Le Nicaragua lutte contre COVID-19 et une campagne de désinformation

Tous les pays du monde tentent de trouver un équilibre entre la lutte contre le virus et la nécessité d'avoir une économie qui fonctionne, et la question de savoir quel doit être cet équilibre fait l'objet de nombreux débats.

Par John Perry

Article original sur: http://www.coha.org/nicaragua-battles-covid-19-and-a-disinformation-campaign/

De Masaya, Nicaragua

Tous les pays du monde tentent de trouver un équilibre entre la lutte contre le virus et la nécessité d'avoir une économie qui fonctionne, et la question de savoir quel doit être cet équilibre fait l'objet de nombreux débats. Les pays les plus pauvres du monde sont confrontés au défi le plus difficile, car une forte proportion de leur population se bat quotidiennement pour gagner de quoi manger, que ce soit dans les petites entreprises ou dans l'économie informelle. Au Nicaragua, environ 80 % des gens gagnent leur vie de cette manière[1].

Mais il y a deux autres problèmes qui touchent uniquement le Nicaragua dans sa lutte contre la pandémie. Le premier est que son économie et sa vie sociale avaient déjà été attaquées il y a seulement deux ans, lorsqu'une tentative de coup d'État de droite a fermé une grande partie du pays pendant près de trois mois. Bien que l'économie se rétablisse, elle est inévitablement plus faible qu'elle ne l'était avant avril 2018. De plus, le maintien des sanctions américaines prive le Nicaragua de l'aide à ses programmes de lutte contre la pauvreté et bloque également une grande partie de l'aide à laquelle les autres pays d'Amérique centrale peuvent avoir accès, notamment les fournitures médicales.

Le second problème est que l'opposition, déjouée dans sa tentative de coup d'Etat, a pris l'épidémie de COVID-19 comme nouvelle arme pour attaquer le gouvernement. Alors qu'aux États-Unis et en Europe, les partis politiques d'opposition ont généralement combiné la critique de leurs rivaux politiques avec un soutien général aux efforts de leur pays pour vaincre l'épidémie, l'opposition nicaraguayenne a été non seulement négative mais méprisante. Les porte-parole de l'opposition ont déversé du mépris sur les efforts du gouvernement et ont encouragé les médias internationaux à l'accuser de négligence, voire de déni de l'épidémie[2]. Pire encore, ils ont délibérément semé la peur et la suspicion au sein de la population nicaraguayenne, de sorte que de nombreuses personnes ont non seulement peur du virus, mais aussi de l'utilisation des services de santé publique qui sont là pour les aider à se protéger de ses effets.

C'est dans ce contexte que le gouvernement sandiniste du Nicaragua a pris une mesure inhabituelle le 25 mai dernier : il a publié un "livre blanc" de 75 pages décrivant sa stratégie de lutte contre le COVID-19. Une grande partie de la stratégie était déjà en place dès janvier de cette année, mais dans le document, les différents éléments sont clairement exposés et les raisons de leur adoption sont expliquées en détail.

La stratégie de lutte contre le COVID-19

Le gouvernement a reconnu l'importance de la lutte contre le virus lors d'une conférence de presse à la mi-janvier, deux mois avant même que le Nicaragua ne détecte son premier cas de virus, à savoir un passager arrivant à l'aéroport international. Puis le 31 janvier, un jour après que l'Organisation mondiale de la santé (OMS) ait déclaré une "urgence de santé publique", le Nicaragua a créé une commission spéciale pour faire face à la menace du virus. Le 9 février, il avait publié un protocole conjoint avec l'Organisation panaméricaine de la santé (la branche Amériques de l'OMS), exposant sa stratégie. À ce stade précoce de la crise, peu de pays en dehors de l'Asie avaient fait quelque chose de similaire.

Nicaragua : des politiques sociales progressistes et des résultats

Il est important de noter que le Livre blanc indique clairement que le véritable travail a commencé une décennie plus tôt. Depuis 2007, date à laquelle l'actuel gouvernement sandiniste est entré en fonction, il a réalisé d'importants investissements dans le service de santé publique, faisant passer le nombre de médecins de 2 715 à 6 045, construisant 18 nouveaux hôpitaux, ouvrant des dizaines de nouveaux centres de santé et créant de nouveaux programmes de vaccination. En 2018, le Nicaragua consacrait 21 % de son budget public à la santé, soit l'une des proportions les plus élevées parmi les pays moins développés[3]. Par rapport à 2006, la mortalité infantile en 2019 avait diminué de plus de moitié ; les décès à l'accouchement étaient passés de 92,8 pour 1 000 naissances vivantes à 29,9 sur la même période[4].

Sur cette base, la stratégie du gouvernement pour lutter contre la COVID-19 a permis de désigner 19 hôpitaux comme centres spécialisés pour recevoir les patients ; l'un d'eux, l'hôpital Alemán Nicaragüense de Managua, a été entièrement consacré à la prise en charge des infections respiratoires pendant l'épidémie. Entre autres ressources, au début de la crise, ces hôpitaux comptaient 562 lits de soins intensifs et 449 ventilateurs (ce dernier était similaire aux 450 ventilateurs du Costa Rica, alors que les pays voisins, le Honduras et le Salvador, en comptaient moins de 200 chacun, pour les populations plus importantes)[5].

Des mesures publiques fortes contre le virus

Le gouvernement a également entrepris de renforcer les défenses contre l'épidémie au sein de la communauté. Il a intensifié son programme de vaccination, de manière à réduire le niveau d'autres maladies respiratoires telles que la grippe et la pneumonie qui rendraient la lutte contre le COVID-19 plus difficile en utilisant des ressources sanitaires similaires. Elle a formé 158 000 brigadistes de santé qui ont maintenant effectué plus de 4,6 millions de visites de porte à porte, dispensant des conseils sur le virus. Elle a mis en place une ligne d'assistance téléphonique gratuite, qui a reçu 110 000 appels au cours de son premier mois de fonctionnement[6]. Les écoles, les bus et les marchés sont régulièrement désinfectés. Les bâtiments publics sont protégés pour limiter la transmission du virus et le grand public a été sensibilisé à la fois par les visites des brigadistes et par les médias.

Un élément clé de la stratégie a consisté à former les 9 000 personnes travaillant aux 19 points d'entrée du pays à la gestion des visiteurs pendant la crise. Cela a permis de demander à quelque 42 000 voyageurs arrivant au Nicaragua de s'isoler pendant 21 jours, au cours desquels ils reçoivent des visites de suivi et des appels téléphoniques de fonctionnaires pour surveiller leur état de santé et détecter d'éventuels nouveaux cas de transmission[7]. Au niveau international, de nombreux pays ont mis en place de tels systèmes bien plus tard que le Nicaragua et, au Royaume-Uni par exemple, les dispositifs dits de "track and trace" ne seront pas en place avant la fin du mois de juin. Le gouvernement nicaraguayen n'a délibérément pas fermé ses frontières car il voulait que les voyageurs de retour utilisent les points de passage officiels, et il a déployé l'armée pour traquer les nombreuses personnes qui ont fait des passages non officiels, échappant ainsi aux contrôles sanitaires.

Les ONG conservatrices financées par les États-Unis inventent des données sur COVID-19

Comme le reconnaît le Livre blanc, l'approche du Nicaragua a fait l'objet de nombreuses critiques. Celles-ci ont largement dépassé ce à quoi le pays devait raisonnablement s'attendre, étant donné qu'il a intensifié ses préparatifs dès que l'urgence mondiale a été officiellement reconnue en janvier et a maintenu le nombre de cas à deux chiffres jusqu'au début mai. La raison de ces lourdes critiques est bien sûr politique.

Un exemple est la façon dont les rapports officiels sur le nombre de cas et de décès sont remis en question quotidiennement. Il ne s'agit pas simplement de remettre en cause l'exactitude des chiffres officiels, mais de tenter de nier complètement leur légitimité. Un "Observatoire des citoyens" a été créé, composé d'"experts" anonymes, qui créent leurs propres chiffres provenant "de la société civile, des réseaux, des activistes numériques et des familles concernées" et qui sont "vérifiés par les citoyens". Ces chiffres sont publiés dans des rapports bihebdomadaires d'apparence officielle, qui affirment en petits caractères qu'il ne s'agit pas de publications gouvernementales mais qui sont traités par une grande partie des médias, y compris la presse internationale, comme s'ils avaient plus de crédibilité que les sources officielles[8]. France 24 décrit cet organisme comme "une ONG nicaraguayenne de premier plan", même s'il n'a pas de statut enregistré et n'existe que depuis quelques semaines[9].

Depuis son lancement en mars, elle a produit des chiffres largement gonflés. Par exemple, lorsque le 26 mai, le ministère de la santé, le MINSA, a signalé 759 cas avérés de COVID-19, l'"Observatoire" signalait plus de 2 600 cas et 2 000 autres comme "suspects". Les ONG et les médias de droite ont produit des prévisions encore pires. Un rapport de la célèbre chaîne de télévision 100% Noticias du 2 avril prévoyait que 23.000 Nicaraguayens seraient morts du virus début mai[10]. La BBC a diffusé un rapport qui comprenait une prévision de l'ONG locale Funides selon laquelle d'ici juin il y aurait au moins 120.000 cas de virus et 650 décès. Bien que la BBC ait mis en doute les chiffres du gouvernement nicaraguayen, elle a reproduit les chiffres de Funides sans les remettre en question[11]. Funides ne travaille pas dans le secteur de la santé et en 2018, elle a reçu plus de 120 000 dollars de l'agence soutenue par le gouvernement américain, le National Endowment for Democracy, pour promouvoir la "démocratie" au Nicaragua[12].

Autres critiques infondées concernant la situation de la pandémie au Nicaragua

Une autre critique a été de remettre en cause l'approche du Nicaragua qui consiste à maintenir l'économie et la vie quotidienne en mouvement et à ne pas exiger le type de "confinement" qui a eu lieu dans les pays voisins et à des degrés divers aux États-Unis et en Europe. Ignorant la nécessité évidente d'un jugement équilibré visant à éviter ce que le Livre blanc appelle une "catastrophe" économique, les critiques ont laissé entendre la nécessité de mesures plus drastiques sans expliquer comment la majorité des Nicaraguayens ordinaires gagneront leur vie si celles-ci sont mises en pratique. L'expérience des stratégies de verrouillage des pays voisins a été extrêmement mitigée, comme l'a déjà montré le COHA[13].

Ces dernières semaines, les critiques concernant les mesures de bouclage dans les pays voisins du Salvador[14] et du Honduras se sont intensifiées[15]. Si la politique de bouclage du Costa Rica semble avoir été plus efficace, elle s'est faite au prix d'une grave détérioration des relations avec tous les autres pays d'Amérique centrale, puisqu'elle a fermé ses frontières au trafic commercial sans préavis et a provoqué à la fois d'énormes files d'attente et des difficultés économiques considérables. Depuis la Colombie voisine, The Guardian rapporte que "les mesures strictes de quarantaine n'ont guère contribué à aplatir la courbe [du nombre de cas de virus]", même si le même journal critique à plusieurs reprises l'échec du Nicaragua à adopter une politique de verrouillage[17].

Les partisans du confinement des marchés pour les pays pauvres tels que le Nicaragua ont également ignoré les nombreuses critiques de ces politiques. Par exemple, l'éminent épidémiologiste Professeur Sunetra Gupta, de l'Université d'Oxford, décrit le confinement comme un "luxe" réservé aux classes moyennes des économies développées[18]. De nombreux autres experts partagent ce point de vue, tout comme des ONG internationales telles qu'Oxfam[19].

Mais les pires attaques ont été d'accuser le gouvernement soit de négligence grave, soit de n'avoir aucune stratégie pour faire face à l'épidémie, soit même de vouloir délibérément que des gens meurent. Ces attaques ont été détaillées et sophistiquées. Par exemple, le gouvernement serait opposé à l'utilisation de masques, alors qu'en fait, il a encouragé leur utilisation. Des "sources fiables" affirment que les hôpitaux sont pleins et incapables d'aider les patients potentiels. De fausses allégations ont été faites selon lesquelles des victimes du virus seraient secrètement enterrées dans des fosses communes (illustrées par des photographies dont on sait qu'elles ont été prises en Équateur)[20].

Inévitablement, comme l'a rapporté le COHA le 17 avril[21], ces critiques ont été reprises et amplifiées par les médias internationaux. Leur couverture est même encore pire aujourd'hui qu'au début du mois d'avril. Selon la BBC, le 20 avril, par exemple, le gouvernement nicaraguayen "a ignoré les messages des experts en santé publique"[22] ; au Royaume-Uni, le Guardian a comparé à trois reprises le président Ortega au président de droite Bolsonaro au Brésil (qui a cyniquement rejeté la gravité du virus), la dernière fois le 10 mai[23].

Une propagande qui met les gens en danger

La propagande a bien sûr un effet important sur l'opinion internationale au sujet du Nicaragua et - peut-être dans une moindre mesure - sur l'opinion au Nicaragua même. Mais surtout, il est clair que l'objectif de susciter la peur et même la panique face à l'épidémie a en partie réussi, comme le confirme l'expérience de la communauté de la Maison du Jubilé à Ciudad Sandino.

La coordinatrice de Jubilee House, Becca Mohally Renk, déclare que leur personnel a une expérience directe de l'impact de la propagande de l'opposition sur les patients qui viennent à la clinique gérée par la communauté. Ils ont parlé avec des personnes dont les membres de la famille présentent des symptômes de COVID-19, et beaucoup d'entre eux n'ont pas seulement peur de les emmener dans une clinique officielle du MINSA (ministère de la santé), ils craignent même d'appeler le numéro spécial du gouvernement pour signaler le cas. On leur a dit que le MINSA n'a pas de tests et ne s'occupe pas vraiment des patients, donc ils ne voient pas l'intérêt de prendre la peine de signaler leur cas. Mais ils ont également entendu dire que la MINSA viendra chercher leur famille et qu'ils ne la reverront plus. Avec toutes ces fausses histoires d'enterrements secrets et ces faux témoignages de MINSA cachant des corps et perdant des corps, les gens ne veulent pas aller à l'hôpital.

Ainsi, en conséquence directe de la propagande, certaines personnes cachent effectivement des cas à la MINSA et rendent impossible la recherche des contacts, ce qui peut mettre en danger leur vie et celle des membres de leur famille qui sont infectés par COVID-19 si leur état s'aggrave soudainement et qu'ils ne se rendent pas à l'hôpital à temps par peur. Dans Masaya, cet auteur connaît personnellement un décès qui aurait pu être évité si la victime était allée à la MINSA. Des interviews de patients satisfaits quittant l'hôpital de Masaya après s'être remis du virus, publiées sur les médias sociaux locaux, peuvent dans une certaine mesure aider à contrecarrer ces fausses rumeurs.

La réponse de l'opposition au Livre blanc

L'opposition va-t-elle abandonner sa campagne négative maintenant que la stratégie du gouvernement est encore plus claire qu'auparavant ? Bien sûr que non. Elle a déjà rejeté le Livre blanc comme "un aveu de l'énorme erreur que le gouvernement a commise" dans son approche de l'épidémie[24]. Elle accuse le gouvernement de mettre les Nicaraguayens en danger en promouvant la théorie de "l'immunité collective", alors que ce terme (inmunidad del rebaño en espagnol) n'apparaît pas dans le document. Elle critique le fait que le Livre blanc cite l'expérience de la Suède, alors que les données disponibles montrent que le fait que la Suède ait évité le confinement a permis, à la plupart des égards, de mieux répondre à l'épidémie que les États-Unis, le Royaume-Uni, l'Espagne ou l'Italie[25].

Que préconise l'opposition à la place ? Des porte-parole tels que Carlos Tünnermann, coordinateur de l'Alliance civique de l'opposition (décrite par l'agence de presse EFE comme "l'un des intellectuels les plus prestigieux du Nicaragua")[26], ne vont pas jusqu'à demander un verrouillage, mais insistent fortement sur le fait qu'il est nécessaire. Pourquoi en veulent-ils un ? C'est peut-être parce qu'elle permettrait de relancer la destruction de l'économie du Nicaragua qu'ils ont tenté en 2018, et aussi d'éroder le soutien populaire au gouvernement de Daniel Ortega. Pourquoi n'appellent-ils pas eux-mêmes activement à la fermeture ?  Peut-être parce qu'ils peuvent voir la réalité de ses effets désastreux au Salvador et au Honduras, et qu'ils savent très bien que certains de leurs principaux alliés politiques aux États-Unis veulent que les mesures de verrouillage soient annulées le plus rapidement possible.

Les efforts des autorités sont complétés par le comportement de la grande majorité des personnes et des entreprises au Nicaragua qui suivent les recommandations du ministère de la santé. En général, les gens font en fait plus pour se protéger, ainsi que les travailleurs et les clients, en portant des masques, en veillant à garder une distance physique et en appliquant des mesures d'hygiène systématiques. Grâce à cet effort national combiné contre le virus, le livre blanc peut montrer que, jusqu'à présent, la mortalité au Nicaragua reste très clairement à des niveaux inférieurs à ceux des cinq années précédentes (voir graphique).

Mortalité globale au Nicaragua du 1er janvier au 15 mai de chaque année, 2015-2020 [27]. Mortalité globale au Nicaragua du 1er janvier au 15 mai de chaque année, 2015-2020 [27].

 

 

 

Mortalité globale au Nicaragua du 1er janvier au 15 mai de chaque année, 2015-2020 [27].

 

Les perspectives

Pour l'instant, il semble clair que le Nicaragua est maintenant bien entré dans la phase de transmission communautaire du virus. A ce stade, il est impossible d'estimer avec précision le nombre de cas car, comme l'indique un rapport de l'OMS, les données jusqu'en mars 2020 suggèrent que "80% des infections sont bénignes ou asymptomatiques". Les autorités sanitaires du Nicaragua s'efforcent d'identifier les patients présentant des symptômes et de s'assurer qu'ils reçoivent le traitement dont ils ont besoin, tout en surveillant les contacts de ces patients et en veillant à ce qu'ils s'isolent de manière appropriée, une tâche rendue beaucoup plus difficile par la propagande de l'opposition. Bien sûr, le système commence maintenant à être mis à l'épreuve et les deux ou trois prochains mois devraient être cruciaux.

 

 

Sources:

 

[Photo de crédit : "Les membres de l'équipe d'assainissement de 300 personnes qui travaillent pour le conseil municipal de Managua", de https://www.el19digital.com/]

 

[1] “AL PUEBLO DE NICARAGUA Y AL MUNDO INFORME SOBRE EL COVID-19 Y UNA ESTRATEGIA SINGULAR – LIBRO BLANCO” p 3. 

https://www.el19digital.com/app/webroot/tinymce/source/2020/00-Mayo/25%20MAYO/AL%20PUEBLO%20DE%20NICARAGUA%20Y%20AL%20MUNDO-%20INFORME%20SOBRE%20EL%20COVID-19.pdf. An English translation, “To the People of Nicaragua and to the World: COVID-19, A Singular Strategy, White Book” is available at http://www.tortillaconsal.com/tortilla/node/9402. All references to the White Paper refer to the original Spanish edition page numbers, hereafter cited as “White Paper”.

[2] See “Nicaraguan Opposition Misrepresents Government Response to COVID-19,” http://www.coha.org/nicaraguan-right-wing-opposition-misrepresents-government-response-to-the-covid-19-pandemic/

[3] Data from https://datosmacro.expansion.com/estado/gasto/salud

[4] See http://www.tortillaconsal.com/tortilla/node/9402

[5] Costa Rica and other Central American countries have since been able to acquire more, given their stronger economies and freedom from US sanctions. See “Costa Rica tendrá 700 ventiladores para atender pacientes críticos por Covid-19,”  https://www.teletica.com/252364_costa-rica-tendra-700-ventiladores-para-atender-pacientes-criticos-por-covid-19

[6] See White Paper, pp 27-29.

[7] White Paper, p 5.

[8] The reports from the “Observatory” are published on Twitter, Facebook and at its sophisticated website https://observatorioni.org/

[9] “Under-fire Nicaragua reports significant rise in COVID-19 cases,” https://www.france24.com/en/20200526-under-fire-nicaragua-reports-significant-rise-in-covid-19-cases

[10] These and other rumours and predictions have been collated in a video by Juventud Presidente, “Falsas matemáticas sobre el Covid-19 en Nicaragua,” https://www.youtube.com/watch?v=bMJZK5U9VUo

[11] “5 insólitas cosas que ocurren en Nicaragua mientras los expertos advierten de la “grave” falta de medidas ante la pandemia,” https://www.bbc.com/mundo/52530594

[12] See https://www.ned.org/region/latin-america-and-caribbean/nicaragua-2018/

[13] “COVID-19 as Pretext for Repression in the Northern Triangle,” http://www.coha.org/covid-19-as-pretext-for-repression-in-the-northern-triangle/

[14] On El Salvador, see for example, CNN News (May 21) “¿Salvador o autoritario? El presidente ‘millennial’ de El Salvador desafía a las cortes y al Congreso en la respuesta al coronavirus,” https://cnnespanol.cnn.com/2020/05/21/salvador-o-autoritario-el-presidente-millennial-de-el-salvador-desafia-a-las-cortes-y-al-congreso-en-la-respuesta-al-coronavirus/; and earlier in COHA “ Bukele y uso político de pandemia en El Salvador: entre la ilegalidad y la violación de DDHH,” http://www.coha.org/bukele-y-uso-politico-de-pandemia-en-el-salvador-entre-la-ilegalidad-y-la-violacion-de-ddhh/

[15] On Honduras, see for example, “Del Mitch al golpe y de la pandemia al autoritarismo contra los derechos humanos,” https://defensoresenlinea.com/informe-2-del-mitch-al-golpe-y-de-la-pandemia-al-autoritarismo-contra-los-derechos-humanos/

[16] “Nicaragua-Costa Rica Coronavirus Dispute Stalls Hundreds of Trucks at Border,” https://www.usnews.com/news/world/articles/2020-05-22/nicaragua-costa-rica-coronavirus-dispute-stalls-hundreds-of-trucks-at-border

[17] “Colombian designers prepare cardboard hospital beds that double as coffins,” https://www.theguardian.com/world/2020/may/27/colombia-coronavirus-cardboard-hospital-beds-coffins

[18] See the interview on May 21 by Unherd: https://www.youtube.com/watch?v=DKh6kJ-RSMI&feature=youtu.be

[19] “Half a billion people could be pushed into poverty by coronavirus, warns Oxfam,” https://www.oxfam.org/en/press-releases/half-billion-people-could-be-pushed-poverty-coronavirus-warns-oxfam

[20] Examples are given in videos by Juventud Presidente, see https://www.juventudpresidente.com.ni/coronavirus-y-noticias-falsas-en-nicaragua/; and https://www.juventudpresidente.com.ni/las-falsas-noticias-sobre-el-covid-19-en-nicaragua/

[21] “Nicaraguan Opposition Misrepresents Government Response to COVID-19,” http://www.coha.org/nicaraguan-right-wing-opposition-misrepresents-government-response-to-the-covid-19-pandemic/

[22] “Coronavirus in Latin America: How bad could it get?” https://www.bbc.com/news/av/world-latin-america-52349439/coronavirus-in-latin-america-how-bad-could-it-get

[23] “Bolsonaro attends floating barbecue as Brazil’s Covid-19 toll tops 10,000,” https://www.theguardian.com/world/2020/may/10/bolsonaro-attends-floating-barbeque-as-brazils-covid-19-toll-tops-10000

[24] “Libro Blanco sobre COVID-19 aviva señalamientos contra Ortega en Nicaragua,” https://www.lavanguardia.com/vida/20200527/481430490140/libro-blanco-sobre-covid-19-aviva-senalamientos-contra-ortega-en-nicaragua.html

[25] See comparisons between Sweden and other countries at https://ourworldindata.org/coronavirus/country/sweden?country=~SWE

[26] See above (https://www.lavanguardia.com/vida/20200527/481430490140/libro-blanco-sobre-covid-19-aviva-senalamientos-contra-ortega-en-nicaragua.html)

[27] White Paper, p 18.

[28] “Coronavirus disease 2019 (COVID-19) Situation Report – 46” March 6, 2020. https://www.who.int/docs/default-source/coronaviruse/situation-reports/20200306-sitrep-46-covid-19.pdf?sfvrsn=96b04adf_2

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