Discours grecs sur les animaux

Trouve-t-on, dès l’Antiquité, une séparation claire et radicale entre l’humain et l’animal ? La mise à mort et la consommation d’un animal, sous forme de viande, n'allait pas tout à fait de soi...

Trouve-t-on, dès l’Antiquité, une séparation claire et radicale entre l’humain et l’animal ? On pourrait songer au stoïcisme peut-être, qui ne montre pas beaucoup de sympathie pour les bêtes, mais il semble bien qu’il faille attendre le développement d’une approche de la nature en termes d’exploitation, avec l’Europe chrétienne de la première modernité, pour qu’apparaisse une interprétation anthropocentrique claire et nette. Descartes en est un bon témoin, avec son « animal machine ».

            Pour Aristote, l’homme est un animal social, un zôion polítikon, mais il n’est pas le seul des animaux à être qualifié de politique ; les guêpes, les abeilles, les fourmis le sont aussi, qui d’ailleurs offrent aux poètes de superbes métaphores pour qualifier certains comportements humains. La relation des hommes aux dieux et aux bêtes, dans les représentations mythologiques, est définie en termes de degrés et de ruptures secondaires ; contrairement à ce qu’on lit dans le premier récit concernant la création des humains dans la Genèse, il n’y a pas de distinction essentielle. L’échelle des êtres conduit de manière continue des dieux aux humains, des humains aux bêtes, des bêtes aux plantes[1]. Et les humains ne sont pas dits carnivores par nature (ils ne le sont pas non plus, il est vrai, selon la Bible). Une histoire souvent racontée disait que du temps où les dieux circulaient sur terre, et mangeaient à la même table que les humains, les humains étaient végétariens ; ils se nourrissaient essentiellement d’herbes et de glands de chêne, jusqu’à ce que l’un d’entre eux, un roi monstrueux, s’avise d’offrir au roi des dieux, pour tester sa lucidité, un repas cannibale. Jupiter renversa la table, transforma le roi en loup, et quitta la terre[2]. Désormais, qui voudra faire l’ange (qui voudra se croire aussi malin qu’un dieu) deviendra bête. De l’homme à la bête, la métamorphose est facile, beaucoup plus facile que de l’homme au dieu.

            Les histoires de connivences, de sympathie et même d’affection pour les animaux ne manquent d’ailleurs pas dans la vie réelle des Grecs. Ce qui distingue l’homme des autres animaux est la capacité de conversation (la diálektos, comme dit Aristote). Mais ce n’est vrai que jusqu’à un certain point. C’est plus précisément encore l’absence de lógos (un mot qui signifie à la fois parole et raison), qui les distingue. Les animaux (on les appelle tà zôia, les vivants) sont tous, à l’exception de l’homme, des áloga (des être privés de lógos). Certains d’entre eux peuvent parler, voire converser, mais ils ne peuvent rien prononcer de raisonnable au sens du lógos. C’est dire que leur parole ne saurait être capable d’expliquer, de rendre compte, de développer, d’expliciter ce qu’elle profère. Pour les Grecs l’humain est donc un animal lui aussi, rationnel certes, mais un animal (à part le lógos), comme les autres. Cette parenté reconnue implique que la mise à mort et la consommation d’un animal, sous forme de viande, ne saurait aller tout à fait de soi.

 

            Il y eu des végétariens, dans l’Antiquité. Notamment des groupes d’individus qui se réclamaient de Pythagore. Et on en parlait volontiers. En certaines circonstances, ils furent ressentis comme des excentriques potentiellement dangereux. Mais ce ne fut certes ni toujours ni partout le cas. Il demeure néanmoins que le végétarisme ne pouvait être qu’un choix de vie assez difficile, dans une culture où la coutume voulait que l’on sacrifiât périodiquement des animaux, des animaux dont on partageait la chair avec les dieux. Le rapport à la coutume est très important. Et la pratique traditionnelle du sacrifice est constitutive du contexte général où peuvent se développer des pratiques végétariennes. Les Grecs consommaient non seulement des moutons et des porcs, des bovins et des capridés (qui formaient l’essentiel des espèces sacrifiées), des volailles encore, mais aussi des chevaux, des chiens, et des animaux sauvages (biches, sangliers, lièvres)... On trouve des restes de tous ces animaux dans la cuisine des sanctuaires.

            Il faut préciser néanmoins que la viande ne provenait pas nécessairement des sacrifices à proprement parler. On pouvait en consommer hors des fêtes religieuses. Les Anciens toutefois (ou du moins le commun des mortels parmi eux) ne consommaient de la viande qu’aux grandes occasions, mais pas nécessairement dans le cadre des calendriers festifs de la cité. Il y avait des fêtes privées. Mais alors l’abattage de la bête devait aussi se faire de manière rituelle, avec invocation d’une ou l’autre divinité.

            La manière dont on pense l’alimentation en Grèce ancienne ou à Rome est étroitement liée à la manière dont les Grecs et les Romains ont conçu ce qu’il en est de l’humanité. Ils ont hésité entre deux conceptions des origines de la condition humaine. Ils en faisaient un récit optimiste, de progrès à partir d’un début misérable ; ou au contraire un récit pessimiste, de dégradation à partir d’un âge d’or. Soit une humanité qui se dégage peu à peu de la sauvagerie, soit au contraire une humanité arrachée à une sorte de paradis primordial. Des deux scénarios ils ont produit de nombreuses variantes, et ils les ont même parfois combinées. Ces deux récits contradictoires impliquent des conceptions différentes de l’alimentation.

Dans l’Odyssée, on rencontre une scène très fameuse de cannibalisme, avec l’épisode du Cyclope, un primitif d’avant la culture du blé et de la vigne, un berger monstrueux qui habite une grotte où il fait son fromage, et qui se met à dévorer tout crus les compagnons d’Ulysse, en ignorant les règles élémentaires de la religion. On rencontre ailleurs, dans les récits des mêmes Grecs, l’évocation d’un végétarisme primordial, d’un temps où les humains se contentaient de nourritures spontanément offertes par une végétation généreuse, un temps où les dieux, pour leur part, se nourrissaient des parfums issus de la combustion sacrificielle de plantes aromatiques.

            L’ensemble de ces histoires donne l’impression d’un sentiment de gêne, sinon de culpabilité par rapport au meurtre de l’animal. Ce sentiment (peut-être propre à quelques âmes particulièrement sensibles ou philosophiques) fait fortement contraste avec le plaisir communément affiché de la consommation des chairs rôties et cuisinées (consommation peu fréquente, mais festive, il faut le rappeler). « Ça fleure le sacrifice » (thuéōn gàr ózei), comme le proclame à haute voix le fêtard lisant une inscription qu’il pouvait déchiffrer, lors du banquet, sur sa coupe de vin, aujourd’hui déposée dans un musée. Le parfum des chairs qui grésillent, « un fumet de cuisseau ou une odeur de graisse montant d’un sacrifice », c’est tout simplement irrésistible. Hommes et dieux se précipitent au festin[3].

            On a finalement le sentiment, en feuilletant ces impressions grecques, d’être pris dans un réseau de contradictions. Verser le sang faisait horreur. Mais ce qui appelait à manger de la chair était bien le plaisir, la gourmandise. Et cela était considéré aussi comme aussi un besoin, celui d’une alimentation suffisamment fortifiante. Les anciens ne parlaient pas de protéines, mais l’équilibre alimentaire les préoccupait.

L'alimentation de base, en Grèce ancienne, était constituée de pain et vin, auquel s’ajoutent, comme accompagnement, du sel, des olives, du fromage, des oignons cuits et des légumes; et pour friandises des figues, des pois chiches et des fèves, des baies de myrte grillées sur la braise, et des glands croqués en buvant modérément.... C’est ainsi que Socrate, dans la République, présente l’alimentation louable de la cité idéale.

            Socrate précise que cette cité dont il vient de décrire les choix alimentaires est une cité saine (alêthinè... hugiés). Qui s’oppose, dit-il, à une cité "gonflée d'humeurs" (phlegmaínousan), où le superflu s'est installé : des lits et des tables, pour manger, et tout le reste à l'avenant, des mets d'accompagnement (des ópsa), des parfums et des fumigations (múra kaì thumíamata), des courtisanes et des friandises (hetaîrai kaì pémmata). Des vêtements luxueux, des maisons, des chaussures, de l'ivoire, de l'or... Et aussi une série de "métiers" : des chasseurs, des poètes, des acteurs, des pédagogues, des nourrices, des coiffeurs... et des cuisiniers et bouchers (opsopoioi et mágeiroi). Et enfin, last but not least, toutes sortes de troupeaux (boskémata) destinés à être mangés. C'est ainsi que l'on passe d'une cité primitive et saine, dont l'alimentation essentiellement composée du pain (de l'ártos) reste végétarienne en ses ópsa (accompagnements »), à une cité du luxe et du superflu, dont l'alimentation, essentiellement composée d'ópsa, est devenue carnée.

            L’opson le plus luxueux pour les Grecs, soit dit en passant, c’est toutefois le poisson, par ailleurs objet d’horreur pour ces familiers de la mer qui sont tout à fait conscients que la noyade les condamnerait à être dévorés par des créatures aquatiques. Le dérivé du grec ancien ópson , opsarion, donne finalement, en grec moderne le nom du poisson que l’on cuisine dans les tavernes, psari.

            Disciple respectueux de Platon, le moraliste Plutarque, qui vit entre la fin du 1er et la première moitié de 2ème siècle de notre ère, deviendra pour la tradition européenne (relayée par Montaigne) le théoricien du bon équilibre, entre l’essentiel et le superflu.

Plutarque préconise une consommation modérée de la viande.

 

            Les philosophes grecs n’ont pas lu Darwin. Ils ne pensent pas que les humains, depuis qu’ils constituent une espèce, sont omnivores. Pour eux l’homme ne descend pas de l’animal. Les injonctions végétariennes, quand elles s’élèvent parmi eux, peuvent certes faire écho à des préoccupations qui sont les nôtres aujourd’hui, aussi bien en termes de santé, que d’horreur suscitée par la métaphore cannibale qui ne manque pas de surgir quand on mange la chair d’un animal. Mais ces échos ne concernent que certains aspects de nos préoccupations. Les éloges antiques du végétarisme n’ont ainsi, par exemple, rien à voir avec ce souci écologique qui semble de plus en plus nous habiter. La consommation de viande, impliquant chez nous un élevage intensif, ne pouvaient pas être conçue par eux comme une menace potentielle sur l’environnement. D’autre part, quand les anciens réfléchissent sur l’abandon des pratiques carnivores, ils imaginent un récit du passé et des origines. Chez nous, humains de l’anthropocène, cette même réflexion devient le récit d’un présent dont le futur nous inquiète.

 

 

[1] Aristote le dit en particulier au début du 8ème livre de son Histoire des animaux.

[2] Cf. entre bien d’autres, Ovide au chant 1 des Métamorphoses.

[3] Marcel Detienne dans son Apollon le couteau à la main, a merveilleusement décrit cet attrait (grec) des grillades. Il mentionne au passage (p. 63) la coupe de Corinthe dont on vient de lire l’inscritption.

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