Le 4 juillet 1776. Le leur et le nôtre

Comment se souvenir d'un lieu de mémoire révolutionnaire entré dans la mémoire officielle, détourné par les discours dominants, instrumentalisé pour justifier le contraire de l'émancipation? Comment (re)construire une contre-mémoire? Pistes autour du 4 juillet 1776.

Interrogé par le président américain Richard Nixon en 1971 pour commenter l'impact de la Révolution française, le dirigeant communiste chinois Zhou Enlai aurait répondu qu'il était trop tôt pour le dire. Zhou Enlai parlait de Mai 68 mais, malgré les erreurs de traduction, sa déclaration soulignait l'impact des révolutions modernes. 1776, 1789, 1848, 1917 ont eu - et continuent d'avoir - un impact continu sur le monde à travers la diffusion de leurs nouveaux principes qui ont vécu bien au-delà des tentatives thermidoriennes et conservatrices pour les transformer en instruments d'intérêts étatiques ou de classe. Les repères révolutionnaires tels que le 4 juillet soulèvent ainsi la question de leur héritage à notre époque.

Classes et idéologie de la révolution américaine

La Déclaration d'Indépendance adoptée et proclamée par le Congrès Continental à Philadelphie le 4 juillet 1776, se présente comme le «grand manifeste de la liberté de la Révolution américaine» (Howard Zinn). Son ouverture reste l'une des déclarations démocratiques les plus puissantes qui ont profondément changé le cours de l'histoire:

"Nous tenons ces vérités comme allant de soi, que tous les hommes sont créés égaux, qu'ils sont dotés par leur Créateur de certains droits inaliénables, parmi lesquels se trouvent la Vie, la Liberté et la poursuite du Bonheur. Que pour garantir ces droits, les gouvernements sont institués parmi les hommes, tirant leurs justes pouvoirs du consentement des gouvernés, que chaque fois qu'une forme de gouvernement devient destructrice de ces fins, c'est le droit du peuple de le modifier ou de l'abolir et d'instituer un nouveau gouvernement, en établissant ses fondements sur de tels principes et en organisant ses pouvoirs dans une telle forme, qu'il leur semblera plus susceptible d'assurer leur sécurité et leur bonheur." (Traduction personnelle).

La Déclaration d'indépendance des Etats-Unis d'Amérique du 4 juillet 1776. Source: Wikimedia Commons. La Déclaration d'indépendance des Etats-Unis d'Amérique du 4 juillet 1776. Source: Wikimedia Commons.

Rédigée par Thomas Jefferson, la déclaration d'indépendance était le point culminant de la lutte contre les tentatives répétées du roi George III d'établir, selon les propres termes de la déclaration, «une tyrannie absolue» dans les 13 colonies britanniques. De 1763 à 1776, la lutte entre les patriotes et les Britanniques, à travers une série d'événements, de rebondissements, pousse les colonies américaines vers l'indépendance. Alors que la couronne britannique tenta, depuis la fin de la guerre de Sept Ans (1763) contre les Français, d'accroître la contribution de leurs possessions coloniales à la restauration du trésor de l'empire, des secteurs toujours plus nombreux des classes possédantes et moyennes voyaient les Britanniques comme un obstacle illégitime à leur libre développement national.

Cette coalition de classes comprenait les grands propriétaires terriens et esclavagistes du système de plantation du Sud, la bourgeoisie urbaine (administration coloniale et négociants), mais aussi les classes moyennes inférieures, composées d'agriculteurs indépendants, d'artisans, de commerçants, de mécaniciens. Enfin, on y retrouvait les travailleurs pauvres des villes. Alors que les tensions grandissaient, la répression britannique s'intensifiait et, en novembre 1774, George III déclara que les colonies de la Nouvelle-Angleterre étaient «en état de rébellion» et que «les coups devaient décider s'ils devaient être soumis à ce pays ou indépendants». La déclaration d'indépendance et la guerre d'indépendance qui s'ensuivit [aussi connue sous le nom de première révolution américaine] réglèrent cette question.

Pourtant, derrière l'appel unanime et universel à la liberté par le Congrès, des conflits d'intérêts et des tensions sociales demeuraient enfouis: entre, d'une part, les pauvres et les classes moyennes inférieures, et, d'autre part, les marchands capitalistes et les esclavagistes du Sud. De plus, l'expression «tous les hommes sont créés égaux» excluait implicitement les Indiens, les esclaves noirs et les femmes. D'où la nature de classe de la Révolution américaine et du nouveau régime:

"Vers 1776, certaines personnes importantes dans les colonies anglaises ont fait une découverte qui s'avérera énormément utile pour les deux cents prochaines années. Ils ont découvert qu'en créant une nation, un symbole, une unité juridique appelée les États-Unis, ils pourraient prendre possession des terres, des profits et du pouvoir politique des favoris de l'Empire britannique. Dans le processus, ils pourraient freiner un certain nombre de rébellions potentielles et créer un consensus de soutien populaire pour le gouvernement d'un nouveau pouvoir privilégié." (Howard Zinn, A Peoples's History of the United States, NY, Harper Perrenial Modern Classics, 2005 (1999), p. 59. Traduction personnelle.).

L'héritage révolutionnaire dans la rhétorique impériale

Les principes démocratiques de la Déclaration d'Indépendance ont également été utilisés comme épine dorsale idéologique pour légitimer les politiques impérialistes américaines. Ceci est bien illustré par la doctrine Truman (1947) contre l'expansion communiste dans le monde. Face au communisme soviétique, les États-Unis se sont tenus comme le leader du "monde libre". Sa politique d'endiguement contre le communisme a été promue comme le seul moyen de défendre «le mode de vie américain», basé sur la démocratie, l'économie de marché et les libertés individuelles. Mais le fossé grandissant entre la rhétorique impériale et la politique étrangère axée sur les intérêts étatiques était de plus en plus souligné par le soutien et les alliances des États-Unis avec les dictatures anti-communistes pro-occidentales, comme ce fut le cas au Chili, au Sud-Vietnam ou encore en Indonésie.

Le même genre de rhétorique impérialiste peut être vu dans le projet impérial américain après le 11 septembre. La «guerre contre la terreur» lancée par l'administration George W. Bush a été une fois de plus placée sous la bannière de la liberté. Et tandis que les États-Unis étaient dépeints par ce discours comme le phare de la liberté dans le monde, leurs ennemis étaient accusés d'être du côté de la tyrannie. Une telle vision du monde, comme le soutient ce discours impérialiste, avait des racines historiques, à savoir la Déclaration d'Indépendance. Voici, par exemple, le discours sur l'état de l'Union prononcé par G.W. Bush à la suite de l'invasion de l'Afghanistan après le 11 septembre:

"Les Américains montreront la voie en défendant la liberté et la justice parce qu'ils sont justes et immuables pour tous les peuples du monde entier... Nos ennemis envoient les enfants des autres dans des missions de suicide et de meurtre. Ils embrassent la tyrannie et la mort comme une cause et un credo. Nous sommes pour un choix différent, fait il y a longtemps, le jour de notre fondation. Nous l'affirmons encore aujourd'hui. Nous choisissons la liberté et la dignité de chaque vie." (Traduction personnelle).

L'objectif principal d'une telle novlangue est de cacher les intérêts de la puissance américaine qui dictent sa politique étrangère sous la bannière universelle et légitime de la liberté. Cela est d'autant plus prononcé dans les tentatives de légitimer l'utilisation de la force militaire par les États-Unis. Ici encore, la phraséologie est empruntée à la déclaration de 1776.

"La cause de notre nation a toujours été plus grande que la défense de notre nation. Nous nous battons comme nous nous battons toujours, pour une paix juste. Une paix qui favorise la liberté humaine ... Vous portez l'uniforme d'un pays grand et unique. L'Amérique n'a pas d'empire à étendre ou d'utopie à établir. Nous ne souhaitons pour les autres que ce que nous souhaitons pour nous-mêmes: la sécurité contre la violence, les récompenses de la liberté et l'espoir d'une vie meilleure." George W. Bush, discours prononcé à l'Académie militaire de West Point, le 1er juin 2002.

Dans les mots de la déclaration originale: "la vie, la liberté et la poursuite du bonheur".

Le 4 juillet et les luttes pour l'émancipation

Outre la rhétorique impérialiste, l'héritage du 4 juillet fait partie de nombreux mouvements d'émancipation dans le monde, du mouvement socialiste et ouvrier depuis la fin du XIXe siècle au mouvement Occupy en 2011-2012 et à la politique anti-impérialiste du tiers monde d'hier. . De même que Fidel Castro a utilisé la Déclaration d'Indépendance dans son plaidoyer de 1953 pour une révolution démocratique contre la dictature militaire de Fulgencio Batista à Cuba ("L'Histoire m'acquittera"), ou comme l'a citée Ho Chi Minh le 2 septembre, 1945, lorsqu'il proclame la République démocratique du Vietnam pour dénoncer l'impérialisme français et japonais, l'assemblée générale de New York Occupy Wall Street rédige le 29 septembre 2011 une «Déclaration de l'Occupation» dont le cadre est étroitement lié à la déclaration de 1776.

"En tant qu'un peuple uni, nous reconnaissons... que notre système doit protéger nos droits, et face à la corruption de ce système, il appartient aux individus de protéger leurs propres droits et ceux de leurs voisins; qu'un gouvernement démocratique tire son juste pouvoir du peuple, mais les entreprises ne cherchent pas le consentement pour extraire la richesse du peuple et de la terre; et qu'aucune véritable démocratie n'est possible lorsque le processus est déterminé par le pouvoir économique. Nous venons à vous à une époque où les entreprises, qui placent le profit au-dessus des gens, l'intérêt personnel au-dessus de la justice et l'oppression au-dessus de l'égalité, dirigent nos gouvernements." (Traduction personnelle).

Manifestante d'Occupy Wall Street. 28 septembre 2011, New York. Source: Wikimedia Commons. Manifestante d'Occupy Wall Street. 28 septembre 2011, New York. Source: Wikimedia Commons.

Alors que les patriotes de 1776 proclamaient la liberté contre la tyrannie et l'exploitation britanniques, le manifeste de Occupy Wall Street s'oppose à une autre source de «corruption» de la démocratie - à savoir les entreprises capitalistes. Le pouvoir de ce dernier s'étend aux gouvernements, à la vie des gens et à la nature, niant ainsi les droits «évidents» et «inaliénables» du peuple.

Le sens contemporain de la Déclaration d'Indépendance dépend donc du projet politique de ceux qui la mobilisent. Il serait donc tentant de conclure que l'héritage du 4 juillet appartient à tous, droite et gauche, conservateurs, libéraux et radicaux, sans aucune possibilité de déterminer rationnellement qui d'entre eux parle le vrai langage de la déclaration. Un tel relativisme historique est aussi erroné que de considérer, par exemple, que les mouvements de libération nationale et l'administration coloniale française étaient tout aussi fidèles les uns que les autres à l'héritage de la Révolution française de 1789 et aux principes de la Déclaration des droits de l'homme. Si nous devons suivre la raison au lieu des croyances, il est nécessaire dans les deux cas de distinguer, en partant des faits historiques, le discours formel de la réalité.

La déclaration d'indépendance en 1776 représente la naissance de la nation américaine. Mais, pour citer un communiste américain, il a également «ouvert une nouvelle ère de promesses pour toute l'humanité» (James P. Cannon). Alors que les conservateurs de toutes les marques limitent la portée de la déclaration à la création des États-Unis et ne comprennent pas sa dynamique émancipatrice, les critiques de gauche de l'ordre établi soulignent à juste titre la «nouvelle ère de promesses» qui attend toujours d'être accomplie. Cet appel à la liberté radicalement subversif est ce que les militants des gauches radicales avaient à l'esprit lorsqu'ils rendaient hommage aux "1776ers". Au milieu de la guerre de Corée en 1951, James P. Cannon écrivait dans le numéro du 16 juillet de The Militant:

"Les représentants au Congrès réunis il y a 175 ans étaient les grands initiateurs. Quand ils ont dit: "Nous tenons ces vérités pour évidentes", ils ont commencé quelque chose qui a ouvert une nouvelle ère de promesses pour toute l'humanité. C'est ce que je suis prêt à célébrer chaque fois que les groupes de musique commencent à jouer - le début et la promesse. Mais personne ne peut me vendre les discours du 4 juillet qui représentent le début comme la fin et la promesse comme l'accomplissement." (James P. Cannon, Notebook of an Agitator, New York, Pathfinder Press, 2003 (1958), p. 279.).

Mots splendides. Leur éclat reste intact jusqu'à maintenant.

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