre enfin. Pour ce singe particulier, la solitude offre de belles récompenses.


Des modèles animaux en recherche, et plus particulièrement dans l'autisme

17 févr. 2021 - L'affaire du manuel de 3ème des Editions Belin a mis en lumière la question de l'expérimentation animale dans la mise au point de médicaments. Le point de vue du Pr Yehezkel Ben-Ari, qui a mené des recherches de ce type, et d'un spécialiste de l'autisme, le Dr Eric Lemonnier, "co-découvreurs" de l'utilisation du bumétanide chez les personnes autistes.

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