La théorie de l'autisme du "cerveau masculin extrême" repose sur un terrain instable

Une critique d'études de S. Baron-Cohen sur le niveau de certains stéroîdes (2015) et d’œstrogènes (2019) pendant les grossesses pour des enfants autistes masculins.

Simon Baron-Cohen a fait la première conférence du congrès d'Autisme Europe à Nice : "Comprendre les différences entre les sexes dans l'autisme "

Simon Baron-Cohen au Congrès d'Autisme Europe - 13/09/2019 Simon Baron-Cohen au Congrès d'Autisme Europe - 13/09/2019

 Une synthèse récente de Spectrum News : https://blogs.mediapart.fr/jean-vincot/blog/070519/theories-de-lautisme-le-cerveau-masculin-extreme.  Un nouvel article est publié dans spectrumnews.org

Traduction de "Extreme male brain theory of autism rests on shaky ground"

par Margaret McCarthy / 1er octobre 2019

L'autisme est diagnostiqué plus souvent chez les garçons que chez les filles par un facteur d'au moins quatre. Parmi les nombreuses hypothèses proposées pour expliquer cette différence entre les sexes, une hypothèse biologique postule que l'exposition à la testostérone pendant la gestation fait en sorte que le cerveau du fœtus soit plus masculin. Et certains chercheurs sur l'autisme se sont concentrés sur l'idée que l'exposition aux stéroïdes naturels pendant la grossesse est un facteur de risque pour l'autisme.

Cette hypothèse, appelée théorie du"cerveau masculin extrême ", postule que les hommes courent un risque plus élevé d'autisme en raison d'une exposition in utero à des hormones stéroïdes appelées androgènes. Cette exposition, selon la théorie, accentue la tendance masculine à reconnaître des modèles dans le monde (comportement systématisant) et diminue la capacité féminine à percevoir des indices sociaux (comportement socialisant). En termes simples, les garçons sont déjà à mi-chemin dans le spectre, et s'ils sont exposés à un excès d'androgènes dans l'utérus, ces hormones peuvent les pousser dans la fourchette du diagnostic.

Le chercheur britannique Simon Baron-Cohen a proposé la théorie en 2002. Depuis, lui et ses collègues ont testé la théorie dans plusieurs études. Mais d'après ce que l'on sait de la biochimie des stéroïdes, les données sont déroutantes à plusieurs égards.

Dans cet article, je me concentre sur deux articles, publiés en 2015 et plus tôt cette année, dans lesquels Baron-Cohen et ses collègues ont mesuré les niveaux de stéroïdes dans des échantillons de liquide amniotique stockés dans le Danish Historic Birth Registry. Dans les deux études, les résultats établissent un lien entre des taux élevés de stéroïdes dans ce liquide et un diagnostic ultérieur d'autisme chez les enfants. La question est la suivante : quelle est la plausibilité de la tendance des variations du taux de stéroïdes qu'ils ont constatées et quelle est la probabilité que cela ait contribué au risque d'autisme ?

Des modèles paradoxaux

Dans l'étude de 2015, Baron-Cohen et son équipe ont découvert des taux élevés de stéroïdes dans le liquide amniotique de garçons chez qui on a diagnostiqué l'autisme, le syndrome d'Asperger ou un trouble envahissant du développement 1.

Ils ont mesuré cinq stéroïdes, y compris les androgènes, les progestatifs et le cortisol, et ont constaté qu'ils étaient tous élevés dans chacune des conditions (qui étaient alors des diagnostics distincts). Au premier abord, cela peut sembler raisonnable, mais plusieurs des stéroïdes mesurés sont des cousins éloignés le long de la voie de biosynthèse dont ils sont dérivés. Il n'est donc pas logique qu'ils soient tous élevés en même temps. Les chercheurs pensent qu'une variable cachée stimule la production de stéroïdes dans tous les domaines, mais ce que ce facteur pourrait être n'est pas clair.

Dans leur étude de suivi, qui utilisait plusieurs des mêmes échantillons, les chercheurs ont mesuré une autre classe d'hormones stéroïdes - les œstrogènes - dans le liquide amniotique prélevé entre la 14ème et la 16ème semaine de gestation chez 98 garçons autistes et 177 garçons typiques. Les quatre composés d'œstrogènes mesurés étaient tous élevés chez les enfants autistes 2.

Ce résultat est aussi surprenant que celui de 2015. Baron-Cohen et son équipe plaident en faveur de l'importance des œstrogènes pour le développement du cerveau, en citant la recherche sur les animaux. En effet, mes travaux montrent que la masculinisation du cerveau chez les rongeurs est en grande partie due aux œstrogènes dérivés de la testostérone provenant du testicule fœtal 3. Chez l'homme, cependant, la prépondérance des preuves indique que les androgènes agissent directement sur le cerveau, sans être d'abord convertis en œstrogènes 4.

Il est possible que les œstrogènes jouent un rôle dans le développement du cerveau humain, mais il n'y a pas de preuves solides pour appuyer cette opinion. De plus, l'estradiol détecté dans le liquide amniotique provenait presque certainement de la circulation maternelle ou du placenta et ne devrait donc pas être différent chez les fœtus mâles et femelles. Baron-Cohen et son équipe montrent que la testostérone est beaucoup plus élevée dans le liquide amniotique des grossesses masculines, mais il n'existe aucune analyse similaire pour les œstrogènes. Par conséquent, il est difficile d'interpréter l'élévation observée du taux d'œstrogènes comme entraînant des taux plus élevés d'autisme chez les garçons.

Les chercheurs ont également cherché des corrélations entre les niveaux des divers stéroïdes qu'ils ont examinés, et encore une fois, les résultats sont troublants. Par exemple, il y avait une relation entre les niveaux de progestérone et d'estradiol, mais ces stéroïdes sont des cousins si éloignés qu'ils sont à peine apparentés : il y a au moins cinq étapes enzymatiques nécessaires pour convertir l'un en l'autre. Il est biologiquement improbable que les concentrations de ces deux composés se situent au même niveau. Inversement, les androgènes et les œstrogènes sont étroitement liés - la conversion ne nécessite qu'une seule réaction chimique - mais les niveaux de ces hormones ne se suivent pas entre eux dans cette étude.

Des détails diaboliques

Pour compliquer les choses, les stéroïdes dans le liquide amniotique peuvent provenir de sources multiples - pourtant Baron-Cohen et ses collègues utilisent les niveaux de liquide amniotique comme indicateur des stéroïdes dans le cerveau fœtal.

Bien sûr, les niveaux cérébraux ne peuvent pas être mesurés directement chez les fœtus humains, mais dans les modèles animaux, les niveaux plasmatiques et les niveaux cérébraux ne sont pas les mêmes, et les concentrations d'œstrogènes et d'androgènes peuvent varier de 10 fois dans les régions du cerveau 5.

De plus, les différences observées par Baron-Cohen et ses collègues étaient au mieux modestes, ce qui ne permettait pas de savoir clairement quel impact la légère augmentation observée aurait sur le cerveau en développement. Et la variance au sein du groupe autiste ou du groupe témoin est beaucoup plus grande que la différence entre les groupes.

Il existe d'autres explications pour les données reliant l'élévation des stéroïdes pendant la grossesse à l'autisme. Par exemple, il est possible que les stéroïdes soient un signe avant-coureur de dysfonctionnement placentaire, une possibilité que les chercheurs reconnaissent. Malheureusement, nous ne pouvons pas vérifier cette hypothèse, car les placentas de ces grossesses ont disparu depuis longtemps, mais des études futures pourraient y répondre.

Une autre possibilité est que les femmes ont perturbé le métabolisme des stéroïdes. Les stéroïdes sont métabolisés par le foie, il est donc plausible que la dysfonction hépatique pendant la grossesse puisse mener à une accumulation de stéroïdes qui n'a rien à voir avec l'autisme.

Il y a certainement d'autres explications possibles, mais pour l'instant, nous ne pouvons pas déterminer ce qui a mené aux niveaux élevés de stéroïdes observés par les chercheurs, ni si les stéroïdes sont vraiment responsables de l'autisme ou simplement un "canari dans la mine de charbon"*.

Il est difficile d'imaginer que les stéroïdes ne contribuent pas d'une manière ou d'une autre à la prévalence masculine plus élevée de l'autisme - et les conclusions de l'équipe Baron-Cohen continuent de nous intriguer. Mais pour l'instant, la question de savoir si les stéroïdes sont la clé des biais sexuels dans l'autisme demeure largement ouverte.

Margaret McCarthy est professeure et titulaire de la chaire de pharmacologie à l'Université du Maryland à Baltimore.

Margaret MacCarthy © Spectrum News Margaret MacCarthy © Spectrum News

Références:

  1. Baron-Cohen S. et al. Mol. Psychiatry 20, 369-376 (2015) PubMed
  2. Baron-Cohen S. et al. Mol. Psychiatry Epub ahead of print (2019) PubMed
  3. McCarthy M.M. Physiol. Rev. 88, 91-124 (2008) PubMed
  4. Bao A.M. and D.F. Swaab Front. Neuroendocrinol. 32, 214-226 (2011) PubMed
  5. Konkle A.T. and M.M. McCarthy Endocrinology 152, 223-235 (2011) PubMed

*De l’anglais « Canary in the coal mine ». Expression des mineurs anglais utilisant des canaris pour se prémunir des fuites de gaz dans les mines de charbon. Les fuites de gaz tuant d’abord les canaris, les mineurs s’en servaient comme signal pour lancer l’évacuation urgente des lieux.


A l'occasion d'un portrait dans "Le Monde", je tombe sur un article du blog d'Odile Fillod, qui, sous le titre "Sexes, mensonges et vidéo : Baron-Cohen et le modèle norvégien" critique une étude sur l'orientation du regard des nouveaux-nés filles ou garçons,faite par l'équipe de Baron-Cohen, et utilisée par certains.

Le Club est l'espace de libre expression des abonnés de Mediapart. Ses contenus n'engagent pas la rédaction.