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Billet de blog 24 oct. 2021

Les milliardaires américains sont beaucoup plus riches qu'avant la pandémie.

Les milliardaires américains se sont enrichis de 2 100 milliards de dollars au cours de la pandémie, et leur fortune collective a augmenté de 70 %,

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Les milliardaires américains sont désormais plus riches de 2 100 milliards de dollars qu'avant la pandémie.

Chuck Collins

 Les milliardaires américains se sont enrichis de 2 100 milliards de dollars au cours de la pandémie, et leur fortune collective a augmenté de 70 %, passant d'un peu moins de 3 000 milliards de dollars au début de la crise du COVID, le 18 mars 2020, à plus de 5 000 milliards de dollars le 15 octobre de cette année, selon les données de Forbes analysées par Americans for Tax Fairness (ATF) et l'Inequality Program de l'Institute for Policy Studies (IPS). [Un tableau des 15 premiers milliardaires est présenté ci-dessous et l'ensemble complet de données peut être consulté ici].

Non seulement la richesse des milliardaires américains a augmenté, mais leur nombre aussi : en mars de l'année dernière, 614 Américains possédaient un compte bancaire à 10 chiffres. Aujourd'hui, il y en a 745.

Les 5 000 milliards de dollars de richesse détenus aujourd'hui par les 745 milliardaires représentent deux tiers de plus que les 3 000 milliards de dollars de richesse détenus par les 50 % des ménages américains les plus pauvres, selon les estimations du Conseil de la Réserve fédérale.

La bonne et grande fortune de ces milliardaires au cours des 19 derniers mois est encore plus frappante lorsqu'on la compare à l'impact bouleversant du coronavirus sur les travailleurs. Près de 89 millions d'Américains ont perdu leur emploi, plus de 44,9 millions ont été contaminés par le virus et plus de 724 000 en sont morts.

Pour mettre en perspective cette croissance extraordinaire de la richesse, le gain de 2 100 milliards de dollars réalisé en dix-neuf mois par les milliardaires américains équivaut à :

- 60% du coût de 3,5 trillions de dollars sur 10 ans du plan "Build Back Better" du président Biden.

- La totalité des 2 100 milliards de dollars de nouvelles recettes sur 10 ans approuvés par la commission des voies et moyens de la Chambre des représentants pour aider à financer le plan d'investissement Build Back Better (BBB) du président Biden.

Soixante-sept organisations nationales ont envoyé une lettre au Congrès pour lui faire part de leur inquiétude quant au fait que ni le plan de la commission des voies et moyens ni celui du président Biden ne taxent suffisamment les milliardaires. Ils recommandent que la législation sur l'impôt sur le revenu des milliardaires (BIT), élaborée par le sénateur Ron Wyden, président de la commission des finances, soit incluse dans la législation finale sur les BBB. Le président Biden soutient également cette réforme fiscale.

La plupart des gains de ces énormes milliardaires ne sont pas imposés en vertu des règles actuelles et disparaissent complètement sur le plan fiscal lorsqu'ils sont transmis à la génération suivante. Avec le BIT de Wyden, les milliardaires commenceront à payer des impôts sur leur richesse accrue chaque année, tout comme les travailleurs paient des impôts sur leur salaire chaque année.

La taxe ne s'appliquera qu'aux contribuables dont la fortune dépasse un milliard de dollars, soit environ 700 ménages. Elle s'appliquera annuellement aux actifs négociables, tels que les actions, dont la valeur est connue au début et à la fin de l'année. Pour les actifs non négociables, tels que la propriété d'une entreprise ou d'un bien immobilier, les impôts seront reportés jusqu'à la vente de l'actif.

L'opinion publique est très favorable à l'imposition des milliardaires sur le revenu. Lorsqu'elle est proposée comme moyen de financer le programme d'investissement de 3 500 milliards de dollars du président Biden, elle fait grimper le soutien à ce programme de 20 à 40 points chez les électeurs des districts et des États où se déroule une bataille.

Sources : données au 18 mars 2020 : Forbes, "Forbes Publishes 34th Annual List of Global Billionaires" 18 mars 2020 ; données au 15 octobre 2021 : Forbes, "The World's Real-Time Billionaires, Today's Winners and Losers", consulté le 15 octobre 2021.

Parmi les histoires de personnes qui se cachent derrière les grands chiffres, citons.. :

Elon Musk, de Tesla et SpaceX, n'est pas seulement en train de dépasser Jeff Bezos dans l'espace, mais il l'a dépassé dans le club des milliardaires. Il y a dix-neuf mois, Bezos était presque cinq fois plus riche que Musk. Aujourd'hui, après une multiplication par huit de sa fortune, Musk vaut 209 milliards de dollars et Bezos 192 milliards. Pourtant, la richesse de Bezos a augmenté de 70 % au cours de cette période.

Les fondateurs de Google, Sergei Brin et Larry Page, valent désormais ensemble 237 milliards de dollars, soit une augmentation de 137 % par rapport à leur fortune cumulée de 100 milliards de dollars au début de la pandémie.

Le PDG de Nike, Phil Knight, a presque doublé sa fortune, passant de 29,5 milliards de dollars à près de 58 milliards de dollars. Cela s'explique peut-être en partie par le fait que Nike n'a pas payé un centime d'impôt fédéral en 2020 sur ses 2,9 milliards de dollars de bénéfices ; et qu'entre 2018 et 2020, l'entreprise n'a payé qu'un taux d'imposition de 3,3 % sur 9 milliards de dollars de bénéfices.

MacKenzie Scott, ex-femme du fondateur d'Amazon Jeff Bezos, a vu sa fortune augmenter de 19,5 milliards de dollars, soit 54 %, depuis le début de la pandémie, même après avoir fait don de 8,6 milliards de dollars de sa fortune à des œuvres caritatives.

Les milliardaires ne sont pas assez taxés

La manne des milliardaires américains démontre les failles structurelles de nos systèmes économiques et fiscaux actuels. Le président Biden et les démocrates du Congrès tentent d'y remédier en proposant un programme d'investissement de 3 500 milliards de dollars pour les familles et les communautés de travailleurs, financé par des impôts plus justes sur les riches et les entreprises.

En moyenne, les milliardaires paient un taux d'imposition fédéral effectif d'environ 8 % lorsque l'augmentation de la valeur de leurs actions est prise en compte, selon la Maison Blanche. Ce taux est inférieur à celui payé par de nombreux contribuables à revenu moyen, tels que les enseignants, les infirmières et les pompiers.

Les milliardaires paient des taux d'imposition si bas parce que :

- La plupart de leurs revenus proviennent de l'augmentation de la valeur de leurs investissements, tels que des actions, des entreprises ou des biens immobiliers, plutôt que d'un salaire, comme c'est le cas pour la plupart des gens, et ils n'ont pas à payer d'impôts sur cette richesse accrue, sauf s'ils vendent les actifs. Mais les ultra-riches n'ont pas besoin de vendre des actifs. Au lieu de cela, en raison de l'importance de leur fortune, ils peuvent emprunter aux banques à des taux faibles et vivre luxueusement sans payer d'impôts.

- Lorsqu'ils vendent leurs actifs, ils paient un taux d'imposition maximal de 20 % sur les plus-values (plus 3,8 % d'impôt sur le revenu net des investissements, NIIT), bien en dessous des 37 % actuels (40,8 %) qu'ils paieraient sur un salaire équivalent. En conséquence, de nombreux ultra-riches paient un taux d'imposition inférieur à celui de la classe moyenne.

Selon l'analyse des données de l'IRS par ProPublica :

- Ces dernières années, des milliardaires n'ont payé aucun impôt fédéral sur le revenu, notamment Jeff Bezos, Elon Musk, Michael Bloomberg et George Soros.

- Les 25 premiers milliardaires du pays ont payé un taux d'imposition de seulement 3,4 % sur une augmentation de 400 milliards de dollars de leur fortune collective entre 2014 et 18.

Tous les sondages montrent que les Américains, toutes tendances politiques confondues, pensent majoritairement que les riches et les grandes entreprises devraient commencer à payer leur juste part d'impôts. Un sondage réalisé en juin par ALG Research et Hart Research montre que 62 % des électeurs soutiennent la proposition de Biden d'investir 4 000 milliards de dollars (à l'époque) dans les soins de santé, la garde d'enfants, l'éducation, l'énergie propre, etc., payés par une augmentation des impôts sur les riches et les sociétés.

Note sur les données : Nous nous sommes appuyés sur les données de la recherche Forbes sur la richesse des milliardaires. Nous remercions Kerry Dolan et son équipe. Pourquoi le 18 mars ? Le 18 mars 2020 est considéré comme le début officieux de la crise du coronavirus, car la plupart des restrictions économiques imposées par le gouvernement fédéral et les États en réponse au virus étaient déjà en place à cette date. Le 18 mars est également la date choisie par Forbes pour mesurer la richesse des milliardaires pour l'édition 2020 de son rapport annuel sur les milliardaires dans le monde.  PolitiFact a examiné favorablement cette méthodologie. Des mises à jour régulières sur la richesse des milliardaires sont disponibles.

Chuck Collins dirige le programme sur l'inégalité et le bien commun de l'Institute for Policy Studies, où il est coéditeur de Inequality.org. Son dernier livre est intitulé The Wealth Hoarders : How Billionaires Pay Millions to Hide Trillions (Polity Books).----------------

 QUE SONT LES SYSTÈMES DE CUMUL ET DE CUMUL-EX UTILISÉS PAR CERTAINS ACTIONNAIRES POUR ÉVITER DE PAYER DES MILLIARDS D'IMPÔTS ?

- Theo Leggett, Manuel Daubenberger et Oliver Schroem

- BBC News et ARD Panoramd

- Selon une étude, les gouvernements ont perdu environ 150 milliards d'euros (environ 175 milliards de dollars) de recettes à cause de l'évasion et de la fraude fiscales.

Les systèmes dits "cum-cum" et "cum-ex" sont conçus pour exploiter les faiblesses des législations fiscales des différents pays.

Ils s'appliquent aux paiements ou aux dividendes que les entreprises versent aux actionnaires.

Les nouveaux chiffres ont été calculés par une équipe d'experts de l'université de Mannheim, en Allemagne, en partenariat avec le groupe allemand à but non lucratif Correctiv.

Le rapport fait partie d'une enquête conjointe connue sous le nom de CumEx Files 2.0 et menée par des rédactions du monde entier, coordonnées par Correctiv.

Que sont les régimes de cumul ?

L'enquête jette un nouvel éclairage sur un scandale croissant qui a été porté à l'attention du public pour la première fois en 2018.

Les transactions dites "cum-ex" sont des transactions dans lesquelles les actions sont vendues immédiatement avant le versement d'un dividende (cum dividende), mais livrées après (ex-dividende).

Cette tactique crée une confusion quant à savoir qui possède les actions au moment où le dividende est payé.

Cette manœuvre permet aux deux parties de demander le remboursement des retenues à la source, même si celles-ci ne sont payées qu'une seule fois, lors de l'émission du dividende.

Cette pratique est devenue populaire en Allemagne au début du XXIe siècle et s'est poursuivie jusqu'en 2012, date à laquelle la loi a été modifiée.

Il s'est également répandu dans d'autres pays, notamment au Danemark, mais aussi en France, en Belgique, en Italie et en Autriche.

En Allemagne, le système judiciaire a lancé une vague d'enquêtes criminelles.

Plusieurs personnes ont déjà été reconnues coupables d'évasion fiscale. Un millier de personnes font actuellement l'objet d'une enquête, notamment des employés de banque, des avocats et des agents de change.

Régime Cum-cum

Si les retombées des opérations de cum-ex ont jusqu'à présent dominé l'attention des médias et l'intérêt des procureurs, les dernières conclusions de l'enquête de Correctiv suggèrent qu'un scandale encore plus important pourrait se préparer.

Les manœuvres de cum-ex auraient coûté près de 11 milliards de dollars aux gouvernements. Mais selon des chercheurs de l'université de Mannheim, ce chiffre est éclipsé par les pertes liées à une autre forme ancienne d'achat et de vente de dividendes, connue sous le nom de cum-cum.

Cette stratégie est utilisée dans les pays où les investisseurs nationaux et étrangers sont traités différemment sur le plan fiscal.

Un investisseur étranger vend ou prête des actions, juste avant le paiement des dividendes, à un second investisseur résidant dans le pays où la société est cotée.

Le second investisseur peut demander un crédit d'impôt pour dividendes dont l'investisseur étranger n'aurait pas pu bénéficier. Les actions peuvent être restituées au propriétaire initial et les bénéfices partagés.

L'équipe de Mannheim estime qu'entre 2000 et 2020, cette pratique a coûté à 10 gouvernements, dont ceux de l'Allemagne, de l'Espagne, de la France et des États-Unis, un total de 164 milliards de dollars US et qualifie cette estimation de "très prudente".

Toutefois, il est moins évident que ces pertes donnent lieu à des poursuites judiciaires.

Zone grise juridique

Les opérations de cum-ex consistaient à générer de multiples demandes de retenues à la source qui n'avaient été payées qu'une seule fois et leur utilisation a été qualifiée d'"acte criminel de fraude fiscale" par la Cour fédérale de justice d'Allemagne.

Mais les experts affirment que les régimes cumulatifs se trouvent dans une zone grise juridique.

"Ce n'est pas illégal", explique Christoph Spengel, professeur de fiscalité internationale et responsable de l'équipe de Mannheim.

"Mais dans certains cas, il est contraire à la loi en Allemagne que l'achat et le rachat d'actions aient pour seul but d'obtenir un avantage fiscal", ajoute-t-il.

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