Les traits de l'autisme dans l'enfance liés aux troubles alimentaires à l'adolescence

Les troubles de l'alimentation et l'autisme peuvent partager la même biologie sous-jacente. Des chercheurs ont découvert que les adolescents ayant des habitudes alimentaires désordonnées présentaient davantage de traits autistiques à l'âge de 7, 11 et 14 ans, ce qui suggère que ces traits augmentent les chances de développer un trouble alimentaire.

spectrumnews.org Traduction de "Autism traits in childhood linked to eating disorders in adolescence" par Laura Dattaro / 4 juin 2020

The Point of Equilibrium © Luna TMG flickr The Point of Equilibrium © Luna TMG flickr
Selon une nouvelle étude 1, les enfants ayant des difficultés sociales sont plus susceptibles que ceux qui n'en ont pas de développer des troubles de l'alimentation à l'âge de 14 ans. Les chercheurs ont analysé les données d'une étude longitudinale afin de comprendre la relation entre l'autisme et les troubles de l'alimentation au fil du temps.

Au moins 20 % des adultes et 3 % des enfants souffrant de troubles alimentaires sont également autistes. Mais une grande partie de ce que les chercheurs savent sur le lien entre les deux affections provient d'études menées auprès de personnes cherchant à se faire soigner pour des troubles alimentaires, ce qui rend difficile de comprendre si une affection prépare le terrain pour l'autre ou si quelque chose d'autre explique le chevauchement.

Il est possible que les troubles alimentaires puissent provoquer des traits qui ressemblent à l'autisme, déclare la chercheuse principale Francesca Solmi, chargée de recherche à l'University College London au Royaume-Uni. La recherche suggère, par exemple, que la dénutrition associée à l'anorexie peut causer des problèmes de traitement des émotions 2.

"D'après toutes les recherches que nous avons menées jusqu'à présent, nous ne pouvons pas vraiment voir si l'autisme vient en premier et les troubles alimentaires en second, ou si les personnes souffrant de troubles alimentaires présentent des niveaux élevés de traits autistiques parce que c'est en quelque sorte une manifestation du trouble alimentaire", déclare Francesca Solmi.

Cartographie des trajectoires

Pour déterminer si les traits autistiques précèdent les troubles de l'alimentation, Mme Solmi et ses collègues ont analysé les données de l'étude longitudinale Avon sur les parents et les enfants, qui suit près de 14 000 personnes nées à Bristol, en Angleterre, en 1991 et 1992.

Les mères des individus de la cohorte ont rempli un questionnaire sur les comportements sociaux associés à l'autisme, tels que l'interruption persistante ou l'ignorance des sentiments des autres, lorsque leurs enfants avaient 7, 11, 14 et 16 ans.

À l'âge de 14 ans, les enfants ont répondu à des questions sur leurs habitudes alimentaires, par exemple s'ils jeûnaient, se purgeaient ou prenaient des pilules de régime pour perdre du poids, et à quelle fréquence. Ils ont également été interrogés sur la fréquence de leur comportement de beuverie.

Sur les 5 381 adolescents inclus dans la nouvelle étude, 421 - soit près de 8 % - se livrent à une forme quelconque de troubles de l'alimentation au moins une fois par mois. Près de 3 %, soit 148 enfants, le font chaque semaine. Les filles étaient environ trois fois plus susceptibles de signaler de tels comportements que les garçons.

L'étude Avon ne contient pas de données sur les habitudes alimentaires avant l'âge de 14 ans, mais d'autres travaux montrent que les troubles de l'alimentation se produisent rarement avant la puberté 3.

Les chercheurs ont découvert que les adolescents ayant des habitudes alimentaires désordonnées présentaient davantage de traits autistiques à l'âge de 7, 11 et 14 ans, ce qui suggère que ces traits augmentent les chances de développer un trouble alimentaire. Et plus une adolescente présente de traits autistiques, plus ses comportements alimentaires perturbés sont fréquents.

Ces schémas étaient valables pour les garçons comme pour les filles, ce qui est surprenant, dit Solmi. L'autisme a tendance à être sous-diagnostiqué chez les filles, et les troubles alimentaires sont sous-diagnostiqués chez les garçons, ce qui rend difficile l'étude de ces deux conditions chez les personnes cherchant un traitement 4.

Ces travaux ont été publiés le 3 mai dans le "Journal of Child Psychology and Psychiatry".

Biologie commune

L'étude pourrait aider les chercheurs à mieux comprendre les comportements de la petite enfance qui conduisent à des troubles alimentaires, déclare Susanne Koch, professeur associé de médecine clinique à l'université de Copenhague au Danemark, qui n'a pas participé à la recherche.

"Il ne suffit pas de regarder les personnes qui ont eu un trouble de l'alimentation", dit Koch. "Nous devons examiner l'évolution du trouble alimentaire".

L'apparition de troubles alimentaires peut être liée au stress social de l'adolescence, dit Solmi, et ce stress peut être particulièrement intense pour les personnes ayant des traits d'autisme.

"Si vous avez des difficultés dans vos relations avec vos pairs, cela peut entraîner des sentiments d'anxiété ou de dépression", dit Solmi. "Dans le cas de troubles alimentaires, il se peut que l'alimentation devienne alors un moyen pour les gens de faire face".

D'autres experts estiment qu'il faut poursuivre les travaux pour comprendre les mécanismes qui sous-tendent à la fois les difficultés sociales et les troubles alimentaires. Il est probable qu'ils partagent une biologie commune, plutôt qu'une condition causant l'autre, dit Walter Kaye, directeur exécutif du programme des troubles alimentaires à l'Université de Californie, San Diego, qui n'a pas participé aux travaux.

"Tant que nous ne comprendrons pas mieux les mécanismes et la neurobiologie, il sera difficile de trouver de meilleurs traitements", déclare M. Kaye.

Quoi qu'il en soit, l'étude peut contenir un message précieux pour les cliniciens qui travaillent avec les personnes autistes et ceux qui traitent les troubles alimentaires, déclare Jennifer Wildes, professeur associé de psychiatrie et de neurosciences comportementales à l'université de Chicago dans l'Illinois, qui n'a pas participé à la recherche.

Ils peuvent être à la recherche de troubles alimentaires chez les personnes autistes à l'approche de l'adolescence et surveiller les difficultés sociales des personnes aux prises avec des troubles alimentaires, y compris les personnes au développement typique.

"Cela peut influencer la façon dont ils travaillent avec ces personnes en traitement et avec leurs familles également", explique M. Wildes.

Références:

  1. Solmi F. et al. J. Child Psychol. Psychiatry Epub ahead of print (2020) PubMed
  2. Oldershaw A. et al. Eur. Eat. Disord. Rev. 20, 502-509 (2012) PubMed
  3. Hudson J.I. et al. Biol. Psychiatry 61, 348-358 (2007) PubMed
  4. Sonneville K.R. and S.K. Lipson Int. J. Eat. Disord. 51, 518-526 (2018) PubMed

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