le premier jeu vidéo populaire

Pong est une adaptation de tennis de table en jeu vidéo développée par Atari. C'est le premier jeu vidéo populaire, des jeux vidéo ont été créé antérieurement, mais n'ont pas eu la même influence. Mis sur le marché en 1972 en temps que borne d'arcade, ce n'est qu'en 1975 qu'une version console de salon est produite.

 

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La forme la plus ancienne d'un jeu électronique de ping-pong remonte à un jeu jouable sur un oscilloscope, par William A. Higinbotham au laboratoire national de Brookhaven en 1958. Son jeu était intitulé Tennis for Two.

En 1966, Ralph Baer, travaillant alors pour Sanders Associates, réalise les plans d'un système pour faire fonctionner des jeux vidéo simples sur une télévision. Ses idées sont brevetées et il crée un jeu ressemblant à Pong, excepté pour les commandes légèrement plus complexes. En 1970 Baer montre son système de jeu vidéo aux décideurs de chez Magnavox, qui furent convaincus qu'un tel dispositif aiderait à vendre plus de téléviseurs Magnavox. Magnavox et Sanders Associates joignirent leurs forces, centrées sur Baer et ses brevets, pour développer une unité autonome appelée l'Odyssey 1TL200 destinée à être vendue aux consommateurs pour une utilisation à domicile.

Au printemps 1972, le système Magnavox Odyssey est en démonstration au Burlingame en Californie où Nolan Bushnell joue au jeu de ping-pong de l'Odyssey pour la première fois. Bientôt, Nolan et un ami forment une nouvelle compagnie, Atari. Nolan envisage de créer un jeu de conduite de voiture pour les salles d'arcades. Il loue les services d'un ingénieur électronicien, Al Alcorn, tout juste sorti de l'université. Comprenant que le jeu qu'il envisageait est trop complexe pour son nouvel employé, Nolan lui demande tout d'abord de faire un jeu de ping-pong. Le jeu qu'Alcorn crée est si amusant que Nolan décide de foncer et de le lancer sur le marché. Puisque le nom Ping-Pong est déjà une marque déposée, ils l'ont simplement appelé Pong.

 

Atari n'est pas conçue pour être fabricant mais seulement pour être développeur de jeux électroniques. Ainsi Nolan commence à montrer son nouveau jeu à plusieurs fabricants de jeux. Au commencement il n'y a que peu d'intérêt pour le produit, principalement parce que l'unité n'avait pas été essayée sur le terrain. Bientôt, avant de partir en voyage à Chicago (Nolan avait des rendez-vous programmés avec les fabricants de flipper Williams et Bally/Midway), lui et Alcorn adaptent un commutateur de pièce de monnaie sur l'unité affin de réaliser un essai à la location

 

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Le système est testé pour la première fois à la Andy Capp's Tavern, un bar à Sunnyvale en Californie. Quand le système est installé la première fois dans le bar, seul deux personnes s'y interessent et commencent à jouer. Le jour suivant, sa popularité s'est développée à tel point que les gens firent la queue dès le matin avant l'ouverture du bar. Cependant, l'unité se met hors-service, et le propriétaire du bar appelle Al à son domicile pour faire enlever le jeu. Quand Al ouvrit l'unité, il découvre rapidement le problème : le carton de lait qu'ils avaient placé à l'intérieur pour recueillir les pièces de monnaie débordait au point que le commutateur de pièces était bloqué. Al appela immédiatement Nolan à Chicago pour lui parler du succès exceptionnel du jeu, et Nolan décide alors de fabriquer eux-mêmes Pong.

Deux semaines plus tard, Magnavox prend connaissance de Pong et informe Atari qu'elle a déjà un brevet sur le concept. Les deux compagnies vont jusqu'au procès. Magnavox put trouver des témoins qui avaient vu Nolan jouer au jeu de ping-pong d'Odyssey's, et ils montrèrent un livre d'or de l'événement que Nolan avait signé. Le juge conclut en faveur de Magnavox et Atari dut payer 700 000 USD pour l'usage du brevet. Ceci s'est avéré être un investissement très rentable. Vers la fin de mars 1973, Atari vend entre 8 000 et 10 000 bornes d'acadres Pong.

Beaucoup de versions de Pong furent produites : Pong double (un Pong à 4 joueurs), Quadra Pong, docteur Pong, etc. Hormis les unités d'arcade d'Atari, il y avait un groupe de copies de Pong. Dans leur précipitation sur le marché, Atari n'a pas eu le temps de protéger ou de breveter leur unité. En dépit du succès d'Atari, seulement un des cinq jeux clonnant Pong a été créé par Atari.

La version à domicile de Pong est conçue en 1973 par Al Alcorn, Bob Brown, et Harold Lee. Atari fait une démonstration de l'unité 1975 au CES d'été de 1975. En raison de l'échec de l'Odyssey (sa production est arrêtée en 1974), les réseaux de vente au détail ne sont pas intéressés par la console d'Atari. Ces systèmes avaient le marquage du score sur l'écran, ce qui était absent sur les autres versions de Pong.

Cependant, peu après l'exposition, Atari est contacté par Tom Quinn, acheteur d'articles de sport pour Sears. Tom rencontre Nolan Bushnell, et demande combien d'unités Atari pourrait produire pour la saison d'achats des vacances. Nolan indique qu'ils pourraient probablement en produire 75 000. Tom rétorque que Sears veut vendre 150 000 consoles Pong, et qu'ils payeraient les coûts nécessaires pour atteindre ce niveau de production. En retour, Sears veut être le vendeur exclusif des Atari Pong. Noël 1975 est la saison la plus populaire de Pong, avec des clients alignés jusqu'en dehors des magasins attendant les livraisons de Pong.

Les systèmes de Pong sont restés populaires aux États-Unis jusqu'à la fin des années 1970 et en Europe jusqu'au début des années 1980. Pong est encore considéré aujourd'hui comme étant le jeu qui lança le marché des consoles.

En 2004 une version mécanique de Pong [1] est réalisée et toujours la même année, une version de Pong en réseau avec des Game Boy posées sur une table de ping-pong

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