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Billet de blog 3 juin 2012

Dennis Meadows « La croissance mondiale va s'arrêter »

Jean-Paul Baquiast
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Article paru dans l'édition du Monde du 26.05.12 Nous reprenons ici en y ajoutant quelques commentaires les propos de Dennis Meadows, rapportés par Le Monde. Automates Intelligents

Quarante ans après son rapport au Club de Rome, Dennis Meadows réaffirme les limites à l'expansion économique

En mars 1972, répondant à une commande d'un think tank basé à Zurich (Suisse) - le Club de Rome -, des chercheurs du Massachusetts Institute of Technology (MIT) publiaient The Limits to Growth, un rapport modélisant les conséquences possibles du maintien de la croissance économique sur le long terme. De passage à Paris , mercredi 23 mai, à l'occasion de la publication en français de la dernière édition de ce texte qui fait date (Les Limites à la croissance, Rue de l'Echiquier, coll. « Inital(e)s DD », 408 p., 25 €), son premier auteur, le physicien américain Dennis Meadows, 69 ans, a répondu aux questions du Monde.

Quel bilan tirez-vous, quarante ans après la publication du rapport de 1972 ?

D'abord, le titre n'était pas bon. La vraie question n'est pas en réalité les limites à la croissance, mais la dynamique de la croissance. Car tout scientifique comprend qu'il y a des limites physiques à la croissance de la population, de la consommation énergétique, du PIB, etc. Les questions intéressantes sont plutôt de savoir ce qui cause cette croissance et quelles seront les conséquences de sa rencontre avec les limites physiques du système.

Pourtant, l'idée commune est, aujourd'hui encore, qu'il n'y a pas de limites. Et lorsque vous démontrez qu'il y en a, on vous répond généralement que ce n'est pas grave parce que l'on s'approchera de cette limite de manière ordonnée et tranquille pour s'arrêter en douceur grâce aux lois du marché. Ce que nous démontrions en 1972, et qui reste valable quarante ans plus tard, est que cela n'est pas possible : le franchissement des limites physiques du système conduit à un effondrement.

Avec la crise financière, on voit le même mécanisme de franchissement d'une limite, celle de l'endettement : on voit que les choses ne se passent pas tranquillement.

Automates Intelligents; Beaucoup de scientifiques sont persuadés que les limites physiques du système pourront être repoussées par un appel aux nouvelles sciences et technologies. Il n'est pas possible de leur affirmer le contraire, même si ces nouvelles sciences et technologies feront elles-mêmes appel à des ressources limitées, et se heurteront donc de fait à des limites.

La seule ressource relativement inépuisable est celle des cerveaux. Mais l'exploiter suppose des investissements de formation considérables. Il faut aussi définir une croissance, autrement dit des consommations, qui ne portent plus en priorité sur les biens matériels. Les populations les plus pauvres auront du mal à s'en satisfaire, si dans le même temps les riches continuent à consommer jusqu'à épuiser les ressources
.

Qu'entendez-vous par effondrement ?

La réponse technique est qu'un effondrement est un processus qui implique ce que l'on appelle une « boucle de rétroaction positive », c'est-à-dire un phénomène qui renforce ce qui le provoque. Par exemple, regardez ce qui se passe en Grèce : la population perd sa confiance dans la monnaie. Donc elle retire ses fonds de ses banques. Donc les banques sont fragilisées. Donc les gens retirent encore plus leur argent des banques, etc. Ce genre de processus mène à l'effondrement.

On peut aussi faire une réponse non technique : l'effondrement caractérise une société qui devient de moins en moins capable de satisfaire les besoins élémentaires : nourriture, santé, éducation, sécurité.

Automates Intelligents. Les défenseurs de la croissance se rassureront en disant que les effondrements seront lents et limités, permettant des ré-adaptations. Ainsi, dira-t-on en ce qui concerne l'épuisement des ressources halieutiques (pèche) qu'il ne concernera que certaines espèces, en certaines zones, ce qui laissera au milieu océanique le temps de se réadapater. En fait on peut craindre qu'à partir d'un certain point, toutes les espèces soient touchées, aussi bien les espèces dites nobles que le micro-planton, et ceci dans toutes les mers du monde. Ne jouera pas seulement la surpèche, mais des phénomènes concomitants et aggravants: acidification, réchauffement, pollution. De plus ces facteurs plus généraux seront irréversibles et entraîneront des effets feed-back de grande ampleur, par exemple des famines parmi les populations maritimes.

Voit-on des signes tangibles de cet effondrement ?

Certains pays sont déjà dans cette situation, comme la Somalie par exemple. De même, le « printemps arabe », qui a été présenté un peu partout comme une solution à des problèmes, n'est en réalité que le symptôme de problèmes qui n'ont jamais été résolus. Ces pays manquent d'eau, ils doivent importer leur nourriture, leur énergie, tout cela avec une population qui augmente.

D'autres pays, comme les Etats-Unis, sont moins proches de l'effondrement, mais sont sur cette voie.

Automates Intelligents. Les Américains disposent de potentiels de ressources considérables dont, en tant que tout petit pourcentage des populations mondiales, ils sont seuls à bénéficier. C'est ainsi qu'en ce moment, ils découvrent des réserves considérables en gaz et en pétrole qui vont probablement reculer de plusieurs décennies, pour eux, le pic des ressources pétrolières. Dans le même temps leurs investissements technologiques, civils et militaires, se poursuivent à un rythme rapide. Tout ceci veut dire que leurs problèmes financiers et politiques actuels sont l'arbre cachant la forêt. Ils sont très loin de l'effondrement. Mais, comme leur situation privilégiée les mettra en butte aux attaques des pays moins riches, ils vont se durcir et se militariser pour conserver leurs privilèges.

La croissance mondiale va donc inéluctablement s'arrêter ?

La croissance va s'arrêter en partie en raison de la dynamique interne du système et en partie en raison de facteurs externes, comme l'énergie. L'énergie a une très grande influence. La production pétrolière a passé son pic et va commencer à décroître. Or il n'y a pas de substitut rapide au pétrole pour les transports, pour l'aviation... Les problèmes économiques des pays occidentaux sont en partie dus au prix élevé de l'énergie.

Dans les vingt prochaines années, entre aujourd'hui et 2030, vous verrez plus de changements qu'il n'y en a eu depuis un siècle, dans les domaines de la politique, de l'environnement, de l'économie, la technique. Les troubles de la zone euro ne représentent qu'une petite part de ce que nous allons voir. Et ces changements ne se feront pas de manière pacifique.

Automates Intelligents. Oui, mais répétons-le, une petite minorité de possédants tirera son épingle du jeu et défendra ses avantages par une militarisation et des politiques sécuritaires accrues. Où passera la limite entre les « have » et les « have not »? L'Europe, la Chine, à part quelques privilégiés, feront-elles partie des premiers? Sans doute pas.

Pourtant, la Chine maintient une croissance élevée...

J'ignore ce que sera le futur de la Chine. Mais je sais que les gens se trompent, qui disent qu'avec une croissance de 8 % à 10 % par an, la Chine sera le pays dominant dans vingt ans. Il est impossible de faire durer ce genre de croissance. Dans les années 1980, le Japon tenait ce genre de rythme et tout le monde disait que, dans vingt ans, il dominerait le monde. Bien sûr, cela n'est pas arrivé. Cela s'est arrêté. Et cela s'arrêtera pour la Chine. Une raison pour laquelle la croissance est très forte en Chine est la politique de l'enfant unique. Elle a changé la structure de la population de manière à changer le ratio entre la main-d'oeuvre et ceux qui en dépendent, c'est-à-dire les jeunes et les vieux. Pour une période qui va durer jusque vers 2030, il y aura un surcroît de main-d'oeuvre. Et puis cela s'arrêtera.

De plus, la Chine a considérablement détérioré son environnement, en particulier ses ressources en eau, et les impacts négatifs du changement climatique sur ce pays seront énormes. Certains modèles climatiques suggèrent ainsi qu'à l'horizon 2030 il pourrait être à peu près impossible de cultiver quoi que ce soit dans les régions qui fournissent actuellement 65 % des récoltes chinoises...

Que croyez-vous que les Chinois feraient alors ? Qu'ils resteraient chez eux à souffrir de la famine ? Ou qu'ils iraient vers le nord, vers la Russie ? Nous ne savons pas comment réagira la Chine à ce genre de situation...

Automates Intelligents: concernant la Chine, nous partageons ce pronostic.

Quel conseil donneriez-vous à François Hollande, Angela Merkel ou Mario Monti ?

Aucun, car ils se fichent de mon opinion. Mais supposons que je sois un magicien : la première chose que je ferais serait d'allonger l'horizon de temps des hommes politiques. Pour qu'ils ne se demandent pas quoi faire d'ici à la prochaine élection, mais qu'ils se demandent : « Si je fais cela, quelle en sera la conséquence dans trente ou quarante ans ? » Si vous allongez l'horizon temporel, il est plus probable que les gens commencent à se comporter de la bonne manière.

Que pensez-vous d'une « politique de croissance » dans la zone euro ?

Si votre seule politique est fondée sur la croissance, vous ne voulez pas entendre parler de la fin de la croissance. Parce que cela signifie que vous devez inventer quelque chose de nouveau. Les Japonais ont un proverbe intéressant : « Si votre seul outil est un marteau, tout ressemble à un clou. » Pour les économistes, le seul outil est la croissance, tout ressemble donc à un besoin de croissance.

De même, les politiciens sont élus pour peu de temps. Leur but est de paraître bons et efficaces pendant leur mandat ; ils ne se préoccupent pas de ce qui arrivera ensuite. C'est très exactement pourquoi on a tant de dettes : on emprunte sur l'avenir, pour avoir des bénéfices immédiats, et quand il s'agit de rembourser la dette, celui qui l'a contractée n'est plus aux affaires.

Propos recueillis par Stéphane Foucart et Hervé Kempf

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