Une infection sévère peut augmenter les risques d'autisme chez certains enfants

Maladie précoce : Les garçons autistes sont plus susceptibles que leurs pairs non autistes d'avoir eu une infection grave avant l'âge de 4 ans, des résultats qui soutiennent un modèle à "deux coups" de la condition.

spectrumnews.org Traduction de "Severe infection may raise odds of autism in some children" par Giorgia Guglielmi / 17 septembre 2021

Les infections sévères de la petite enfance sont liées à l'autisme, du moins chez certains garçons, selon une nouvelle étude menée sur des souris et des humains. Les résultats ont été publiés aujourd'hui dans "Science Advances".

Les chercheurs ont analysé les dossiers médicaux de millions d'enfants aux États-Unis et ont constaté que les garçons diagnostiqués autistes sont plus susceptibles que les garçons non autistes d'avoir eu une infection nécessitant des soins médicaux entre l'âge de 1 an et demi et 4 ans.

L'étude a également montré que le fait de provoquer une forte réponse immunitaire chez des souris nouveau-nées ne possédant qu'une seule copie de TSC2, un gène lié à l'autisme, entraîne des problèmes de mémoire sociale chez les rongeurs mâles adultes. Chez l'homme, les mutations du gène TSC2 provoquent la sclérose tubéreuse, une maladie caractérisée par des tumeurs non cancéreuses et des excroissances cutanées. Environ la moitié des personnes atteintes de sclérose tubéreuse sont également autistes.

"Si la mutation du gène TSC2 était suffisante pour provoquer l'autisme, toutes les personnes porteuses de cette mutation seraient autistes, mais ce n'est pas le cas", explique Alcino Silva, chercheur principal et directeur de l'Integrative Center for Learning and Memory de l'université de Californie à Los Angeles.

Des études antérieures ont montré que les risques d'autisme chez un enfant augmentent en cas d'infections graves chez l'enfant ou sa mère, mais tous les enfants qui contractent des infections graves ne sont pas diagnostiqués autistes.

La nouvelle étude est la première à examiner la relation entre l'activation immunitaire et une variante génétique spécifique liée à l'autisme, indique M. Silva. Les résultats suggèrent que la génétique et les infections sévères constituent un scénario à double détente pour l'autisme.

Ces travaux soulignent également l'importance de la vaccination des enfants, déclare Manuel López Aranda, chercheur postdoctoral dans le laboratoire de Silva.

"S'il est vrai que les infections graves prédisposent les enfants à des troubles neuropsychiatriques, la meilleure façon d'éviter les infections graves chez les enfants est de les vacciner", dit-il.

La prévalence des hospitalisations dues à des infections dans la petite enfance prédit le développement des TSA chez l'homme © ScienceAdvances La prévalence des hospitalisations dues à des infections dans la petite enfance prédit le développement des TSA chez l'homme © ScienceAdvances

Activation immunitaire

Silva, López Aranda et leurs collègues ont injecté à des souris nouveau-nées auxquelles il manque une copie de TSC2 un composé qui imite une infection virale. Les chercheurs ont constaté que, lorsqu'ils étaient isolés de leur mère, les petits couinaient en émettant des séquences d'appel plus courtes et plus simples que les petits témoins. Ce répertoire d'appels simplifié pourrait correspondre à des difficultés de communication sociale précoces chez les personnes autistes.

À l'âge adulte, les souris TSC2 mâles semblaient avoir des difficultés à reconnaître et à se souvenir des autres souris : elles n'ont pas montré la préférence typique pour passer du temps avec une souris qu'elles n'avaient jamais rencontrée auparavant, mais elles ont préféré un objet nouveau à un objet familier.

Une analyse de l'expression des gènes dans trois zones du cerveau impliquées dans le comportement social a suggéré que, par rapport aux témoins, les souris TSC2 mâles auxquelles on avait injecté l'imitation virale présentaient des niveaux accrus d'une molécule immunitaire appelée interféron, que les cellules immunitaires libèrent pour combattre les virus. L'injection a également activé les microglies, des cellules immunitaires du cerveau qui produisent de l'interféron et contribuent à former les connexions neuronales.

Selon López Aranda, les différences sexuelles dans le nombre et la fonction des microglies peuvent expliquer pourquoi l'activation immunitaire n'a entraîné des problèmes de mémoire sociale que chez les souris TSC2 mâles. Cette découverte est conforme à l'observation selon laquelle l'autisme est environ quatre fois plus répandu chez les garçons que chez les filles.

L'épuisement de la microglie ou la suppression des récepteurs de l'interféron ont permis de résoudre les problèmes de mémoire sociale des animaux. L'administration aux souris d'un médicament appelé rapamycine, qui fait l'objet d'essais pour le traitement de la sclérose tubéreuse, a neutralisé leur forte activation immunitaire et a également soulagé leurs problèmes de mémoire sociale. La rapamycine agit en supprimant mTOR, une voie de signalisation qui est hyperactive dans la sclérose tubéreuse et en réponse aux infections virales.

Pour déterminer si l'activation immunitaire dans la petite enfance pouvait être liée à des difficultés sociales et à d'autres difficultés comportementales chez l'homme, les chercheurs ont examiné les demandes de remboursement d'assurance de plus de 3,5 millions d'enfants aux États-Unis. Parmi eux, 4 417 filles et 18 232 garçons avaient reçu un diagnostic d'autisme. Les chercheurs ont constaté que les garçons autistes avaient 40 % plus de probabilités d'avoir contracté une infection nécessitant des soins médicaux entre l'âge de 1 an et demi et de 4 ans.

Modèle à deux facteurs

De nombreux chercheurs se sont longtemps concentrés sur les facteurs génétiques ou environnementaux qui pourraient contribuer à l'autisme. En examinant l'interaction des deux, la nouvelle étude est "une bouffée d'air frais", déclare Mauro Costa-Mattioli, professeur de neurosciences au Baylor College of Medicine de Houston, au Texas, qui n'a pas participé à la recherche.

Les résultats des expériences sur les animaux fournissent un mécanisme par lequel la réponse immunitaire à une infection virale pourrait conduire à certains traits semblables à ceux de l'autisme, dit Costa-Mattioli. 

Il prévient toutefois que l'analyse des dossiers médicaux ne révèle qu'une association entre une infection grave et le diagnostic d'autisme. Cela ne signifie pas que l'infection virale est à l'origine des troubles du comportement associés à l'autisme, précise-t-il.

Il est également possible que les garçons qui ont contracté une infection grave et ont ensuite été diagnostiqués autistes présentent des mutations génétiques liées à l'autisme, explique Eric Klann, directeur du Center for Neural Science de l'université de New York, qui n'a pas participé à l'étude. Si cela était vrai, dit Klann, cela soutiendrait l'hypothèse d'un "double coup" selon laquelle l'interaction entre les gènes et l'environnement peut augmenter le risque d'autisme.

Les travaux pourraient également avoir des implications cliniques dans la mesure où ils indiquent que la rapamycine atténue les effets néfastes qu'une forte activation immunitaire peut avoir sur les aptitudes sociales, explique Silva.

"Bien sûr, cela doit être testé et démontré chez l'homme", dit-il, "mais nos travaux suggèrent que cela pourrait être possible."

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