Anxiété des chercheurs, nouvelles politiques à la réouverture des universités

Les recherches doivent être reprises en respectant les nouvelles conditions de sécurité. Les restrictions de voyage peuvent empêcher les embauches ou l'arrivée de nouveaux étudiants, Un changement de culture doit tenir compte des enseignements du confinement.

spectrumnews.org Traduction de "Researchers grapple with anxiety, new policies as universities reopen | Spectrum | Autism Research News" par Laura Dattaro / 13 juillet 2020

Les chercheurs aux prises avec l'anxiété, de nouvelles politiques à la réouverture des universités

Zoom : Lee (à gauche) en vidéoconférence avec des collègues même lorsqu'ils sont tous présents au labo © Spectrum News / Julia Robinson Zoom : Lee (à gauche) en vidéoconférence avec des collègues même lorsqu'ils sont tous présents au labo © Spectrum News / Julia Robinson
Il y a quatre mois, les chercheurs se sont empressés de sauver leurs travaux alors que la pandémie de coronavirus faisait fermer les universités et les laboratoires. Aujourd'hui, avec la levée des restrictions - alors même que les cas augmentent dans certaines régions des États-Unis et ailleurs dans le monde - de nombreux chercheurs reprennent prudemment leur travail, à la faveur d'une distanciation sociale et avec des masques sur la bouche.

Nombre des précautions qu'ils prennent dans leurs laboratoires ressemblent à celles mises en place dans les entreprises et les restaurants : porter un masque de protection, garder une distance physique avec les autres et rester chez soi autant que possible. Mais le travail en laboratoire présente des complications uniques et appelle des politiques supplémentaires et des changements de culture, selon les scientifiques.

"On ne peut pas se contenter de huit projets, il faut donc prendre des décisions très prudentes sur les priorités", explique Gary Bassell, professeur de biologie cellulaire à l'université Emory d'Atlanta, en Géorgie. "Tout le monde veut juste revenir à ce qui était avant, et vous ne pouvez pas faire ça".

Plutôt que de passer toute la journée sur le campus, les chercheurs n'y vont que pour les tâches nécessaires, comme s'occuper des animaux de laboratoire ou mener des expériences. Pour limiter les interactions, de nombreux laboratoires demandent aux gens de prévoir leur temps dans des salles spécifiques ou avec certains équipements. Et tous les autres travaux, tels que la rédaction de documents, l'analyse de données ou les conversations avec les collègues, sont effectués à domicile.

Politiques et procédures

Pour les chercheurs qui travaillent avec des personnes, la réouverture est particulièrement difficile. Lorsque la pandémie a frappé, Clare Harrop a rapidement fait pivoter son travail en présentiel vers une étude à distance des impacts de la pandémie sur les enfants autistes et leurs familles. Mais Clare Harrop, professeure adjointe en sciences de la santé à l'université de Caroline du Nord à Chapel Hill, ne peut pas mener ses recherches, qui impliquent généralement des mesures d'électroencéphalographie et de suivi oculaire, en ligne pour une longue période.

Elle a repris son travail, mais elle n'envisage pas de faire revenir les familles pour la recherche alors que les cas continuent d'augmenter dans la région. Et bien qu'elle espère les ramener après septembre, elle prévoit que beaucoup ne se sentiront pas à l'aise de revenir avant au moins le début de 2021. Elle craint également que les restrictions liées à la pandémie, telles que l'obligation de porter un masque pendant les scanners d'imagerie cérébrale, n'affectent ses résultats.

"Je ne me sentirais pas à l'aise de faire venir mes enfants maintenant, donc je ne pense pas non plus que je devrais demander aux parents de venir", déclare Mme Harrop. "D'autant plus que ma recherche n'est pas basée sur un traitement."

Dans le laboratoire de Bassel à Atlanta - où les cas sont également en augmentation - les étudiants doivent porter un masque chirurgical et un écran de protection lorsqu'ils sont à proximité d'une autre personne, par exemple lorsqu'ils opèrent un animal. Son université a mis en place une formation pour les étudiants qui retournent sur le campus.

"Je me sens plus en sécurité dans mon laboratoire qu'à Atlanta", déclare M. Bassell.

Mais tout le monde ne se sent pas soutenu par son institution. Anis Contractor, professeur de physiologie à l'université Northwestern de Chicago, dans l'Illinois, se dit déçu de la réaction de son université. Selon lui, certaines mesures promises, telles que les détecteurs de température et les tests obligatoires pour toute personne sur le campus, ne se sont pas encore concrétisées. (Un porte-parole de l'université dit que bien qu'ils aient discuté de l'utilisation de détecteurs), ils ne se sont jamais engagés à les utiliser ; le porte-parole a dirigé "Spectrum" vers un site web qui dit que des tests sont disponibles sur place pour les personnes présentant des symptômes de coronavirus).

La communication de l'université a également été peu claire, dit M. Contractor, laissant le souci de la sécurité à chaque professeur.

"C'est à nous de nous assurer qu'un plan est en place, que nous rendons nos environnements de travail aussi sûrs que possible", dit-il. "Il n'y a aucun responsable sur ce point."

Les visas changent

La réouverture soulève également des inquiétudes quant aux perturbations à long terme de l'embauche, qui pourraient ralentir les calendriers de recherche pour les années à venir.

Hye Young Lee, professeure adjointe de physiologie cellulaire et intégrative au Centre des sciences de la santé de l'Université du Texas à San Antonio, affirme que son université a suspendu les embauches à quelques exceptions près. Cependant, la demande de ces exemptions entraîne des retards supplémentaires, pendant lesquels moins de travail est effectué.

"C'est un effet domino", selon Lee. "Cela aura certainement un impact négatif sur nous".

Davantage de laboratoires risquent de manquer de personnel à cause des restrictions de voyage. Le 22 juin, l'administration Trump a annoncé de nouvelles limites sur les visas pour les travailleurs étrangers aux États-Unis, arguant que cela aiderait les Américains à trouver des emplois dans une économie ravagée par la pandémie. L'ordonnance, qui devrait être en place jusqu'à la fin de 2020, comprend des visas H-1 et certains J-1, bien que les restrictions J-1 ne s'appliquent pas aux chercheurs.

Le 6 juillet, l'administration a déclaré que les étudiants étrangers ne suivant que des cours en ligne devaient quitter le pays. L'université de Harvard et le Massachusetts Institute of Technology poursuivent l'administration Trump pour empêcher l'entrée en vigueur de cette règle ; de nombreuses universités ont signé un mémoire d'amicus curiae * en soutien.

Les chercheurs craignent de ne pas pouvoir faire venir de nouveaux étudiants pour l'année universitaire. Sung Han, professeur adjoint de biologie au Salk Institute for Biological Studies de La Jolla, en Californie, dit avoir entendu dire que certaines personnes qui envisageaient de faire un stage postdoctoral à l'institut se tournent maintenant vers des institutions en Europe et au Canada. Son propre laboratoire est en grande partie composé d'étudiants internationaux, qui s'inquiètent du renouvellement de leurs visas.

"Si cette situation perdure, ils perdront leurs opportunités", dit M. Han. "Ils sont très inquiets à ce sujet. Il faut espérer que cette décision est temporaire et qu'elle reviendra bientôt à la normale, mais si elle se poursuit, elle aura un impact négatif considérable sur les progrès de la recherche aux États-Unis".

L'ordonnance du 22 juin exempte les travailleurs qui sont déjà aux États-Unis, mais beaucoup disent que l'annonce a causé un stress et une confusion supplémentaires à un moment déjà difficile. De plus, de nombreux chercheurs travaillant aux États-Unis ne savent pas s'ils pourront renouveler leur visa et dans quel délai, ce qui suscite des craintes quant à la sécurité de leur départ du pays.

"Cela nous fait penser que nous ne devrions peut-être pas voyager en ce moment, pour quelque raison que ce soit", explique Mme Lee.

Pernille Bülow, doctorante dans le laboratoire de Bassell, prévoyait de retourner temporairement dans son pays d'origine, le Danemark, après avoir obtenu son diplôme cette année. Mais elle a décidé de prendre un emploi aux États-Unis pour l'instant. Elle est ici avec un visa F-1, qui n'est pas inclus dans la directive, mais les changements fréquents de l'administration Trump lui ont fait craindre de rester bloquée à l'étranger.

"Je n'ose pas quitter le pays pour l'instant", déclare Mme Bülow. "Je ne sais tout simplement pas ce qu'ils vont faire. Je suis très prudente à ce sujet."

L'administration Trump a également proscrit les voyageurs en provenance de Chine, d'Iran et de 26 pays européens, connus sous le nom d'Espace Schengen, pour tenter de limiter la propagation du coronavirus. Ces restrictions ont empêché certains chercheurs qui se trouvaient à l'étranger avant le déclenchement de la pandémie de reprendre leur travail. Par exemple, le chercheur en autisme Jonathan Sebat a publié sur Twitter que l'interdiction de Schengen a empêché pendant des mois un étudiant postdoctoral de son laboratoire à l'université de Californie, San Diego, d'entrer dans le pays, et a ensuite partagé des histoires similaires d'autres chercheurs.

"Il est certain que cela va être vraiment dévastateur pour de nombreuses universités si vous ne pouvez pas recruter de nouveaux talents à l'échelle internationale", déclare M. Bassell.

Un changement de culture

Le manque de clarté aggrave les émotions que de nombreux chercheurs disent avoir déjà ressenties à l'idée de retourner au travail. Beaucoup décrivent un mélange d'anxiété et d'excitation, et disent qu'ils risquent de passer à côté du rythme plus lent de la vie en vase clos. L'entrepreneur dit qu'il s'efforce d'adapter les différents niveaux de confort des membres de son laboratoire au risque, permettant à ceux qui ne se sentent pas en sécurité de rester chez eux.

Certains enquêteurs affirment que leurs laboratoires ont survécu au confinement initial, mais qu'un second serait catastrophique. Lee dit qu'elle et les membres de son laboratoire travaillent dur pour profiter du temps dont ils disposent maintenant, sans savoir s'ils seront à nouveau obligés de rentrer chez eux. Bülow se dépêche de collecter les données dont elle a besoin pour obtenir son diplôme.

Mais certains trouvent aussi des avantages surprenants. Comme le temps passé au laboratoire est limité, les chercheurs sont plus flexibles dans leurs horaires, ce qui réduit la pression de rester sur le campus pendant de longues heures.

"La conception de ce que signifie être un étudiant chercheur diplômé a en fait changé pour le mieux", déclare Kamyra Edokpolor, une étudiante diplômée du laboratoire de Bassell. "Je pense que c'est une dynamique un peu plus saine".

Ce changement a donné à certains scientifiques le temps de faire le point et de s'impliquer davantage dans des questions plus larges, notamment la défense de la justice sociale et les protestations liées au mouvement Black Lives Matter, explique Mme Edokpolor.

"En tant que scientifiques, nous sommes un peu débordés et nous disons : "Oh, cela ne nous concerne pas parce que nous travaillons sur ce créneau". Mais nous sommes humains", dit-elle. "Je pense vraiment que tout le monde peut vraiment progresser et simplement penser à d'autres aspects de la vie qui affectent fondamentalement notre capacité à faire de la science. C'est le bon côté des choses".

* NdT : "ami de la cour", désignant les personnes qui interviennent volontairement à une instance judiciaire pour donner leur point de vue à la cour. Le gouvernement Trump a renoncé mardi 14 juillet à sa directive lors de la procédure.


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