La puberté peut arriver tôt pour certaines filles autistes

Une étude évalue que les filles autistes commencent leur puberté environ 9,5 mois plus tôt que les filles neurotypiques. Quels facteurs peuvent intervenir ? Quelles conséquences ?

spectrumnews.org Traduction de "Puberty may arrive early for some autistic girls" par Taylor White / 27 octobre 2020

Blythe Corbett Blythe Corbett
Expert - Blythe Corbett, Professeure, Université Vanderbilt

S'adapter aux nombreux changements qui accompagnent la puberté - physiques, cognitifs, hormonaux et sociaux - peut être difficile pour tout le monde. Mais elle peut être particulièrement difficile pour les enfants autistes, qui ont par nature du mal à s'adapter au changement et à communiquer avec les autres.

Aux États-Unis, les garçons et les filles entrent généralement dans la puberté vers l'âge de 12 ans, même si le moment peut varier d'une personne à l'autre 1,2. Selon une nouvelle étude 3, les filles autistes commencent leur puberté environ 9,5 mois plus tôt que les filles non autistes. Les résultats ont été publiés en octobre dans Autism Research.

Commencer la puberté tôt pourrait intensifier les difficultés de communication sociale des filles autistes et les exposer à un risque accru de problèmes de santé mentale, selon la chercheuse principale, Blythe Corbett, professeure de psychiatrie et de sciences comportementales à l'université Vanderbilt de Nashville, Tennessee.

Blythe Corbett s'est entretenue avec Spectrum sur les raisons pour lesquelles les filles autistes pourraient atteindre la puberté si tôt et sur la manière dont ses conclusions pourraient aider les médecins à mieux préparer les adolescents autistes, en particulier les filles, à leur transition vers la puberté.

Spectrum : Pourquoi avez-vous étudié le développement pubertaire chez les enfants autistes ?

Blythe Corbett : On en sait remarquablement peu sur le développement pubertaire et l'autisme. Le moment de l'apparition de la puberté peut préparer le terrain pour une cascade d'événements. Par exemple, les adolescents qui atteignent généralement la puberté à un âge précoce courent un risque accru d'être harcelés ou intimidés par leurs pairs et de souffrir de problèmes de santé mentale tels que la dépression. Nous savons déjà que les personnes autistes courent un risque accru d'être victimes de leurs pairs, et une puberté précoce pourrait donc augmenter considérablement ce risque. D'autre part, certaines recherches ont montré que les adolescents autistes s'améliorent dans certains domaines, tels que la régulation du comportement, une fois qu'ils atteignent la puberté. Nous devons donc mieux comprendre le début et le déroulement de la puberté chez les filles et les garçons autistes.

Enfin, nous aimerions pouvoir identifier les personnes qui peuvent être particulièrement vulnérables aux changements qui se produisent pendant l'adolescence, afin de pouvoir leur apporter le meilleur soutien et le meilleur traitement possible.

S : Pourquoi les filles autistes pourraient-elles commencer la puberté plus tôt que les filles non autistes ?

BC : Nous ne connaissons pas encore la réponse. Des recherches antérieures sur des adolescents au développement typique suggèrent que divers facteurs, dont l'indice de masse corporelle, le statut socio-économique, la race et l'origine ethnique, pourraient contribuer à une puberté précoce, voire tardive. Nous avons essayé de contrôler autant de ces facteurs que possible dans nos analyses statistiques, et de voir s'ils avaient un impact sur nos résultats. Jusqu'à présent, le seul facteur significatif était l'indice de masse corporelle : un indice de masse corporelle plus élevé était associé à un développement pubertaire plus avancé. Mais nous ne pouvons pas déterminer à partir de nos données s'il s'agit d'une relation de cause à effet, dans un sens ou dans l'autre.

Nous sommes en train d'explorer ces facteurs. Nous continuerons à suivre les participants à l'étude pendant quatre ans afin d'examiner d'autres aspects clés, comme le processus de la puberté.

S : Comment le début précoce de la puberté pourrait-il affecter les filles autistes ?

BC : L'apparition précoce de la puberté peut contribuer au retrait social, car elle crée un décalage entre la maturité physique d'un individu et sa maturation sociale et cognitive. En outre, les filles autistes qui sont physiquement plus matures que leurs pairs peuvent se sentir encore plus isolées socialement que d'habitude.

S : Comment vos conclusions se comparent-elles aux résultats précédents ?

BC : Les études précédentes sur le moment de la puberté ont été quelque peu mitigées et souvent d'une rigueur scientifique limitée. Néanmoins, la prépondérance des preuves a laissé entrevoir des différences dans le moment de la puberté chez les filles autistes, ce que nous avons maintenant confirmé par notre étude.

S : Quelles sont les implications cliniques de ces résultats ?

BC : Nous devons mieux préparer, éduquer et soutenir les jeunes autistes pendant la transition vers la puberté. Cela est particulièrement vrai pour les filles autistes qui ont des règles et un développement mammaire plus précoces. Par exemple, pour les filles de l'échantillon actuel qui étaient en période de menstruation, l'âge des règles est survenu en moyenne 9,5 mois plus tôt. Nous devons mieux préparer les jeunes femmes en leur faisant connaître les changements physiques, sensoriels et émotionnels qu'elles vont connaître et normaliser ces changements. Nous devons également reconnaître que les jeunes autistes peuvent bénéficier d'une éducation psychologique et sexuelle sur les nombreux changements qui surviennent à l'adolescence.

S : Quelles sont les orientations futures de cette recherche ?

BC : Les participants à cette étude font partie d'une étude longitudinale dans laquelle nous suivons la cohorte pendant quatre ans. Cela nous permettra de continuer à examiner le début de la puberté, le rythme et la façon dont le moment de la puberté est lié aux traits de l'autisme et aux facteurs liés au risque et à la résilience. Elle nous permettra également de surveiller l'apparition et la trajectoire des problèmes de santé mentale connexes, tels que l'anxiété et la dépression, qui se présentent souvent et s'aggravent à l'adolescence.

Références:

  1. Herman-Giddens M.E. et al. Pediatrics 99, 505-512 (1997) PubMed
  2. Herman-Giddens M.E. et al. Pediatrics 130, e1058-1068 (2012) PubMed
  3. Corbett B.A. et al. Autism Res. Epub ahead of print (2020) PubMed

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