Autisme - Elise Robinson : démêler les relations de cause à effet

Alors que de nombreux chercheurs dans le domaine de l'autisme sont des experts dans leur propre domaine - étudiant les gènes exclusivement, par exemple, ou caractérisant profondément les traits des personnes autistes - Elene Robinson est une généticienne ayant une profonde compréhension de la présentation clinique de la condition.

spectrumnews.org Traduction de "Elise Robinson: Untangling the roots of cause and effect" par Sarah DeWeerdt / 19 mars 2020

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Les nouveaux compagnons de bureau d'Elise Robinson sont un ficus, ses larges feuilles panachées profitant de la lumière d'une fenêtre étroite, et une paire de petites succulentes perchées l'une au-dessus de l'autre au bord des étagères. Et ce n'est qu'une fraction de ce que Robinson a chez elle à Wellesley, où une vaste véranda - fenêtres à meneaux sur trois côtés, lucarnes au-dessus - abrite un bosquet d'agrumes à une extrémité (plus "le plus petit olivier du monde" sur le rebord de la fenêtre) et une table avec des pots de tout, des narcisses blancs en papier au pin de Norfolk Island à l'autre.

C'était l'ambition d'enfance de Robinson - "avoir une maison pleine d'arbres". L'autre était de comprendre comment les gens donnent un sens au monde, une question qui a inspiré une grande partie de ses recherches sur l'autisme.

"En grandissant, je me suis beaucoup intéressée à la façon dont les gens pensent et à leur rapport aux nombres et à la logique numérique", explique Mme Robinson, membre de l'institut Broad et professeur adjoint d'épidémiologie à l'université de Harvard. À l'époque, elle ne connaissait pas le terme technique pour décrire cela : l'inférence causale. Mais même ainsi, son travail - comme son habitat - reflète toujours "une version adulte de ce que j'étais à 8 ans".

Robinson apporte également à sa quête de science le regard et l'imagination expansifs qu'elle a manifestés très tôt. Alors que de nombreux chercheurs dans le domaine de l'autisme sont des experts dans leur propre domaine - étudiant les gènes exclusivement, par exemple, ou caractérisant profondément les traits des personnes autistes - Robinson est une généticienne ayant une profonde compréhension de la présentation clinique de la maladie.

"Elise a reconnu que les deux côtés de l'équation étaient importants", déclare Mark Daly, conseiller postdoctoral de Robinson et directeur de l'Institut de médecine moléculaire de Finlande à l'université d'Helsinki. "Elle a vraiment réussi, d'une manière qui n'avait jamais été très efficace auparavant, à rassembler les compétences des deux côtés".

Cette capacité a conduit Robinson à explorer l'interaction entre les différents types de variantes génétiques qui contribuent à l'autisme - et à diriger une étude qui vise à amener les populations africaines à participer à la recherche sur l'autisme à une échelle que personne n'a encore tentée. Cette étude, à laquelle participent des scientifiques de trois continents, est "l'une des choses que je préfère dans mon travail", dit-elle. "C'était ce beau mélange de relations de travail vraiment agréables, constructives et productives avec des personnes qui l'abordent avec des compétences différentes".

Robinson est l'un des rares chercheurs sur l'autisme à avoir pu mener à bien ce projet interdisciplinaire. Au cours de sa carrière, elle a changé de domaine à plusieurs reprises, allant de l'anthropologie à l'épidémiologie et ne s'intéressant à la génétique que lorsqu'elle était déjà bien avancée dans son travail postdoctoral. Son style de travail généreux et calme, ainsi que ses conceptions expérimentales astucieuses, ont fait d'elle une collaboratrice recherchée. Somer Bishop, une de ses collaboratrices fréquentes, a dit à Robinson qu'elle voulait parler au téléphone au moins une fois par mois. "Je me fiche de ce dont nous parlons", dit Bishop, professeur associé de psychiatrie à l'université de Californie, San Francisco. Chaque fois que j'ai une conversation avec elle, je me dis : "Nous pouvons le faire, nous pouvons trouver une solution ensemble".

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Relations de cause à effet

Robinson a grandi à Kensington, dans le Maryland, une banlieue de Washington, D.C. Sa mère était enseignante en école primaire et son père avocat. Sa jeune sœur est également avocate, tout comme le mari de Robinson, Tom Byron. Robinson, elle aussi, a une façon de choisir soigneusement ses mots lorsqu'elle parle, que l'on pourrait qualifier d'avocat - précise et persuasive.

Enfant, cependant, sa matière préférée était les mathématiques. Lorsqu'elle est entrée à l'université de Dartmouth à Hanovre, dans le New Hampshire, en 2001, elle pensait qu'elle se spécialiserait en mathématiques ou en sciences, mais elle a eu du mal à réussir dans les cours magistraux. "Les choses qui me rendaient l'école primaire et le lycée désagréables ont rendu l'université vraiment, vraiment difficile", dit-elle.

Elle a découvert l'anthropologie par hasard au cours de sa deuxième année et a adoré ça : la discipline a joué en sa faveur pour lui permettre de travailler de manière indépendante. De plus, "j'ai tout simplement aimé ça", dit-elle, dans un demi-soupir complice. Elle s'est plongée dans l'étude de la façon dont les gens donnent un sens aux chiffres et aux faits pour développer des croyances sur la causalité, des questions auxquelles elle réfléchissait depuis son enfance.

Lorsqu'elle a obtenu son diplôme de Dartmouth, elle était prête à faire ce qu'elle décrit comme une recherche plus "militante". Elle s'est inscrite à un programme de maîtrise en santé publique à l'université Emory d'Atlanta, en Géorgie, où elle a étudié les moyens de réduire les disparités géographiques dans l'accès aux services pour les personnes souffrant de troubles du développement. "Pendant ces deux années, dit-elle, j'ai compris que ce que j'aime vraiment, ce sont les statistiques".

Elle s'est particulièrement intéressée à l'analyse de l'héritabilité des compétences sociales et des traits de l'autisme.

Sa conseillère sur place, l'épidémiologiste Karestan Koenen, a mis Robinson en relation avec d'autres chercheurs - dont Angelica Ronald de l'Université de Birkbeck de Londres au Royaume-Uni - qui avaient accès aux données des registres de jumeaux et des études à long terme sur le développement de l'enfant.

Robinson a immédiatement fait preuve d'initiative et de leadership, ce qui, selon Koenen, est rare chez une personne à un stade aussi précoce de sa carrière.

"Elle a fait preuve d'indépendance, de capacité d'initiative et de leadership dans ces collaborations d'une manière qui était - je ne suis pas sûre de l'avoir vue", dit Koenen. Robinson a obtenu son diplôme en trois ans au lieu des quatre ou cinq ans habituels. (Koenen est maintenant une autre des compagnons de bureau de Robinson, partageant l'espace avec les ficus et les succulentes).

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Un chemin sinueux

Après avoir obtenu son diplôme, Robinson est restée à Harvard. Officiellement, elle était une chercheuse postdoctorale encadrée par Susan Santangelo, mais elle a également continué à travailler en étroite collaboration avec Ronald en utilisant les données de ces études britanniques. En 2013, l'une des analyses de Robinson a fourni certaines des preuves les plus solides alors disponibles pour soutenir l'"effet protecteur féminin", une hypothèse de premier plan pour expliquer le déséquilibre du rapport des sexes dans l'autisme.

"Personne n'avait vraiment considéré [l'effet protecteur féminin] comme un trait quantitatif, même si l'on savait que c'était une méthode plus puissante", déclare Stephan Sanders, professeur associé de psychiatrie à l'université de Californie, San Francisco, et l'un des collaborateurs de Robinson. L'étude était emblématique de la capacité de Robinson, dit-il, à "distiller de grandes questions jusqu'à une hypothèse vérifiable et ensuite à faire une très bonne étude à ce sujet".

Il restait encore un virage à prendre sur le chemin de Robinson. Un jour de 2011, elle a été entraînée dans un débat scientifique avec un chercheur postdoctoral du laboratoire de Daly, le généticien psychiatrique Benjamin Neale. Personne ne se souvient de l'objet du débat, mais celui-ci a été tellement animé qu'à un moment donné, ils ont fait appel à Daly pour arbitrer. Daly et Robinson se sont mis à discuter et ont réalisé qu'ils étaient tous deux intéressés par l'idée de l'autisme comme une extrémité d'un continuum de traits typiques. Elle a rejoint son laboratoire en tant que chercheuse postdoctorale peu de temps après.

Robinson savait qu'elle entrait dans l'un des meilleurs laboratoires dans le domaine très compétitif et dominé par les hommes de la génétique psychiatrique, et sans aucune formation préalable en génétique. Mais elle était imperturbable, dit Daly. Il attribue la facilité de Robinson dans cette situation au fait qu'elle n'était pas motivée par son ego ou par le désir de marquer des points intellectuels : elle voulait juste apprendre à son propre rythme et poursuivre les questions qui l'intéressaient.

Pour la statisticienne Robinson, s'occuper des variantes génétiques n'était pas un grand changement scientifique. "C'est juste un autre type de variable x", dit-elle. De plus, selon elle, la génétique offre l'approche la plus propre et la plus puissante pour répondre à son intérêt de longue date pour l'établissement des causes et des effets.

Au fur et à mesure qu'elle se familiarisait avec la génétique, Mme Robinson a contribué à une analyse massive montrant que les variantes génétiques liées à l'autisme affectent les aptitudes sociales et de communication dans la population générale. Elle a également exploité les données d'études existantes pour s'attaquer à l'un des problèmes les plus épineux de la génétique de l'autisme : les contributions relatives à l'autisme de mutations spontanées rares et nocives par rapport aux variantes héréditaires communes et légères.

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Un bond en avant

Peu après avoir rejoint le laboratoire de Mme Daly, Mme Robinson a commencé à travailler avec lui sur une demande de subvention qui lui a permis de créer son propre laboratoire en 2013. Le mois d'avril suivant, elle a eu son premier enfant, une fille ; trois ans plus tard, elle a été nommée professeure adjointe d'épidémiologie et a eu une deuxième fille. Son autre réalisation de 2017 a été le début d'une méthode statistique qu'elle avait mise au point et qui s'appelle le test de déséquilibre de transmission polygénique. Neale se souvient que Robinson s'est enthousiasmée lorsqu'elle a réalisé que cette méthode pourrait être un meilleur moyen d'étudier les variantes courantes liées à l'autisme.

Dans le cadre de cette étude, Robinson et ses collègues ont analysé les données génétiques de plus de 6 000 familles pour montrer que les enfants autistes héritent de plus de variantes communes associées à la condition que ce à quoi on pourrait s'attendre par hasard. Robinson avait été sceptique quant à ce résultat. Mais comme elle était plus intéressée à trouver la bonne réponse qu'à prouver qu'elle avait raison depuis le début, elle s'est réjouie de l'expérience. "Ce fut un exercice productif", se souvient-elle en riant. "J'ai eu beaucoup de plaisir à découvrir que j'avais tort."

Pour la première fois de sa carrière, elle s'est également lancée dans la collecte de données génétiques et cliniques, auprès de plus de 5 000 personnes au Kenya et en Afrique du Sud 1. La participation de Robinson a élargi la portée et l'ambition du projet, selon sa directrice de recherche, Victoria de Menil. "Avant qu'elle ne prenne la direction de l'étude, celle-ci allait être beaucoup plus ponctuelle", explique de Menil, et les chercheurs ont prévu de collecter des données brèves et catégorielles sur quelques variables. "Lorsque [Robinson] a rejoint l'équipe, elle était convaincue que nous devions procéder à un phénotypage très approfondi."

Il a donc fallu plusieurs mois pour identifier les questionnaires détaillés qui donneraient des résultats fiables, embaucher du personnel supplémentaire pour administrer les enquêtes et demander aux familles participantes d'y consacrer plus de temps. Depuis fin 2018, l'équipe a recueilli des données auprès d'environ 1 000 participants.

De retour à Boston, Robinson a développé également un laboratoire qui correspond à ses sensibilités. Elle a tendance à attirer des personnes qui ont des antécédents aussi peu conventionnels et divers que les siens et leur donne beaucoup d'indépendance.

"Si vous nous voyiez tous présenter nos recherches, elles vous sembleraient très disparates et dispersées, mais Elise peut alors les rassembler et montrer comment nous travaillons tous dans un but commun", explique Caitlin Carey, chercheuse postdoctorale dans le laboratoire de Robinson.

Robinson encourage également les membres de son laboratoire à conserver des passe-temps ; son intérêt pour l'horticulture montre l'exemple : "Un groupe de personnes dans le laboratoire aime les plantes, donc nous réfléchissons davantage à ce que nous pouvons faire pousser en tant que groupe".

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 Références:

  1. de Menil V. et al. Neuron 101, 15-19 (2019) PubMed

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