Les jeunes enfants autistes ne sont pas à l'écoute des sons avec les autres

Les jeunes enfants autistes (moins de 30 mois) sont moins susceptibles de solliciter l'attention de leurs parents pour partager un son que les jeunes enfants typiques.

spectrumnews.org Traduction de "Autistic toddlers do not tune in to sounds with others" par Peter Hess / 2 octobre 2020

Diego Del Fuego, my special needs little cat © Luna TMG Flickr Diego Del Fuego, my special needs little cat © Luna TMG Flickr
Contrairement aux tout-petits typiques, les personnes autistes ont tendance à ne pas partager les expériences impliquant un son - danser sur de la musique avec leurs parents, par exemple, ou attirer l'attention d'un parent sur le miaulement d'un chat - selon une nouvelle étude 1.

Partager des sons de cette manière est une forme d'attention conjointe - se concentrer sur quelque chose intentionnellement avec une autre personne - qui aide les jeunes enfants à acquérir des compétences sociales et à communiquer. L'attention conjointe se produit également lorsque, par exemple, un parent regarde un jouet et lui donne un nom, et que son enfant suit son regard pour le regarder aussi. Les enfants développent généralement une attention conjointe lorsqu'ils sont tout petits, mais ce n'est souvent pas le cas des enfants autistes, et l'absence de cette aptitude est considérée comme l'un des premiers signes de l'autisme.

Des travaux antérieurs ont porté sur l'attention conjointe visuelle, souvent dans le contexte où un parent essaie d'amener son enfant à regarder son visage ou un objet particulier. La nouvelle étude a examiné l'attention conjointe suscitée par une série de sons. Comme pour les nouvelles visions, les enfants autistes sont souvent intéressés par de nouveaux sons, ont constaté les chercheurs, mais moins intéressés à les partager.

Ce travail est une étape vers la découverte de la manière dont les variations dans l'expérience des enfants en matière de partage des sons pourraient être liées au développement ultérieur du langage, déclare la chercheuse principale Lauren Adamson, professeure émérite de l'Université d'État de Géorgie à Atlanta. Les résultats ont été publiés en août dans "Autism Research".

Certains travaux antérieurs ont amené les chercheurs à soupçonner que le traitement atypique du visage est à l'origine des problèmes d'attention conjointe des enfants autistes, car l'attention conjointe dépend souvent du fait que l'enfant suit le regard de ses parents. Les nouvelles découvertes mettent en évidence une construction cognitive plus profonde impliquée dans l'attention conjointe atypique, qui est probablement partagée par le traitement visuel et auditif, déclare Peter Mundy, professeur d'éducation et de psychiatrie à l'université de Californie, Davis, qui n'a pas participé aux travaux.

"C'est très utile, car nous sommes bloqués dans un paradigme si nous pensons qu'il est lié spécifiquement à un comportement plutôt qu'à un processus neurocognitif", dit-il.

Partager les sons

Mme Adamson et son équipe ont examiné les compétences auditives d'engagement conjoint - une attention conjointe couplée à une interaction autour d'une expérience partagée - chez 49 bambins au développement typique, 46 bambins autistes et 46 bambins non autistes présentant d'autres troubles du développement, tels qu'un trouble du langage. Tous les enfants avaient moins de 30 mois.

Alors que chaque enfant jouait avec un parent ou une personne s'occupant de lui, les chercheurs ont utilisé des haut-parleurs cachés pour faire entendre une série de sons différents : musique classique instrumentale, chants d'oiseaux ou miaulements de chats, sons de train ou de moto et enregistrements de la parole humaine incluant le nom de l'enfant.

Au début, les chercheurs ont demandé aux parents d'ignorer les sons et de continuer à jouer, en leur donnant la possibilité de voir si les enfants remarquaient un son et tentaient de le partager, peut-être en regardant dans les deux sens entre le parent et la source sonore, en parlant au parent du son ou en regardant le parent et en pointant vers la source sonore.

Pour tous les sons non humains, la plupart des jeunes enfants de tous les groupes ont remarqué les sons et se sont ensuite tournés ou ont pointé vers leur source. Certains jeunes enfants autistes ont remarqué les sons - ils ont arrêté de jouer ou leurs yeux se sont élargis, par exemple - mais n'ont pas regardé vers eux.

Cependant, lorsque les enfants ont entendu le son d'une personne qui parlait, une différence significative est apparue : les enfants autistes étaient moins susceptibles que les deux autres groupes de remarquer la voix ou de s'orienter vers elle, même lorsqu'elle les appelait par leur nom. Et seulement 15 % ont essayé de partager un des sons de la voix, contre 73 % des enfants typiques et 41 % de ceux souffrant d'autres troubles du développement.

Les chercheurs ont observé une différence moindre entre les groupes lorsqu'ils ont joué les sons une deuxième fois et ont demandé aux parents d'essayer d'attirer l'attention de l'enfant et de partager le son en pointant vers lui, en nommant l'animal ou la machine qu'ils ont entendu ou en dansant avec l'enfant sur la musique. Parmi les tout-petits typiques, 98 % ont partagé au moins un son avec leur parent pendant cette phase, contre 91 % des enfants souffrant de troubles du développement et 70 % des enfants autistes.

"Certains enfants peuvent partager les sons lorsque les adultes tentent de le faire, mais les enfants autistes tentent rarement de le faire seuls", explique Mme Adamson.

Nouveau paradigme

L'élargissement de la portée de la recherche conjointe aux sons ouvre la porte à de nouvelles formes de dépistage précoce de l'autisme, selon Mundy. Et cela pourrait aider les chercheurs à déterminer les zones du cerveau qui sont impliquées dans l'engagement conjoint auditif et visuel, dit-il.

Le nouveau travail suggère également que les enfants autistes passent à côté de précieux indices de la part des parents qui les aideraient à apprendre de nouveaux mots, ce qui pourrait avoir des implications cliniques.

Les chercheurs ont également évalué comment les enfants partageaient un son et si cela montrait qu'ils en comprenaient la signification - en cherchant un chat ou en disant "miaou", par exemple. Selon cette mesure, les enfants autistes ont échangé beaucoup moins d'informations avec leurs parents pendant l'attention conjointe que les enfants typiques.

"Il est important de réfléchir au fait que les enfants autistes ont eu des difficultés à s'engager autour d'un son, même avec le soutien de leurs parents", déclare Kristen Bottema-Beutel, professeure associée d'enseignement, de programme et de société au Boston College dans le Massachusetts, qui n'a pas participé à ce travail.

En examinant l'attention conjointe portée aux sons de cette manière, on peut révéler quels types d'interactions sont particulièrement difficiles pour les enfants autistes et aider les cliniciens à concevoir de nouvelles façons de les soutenir dans leur apprentissage du langage, explique Mme Bottema-Beutel.

"Interagir ensemble autour des sons nécessite de communiquer - il n'y a pas d'autre moyen de s'engager conjointement avec eux que de communiquer à leur sujet, ou de répondre à la communication de quelqu'un d'autre à leur sujet", dit-elle.

Références:

  1. Adamson L.B. et al. Autism Res. Epub ahead of print (2020) PubMed

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