Science et Autisme : Le Cerveau est-il la cause de nos comportements - Aussi Taxi Driver.

Dans la vision "moderne" des Troubles du Spectre de l'Autisme, une large place est faite aux avancées neurophysiologiques, dans lesquelles l'imagerie neuro-fonctionnelle cérébrale, l'Imagerie par Rémanence Magnétique Nucléaire fonctionnelle,  joue un role important. Dans bien des cas, on infère de l'existence le différences très importantes au niveau fonctionnel cérébral dans les cas de troubles du spectre de l'autisme, l'idée que ce sont ces différences scientifiquement mises en exergue au niveau cérébral qui sont la cause de ce qui est nommé, le plus souvent de manière descriptive, comme troubles autistiques. Et ce sont des cris de victoire : les explorations de IRMN fonctionnelle montre que ces troubles sont d'origine cérébrale, ce qui conduit du reste à l'idée générale des "troubles neuro-développementaux", où il est sous-entendu que ce sont les troubles du développement cérébral qui causent les troubles en question.

J'aimerais faire réfléchir à cette idée qui peut sembler naïvement évidente, et ceci à partir d'un contre-exemple, si l'on peut dire, qui interroge justement, plus que la science, l'épistémologie, ou ce qu'on admet comme "preuve", ou comme indice d'un raisonnement.


Une étude montre les changements du cerveau des chauffeurs de taxi à Londres entraînés par l'acquisition de la «Connaissance»,

L'acquisition de la «Connaissance» - la disposition complexe de 25 000 rues et des milliers de lieux d'intérêt du centre de Londres - provoque des changements structurels dans le cerveau et des changements de la mémoire chez les chauffeurs de taxi de la capitale, ont montré de nouvelles recherches financé par le Wellcome Trust.

L'étude, publiée 9 Décembre 2011 dans la revue «Current Biology», soutient l'évidence croissante que même à l'âge adulte, l'apprentissage peut changer la structure du cerveau, offrant un encouragement à l'apprentissage continu et au potentiel de réadaptation après lésions cérébrales.

Pour être considéré comme un chauffeur de taxi sous licence à Londres, le candidat doit acquérir «la
Connaissance» des dizaines de milliers de rues de la capitale ainsi que leur disposition particulière. Cette formation prend généralement entre trois et quatre ans, ce qui conduit à un ensemble rigoureux d'examens qui doivent être passés pour obtenir une licence d'exploitation, seulement environ la moitié des stagiaires la réussissent. Cette formation complète et la procédure de qualification est unique parmi les chauffeurs de taxi partout dans le monde.

Des études antérieures des chauffeurs de taxi londoniens qualifiés, dirigée par le professeur Eleanor Maguire, du Centre Wellcome Trust pour la neuro-imagerie à l'UCL (University College London), ont montré un plus grand volume de matière grise - les cellules nerveuses dans le cerveau où la transformation a lieu - dans un zone connue comme l'hippocampe postérieur et moins dans l'hippocampe antérieur relatif aux conducteurs non-taxis.

Les études ont également montré que, bien que les chauffeurs de taxi
aient affichés une meilleure mémoire pour l'information basée à Londres, ils ont montré un apprentissage et une mémoire plus pauvre pour d'autres tâches de mémoire portant sur des informations visuelles, ce qui suggère qu'il pourrait y avoir un prix à payer pour l'acquisition des connaissances. La recherche suggère que les différences structurelles du cerveau peuvent avoir été acquis par l'expérience de la navigation et pour accueillir la représentation interne de Londres.

Pour tester si tel était le cas, le professeur Maguire et collègue, le Dr Katherine Woollett suivi un groupe de 79 chauffeurs de taxi stagiaires et 31 témoins (pilotes non-taxi), en prenant des instantanés de la structure de leur cerveau au fil du temps en utilisant l'imagerie par résonance magnétique (IRM) et l'étude leurs performances sur certaines tâches de la mémoire. Seulement 39 du groupe satisfait aux épreuves et a continué à se qualifier comme chauffeurs de taxi, donnant aux chercheurs la possibilité de diviser les volontaires en trois groupes pour la comparaison: ceux qui se passait, ceux qui formés, mais n'ont pas réussi, et les contrôles qui n'ont jamais été formés .

Les chercheurs ont examiné la structure du cerveau des volontaires au début de l'étude, avant que les stagiaires n'aient commencé leur formation. Ils n'ont trouvé aucune différence perceptible dans les structures de l'hippocampe postérieure ni de l'hippocampe antérieur entre les groupes et tous les groupes réalisaient aussi bien les tâches de mémoire.

Trois ou quatre ans plus tard - quand les stagiaires avaient soit passé le test ou n'avaient pas réussi à acquérir l
a Connaissance - les chercheurs se sont à nouveau penchés sur les structures du cerveau des volontaires et ont testé leurs performances sur les tâches de mémoire. Cette fois, ils ont trouvé des différences significatives dans l'hippocampe postérieur - les stagiaires qui se sont qualifiées comme les chauffeurs de taxi ont un plus grand volume de matière grise dans la région que ce qu'ils avaient avant qu'ils ne commencent leur formation.

Ce changement n'était pas apparent chez ceux qui ont échoué à se qualifier ou dans les contrôles. Fait intéressant, il n'y avait aucune différence notable dans la structure de l'hippocampe antérieur, ce qui suggère que ces modifications surviennent plus tard, en réponse à des changements dans l'hippocampe postérieur.

Sur les tâches de mémoire, les deux groupes, stagiaires qualifiés et non-qualifiés étaient nettement meilleurs dans des tâches de mémoire impliquant des monuments de Londres que le groupe de contrôle. Toutefois, les stagiaires qualifiés - mais pas les stagiaires qui n'ont pas réussi à se qualifier - étaient pires dans les autres tâches, comme celles de se
rappeler d'une information visuelle complexe, que les témoins.

"Le cerveau humain reste« plastique », même à l'âge adulte, ce qui lui permet de s'adapter quand on apprend de nouvelles tâches», explique le professeur Maguire, une fiducie Senior Research Fellow Wellcome. "En suivant les chauffeurs de taxi stagiaire au fil du temps comme ils ont acquis - ou n'ont pas réussi à acquérir - la
Connaissance, une tâche particulièrement difficile de la mémoire spatiale, nous avons vu directement et au sein des individus comment la structure de l'hippocampe peut changer avec une stimulation externe Cette offre d'encouragement. pour les adultes qui veulent apprendre de nouvelles compétences plus tard dans la vie.

"Ce qui n'est pas clair, c'est si ces stagiaires qui sont devenus chauffeurs de taxi à part entière avaient un certain avantage biologique sur ceux qui ont échoué. Serait-ce, par exemple, qu'ils ont une prédisposition génétique à avoir le cerveau d'un plus adaptable,« plastique »? Dans d'autres mots, l'éternelle question de la «nature contre éducation» est encore ouverte. "

Dans le document de recherche, les professeurs Dr Maguire et Woollett spéculent sur les mécanismes biologiques qui peuvent sous-tendre les modifications apportées au cerveau qu'ils ont observé.

Une théorie, étayée par des études sur les rongeurs, est que lorsque un apprentissage qui exige un effort cognitif a lieu et est effectif, il y a une augmentation de la vitesse à laquelle de nouvelles cellules nerveuses sont générés et survivent. L'hippocampe est l'une des rares zones du cerveau où la naissance de nouvelles cellules nerveuses est connu pour avoir lieu. Hypothèse alternative, il se pourrait que les synapses ou connexions entre les cellules nerveuses existantes se sont renforcées chez les stagiaires qui se sont qualifiés.

Le Dr John Williams, chef du département «  neurosciences et santé mentale » au Wellcome Trust, a déclaré: «L'étude originale de l'hippocampe des chauffeurs de taxi londoniens a fourni des indices alléchants sur le fait que la structure du cerveau pourrait changer grâce à l'apprentissage, et maintenant étude de suivi d'Eleanor, en regardant celà directement à l'interieur des individus stagiaires taxi au fil du temps, a montré que c'est effectivement le cas. Seules quelques études ont mis en évidence la preuve directe de la plasticité du cerveau humain adulte liée aux fonctions vitales telles que la mémoire, de sorte que ce nouveau travail apporte une contribution importante à ce domaine de la recherche. "

 

 Reference ; Woollett K and Maguire EA. Acquiring 'the Knowledge' of London's layout drives structural brain changes. Curr Biol. 2011 Dec 20; 21(24-2): 2109–2114

http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3268356/



Comme on le voit si scientifiquement, dans le cas décrit, ce sont les comportements, ici les comportement d'apprentissage ardus, de longue durée, et faisant appel à la mémoire topographique avancée, des apprentis chauffeurs de taxi londoniens qui "causent" les changements cérébraux mis en évidence scientifiquement. Ou bien même une cause antèrieure, mettons leur "motivation", qu'il est bien difficile de définir, mais qui ne doit pas être absente puisque ces malheureux s'engagent à un apprentissage complexe pendant 3 ou 4 ans.

Imaginons un "raisonnement" comparable à celui de l'autistologie moderne. Faisant passer les mêmes examens à des chauffeurs de taxis licenciés, et à un groupe témoin, sans se préoccuper plus que ça de ce que représente "devenir chauffeur de taxi à Londres",  constatant les différences fonctionnelles cérébrales, on en tirerait la conclusion que ce sont ces particularités cérébrales qui causent l'aptitude à devenir chauffeur de taxi.

Si bien qu'en ce qui concerne l'autisme, la certitude que la causalité joue dans le sens particularités fonctionnelles cérébrales -----> troubles observés ne provient que du fait qu'on tient axiomatiquement ces anomalies cérébrales pour premières, c'est à dire qu'on ne les juge jamais comme pouvant être la conséquence d'une cause antérieure, comparable à l'apprentissage poussé chez nos chauffeurs.

La vision « à plat », a-processuelle et anhistorique dans l'abord moderne de l'autisme n'est donc finalement pas si naïve que ça, et représente un risque scientifique majeur, puisqu'elle ne se prémunit pas des chausses trappes épistémologiques, la principale consistant à voir dans l’effet d'une cause antécédente inconnue la cause d'autre signes simplement concomitants. Nous devons donc considérer les conceptions modernes de l'autisme avec le même scepticisme scientifique que des conceptions plus anciennes, en vérifiant chaque fois que possible si quelque tromperie de raisonnement ne s'y trouvent pas inclus, et en cultivant l'esprit critique.

Le Club est l'espace de libre expression des abonnés de Mediapart. Ses contenus n'engagent pas la rédaction.