Cinq sujets brûlants dans la recherche sur l'autisme en 2019

Revue par "Spectrum News" des principaux débats sur l'autisme en 2019.

spectrumnews.org  Traduction de "Five hot topics in autism research in 2019"
23 décembre 2019

  • Seuls les articles traduits ont été mis en lien.

Liquid Garden I © Luna TMG Liquid Garden I © Luna TMG
Cette année, les chercheurs ont découvert des indices sur les causes de l'autisme - et sur la façon de le traiter - provenant de diverses sources.

Les progrès réalisés dans de minuscules modèles du cerveau humain ont permis de mettre au jour de nouveaux détails sur la biologie de l'autisme et ont fourni des pistes pour tester des thérapies. Les études sur la fréquence cardiaque mettent en lumière le système nerveux autonome comme source potentielle des traits de l'autisme. Et d'autres ont établi un lien controversé entre le microbiome intestinal et l'autisme.

Quelques études ont révélé des renseignements importants sur les moments où les différentes formes d'autisme se prêtent à un traitement. Cette année a également été marquée par un examen minutieux des tests utilisés pour le dépistage et le diagnostic, révélant les lacunes et les limites du système d'identification des enfants autistes.

Voici les cinq principaux sujets de recherche sur l'autisme de l'année.

Les facteurs de croissance du cerveau

Les organoïdes cérébraux commencent comme de simples groupes de cellules souches, qui sont ensuite amenés à mûrir pour devenir des cellules cérébrales. Cette année, la durée de vie de ces "cerveaux dans un récipient" est passée à un an, puis à près de deux ans, ce qui leur a permis de mûrir et d'imiter certains aspects du cerveau humain. Dans les organoïdes qui ont la plus longue durée de vie, les chercheurs ont suivi les changements dans l'expression des gènes de l'autisme. Ils ont découvert que les organoïdes dérivés des cellules de la peau des personnes autistes manquaient de cellules qui suppriment l'activité cérébrale. Cette découverte appuie la théorie du déséquilibre de signalisation de l'autisme, selon laquelle le cerveau des personnes autistes est hyper-excitable.

Cette année, les scientifiques ont également construit de minuscules répliques de deux zones du cerveau reliées par une longue fibre qui pourrait révéler comment les connexions à longue distance sont altérées dans le cerveau des personnes autistes.

Les organoïdes cérébraux produits à partir de personnes atteintes du syndrome du X fragile[voir liens entre TSA et X]  pourraient aider à expliquer pourquoi certains médicaments expérimentaux contre le X fragile fonctionnent chez la souris mais pas chez l'humain - et générer des pistes pour des thérapies efficaces. Les organoïdes pourraient également fournir une plateforme pour tester des traitements, puisque les chercheurs peuvent maintenant produire des centaines de ces cellules semblables au cerveau en parallèle et les rendre uniformes dans leur forme et leur composition.

Des applications plus lointaines comprennent des études sur la conscience et les effets de la microgravité sur le cerveau. Dans un premier temps, les organoïdes cérébraux ont montré des schémas de neurones synchronisés, dont certains aspects ressemblent à ceux des nourrissons prématurés.

Questions de cœur

De nouvelles données ont été recueillies sur le lien entre l'autisme et le fonctionnement du système nerveux autonome, qui contrôle la respiration, le rythme cardiaque et la digestion. Les différences dans le système pourraient expliquer une gamme de traits de l'autisme, y compris les difficultés sociales et la sensibilité sensorielle, ainsi que les problèmes cardiaques et digestifs.

Bon nombre de ces différences se manifestent dans la fréquence cardiaque. La fréquence cardiaque reste stable chez les autistes lorsqu'ils respirent au lieu de ralentir légèrement à l'expiration et de s'accélérer à l'inspiration, comme c'est généralement le cas. Cet écart se manifeste après l'âge de 18 mois, à peu près au même moment où les traits fondamentaux de la condition apparaissent. Les enfants atteints du syndrome de Rett ont également des fréquences cardiaques inhabituelles.

Ces différences peuvent persister au-delà de l'enfance. Une étude a montré que la fréquence cardiaque au repos des adultes autistes varie rarement ; une fréquence cardiaque régulière suggère un manque de souplesse dans la réaction aux changements environnementaux.

Réactions intestinales

Les enfants autistes sont exceptionnellement sujets à des problèmes gastro-intestinaux. Cette association n'est peut-être pas une coïncidence : Certaines mutations génétiques ou altérations du microbiome - le mélange de microbes dans les intestins - peuvent contribuer à la fois à l'autisme et aux problèmes intestinaux.

Quatre études sur la souris en 2019 ont fourni de nouvelles preuves - dont certaines sont controversées - pour appuyer cette idée. Dans une étude, les chercheurs ont remplacé les microbes intestinaux des souris par ceux des garçons autistes. Les souris ont des comportements répétitifs, font moins de vocalises et passent moins de temps à socialiser que les témoins, ce qui constitue la première preuve que les microbes intestinaux contribuent aux traits de l'autisme.

Mais quelques heures après la publication de l'étude, plusieurs experts ont critiqué la petite taille de l'échantillon et les résultats très variables. D'autres ont trouvé une erreur statistique possible.

Dans une étude sans rapport, les chercheurs ont révélé que des doses orales de Lactobacillus reuteri, un type de bactéries intestinales présentes dans le yogourt et le lait maternel, stimulent le comportement social chez trois modèles murins d'autisme. Et deux autres séries de résultats suggèrent que des mutations du gène NLGN3, un gène de l'autisme de confiance, altèrent la fonction intestinale. L'une d'elles a montré qu'une mutation de ce gène perturbe le microbiome des souris.

Des moments opportuns

Les médicaments pour l'autisme peuvent être plus efficaces lorsqu'ils sont administrés pendant une " période critique " du développement du cerveau. Les chercheurs ont délimité les fenêtres de traitement des traits de l'autisme dans des modèles de souris et de rats.

Une étude a révélé qu'au moment où les souris atteignent l'âge adulte, elles ont perdu leur capacité d'apprendre des expériences sociales. L'injection de 3,4-méthylènedioxyméthamphétamine (MDMA), l'ingrédient actif de l'ecstasy, à des souris adultes rouvre la fenêtre critique de l'apprentissage.

Dans une autre étude, les chercheurs ont administré de la lovastatine, un médicament contre le cholestérol, à des modèles de rats atteints du syndrome de l'X fragile. Le traitement, s'il est administré à l'âge de 4 semaines (l'équivalent chez le rat de l'enfance), prévient les problèmes cognitifs, ont constaté les chercheurs.

Le choix du moment des traitements peut être plus important pour certaines formes d'autisme que pour d'autres. Une étude sur des souris auxquelles il manque UBE3A, le gène ayant subi une mutation dans le syndrome Angelman, a montré que plus tôt le gène est restauré, plus les souris s'améliorent.

En revanche, une mutation du gène de l'autisme SCN2A a, dans une large mesure, les mêmes effets sur les neurones lorsqu'elle est introduite chez des souris adolescentes que lorsqu'elle est présente dès la conception. Et des résultats non publiés montrent que la correction d'une mutation du SCN2A à l'âge adulte permet d'inverser ces problèmes.

Erreurs de détection

Cette année, une série d'études a remis en question l'exactitude du dépistage précoce et a révélé des disparités ethniques dans les diagnostics d'autisme.

Certaines études mettent en doute l'utilité d'un outil de dépistage largement utilisé, la Liste de contrôle modifiée pour l'autisme chez les tout-petits [Modified Checklist for Autism in Toddlers - M-CHAT] : ce test identifie moins de 40 % des enfants autistes, et 85 % de ceux qu'il signale ne sont pas autistes.

Parmi les tout-petits que le test signale, la plupart ne font pas l'objet d'une évaluation de suivi. Et pour ceux qui sont revus, un diagnostic définitif peut ne pas être possible tout de suite. Certains enfants dont le test de dépistage est négatif à l'âge de trois ans ne répondent aux critères de diagnostic de l'autisme qu'après l'âge de cinq ans.

Tous les enfants n'ont pas un accès égal aux évaluations de l'autisme, les enfants noirs et hispaniques étant désavantagés dans plusieurs États américains. Au New Jersey, les enfants noirs ont deux fois moins de chances que les enfants blancs de recevoir une évaluation de l'autisme à l'âge de 3 ans.

Environ 9 % des enfants autistes peuvent surmonter un diagnostic d'autisme mais présenter d'autres troubles qui nécessitent un soutien, ce qui souligne la nécessité d'une observation continue pour s'adapter à l'évolution de leurs besoins.

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