Un test auditif pour les nourrissons pourrait être un bon prédicteur de l'autisme

Les bébés qui sont diagnostiqués plus tard comme étant autistes ont une réponse cérébrale aux sons légèrement plus lente lors d'un test auditif pour nouveau-nés que les bébés non autistes. La confirmation de cette étude pourrait permettre un diagnostic très précoce.

spectrumnews.org Traduction de "Infant hearing test might be sound predictor of autism" par Taylor White / 3 décembre 2020

Selon une nouvelle étude, les bébés qui sont diagnostiqués plus tard comme étant autistes ont une réponse cérébrale aux sons légèrement plus lente lors d'un test auditif pour nouveau-nés que les bébés non autistes.

Hijo de la Luna © Luna TMG Hijo de la Luna © Luna TMG
Les résultats suggèrent que ce test, appelé test de réponse auditive du tronc cérébral (ABR), pourrait un jour aider les cliniciens à identifier l'autisme chez les nourrissons, selon le chercheur Oren Miron, associé de recherche en informatique biomédicale à l'université de Harvard.

Le test ABR est déjà utilisé pour dépister les déficiences auditives chez presque tous les bébés nés dans un hôpital américain. Selon une étude de 2012, les nourrissons d'une unité de soins intensifs néonataux qui ont été diagnostiqués plus tard comme étant autistes ont montré des réactions cérébrales retardées aux sons lors de ce test à l'âge de 10 jours environ. Et les enfants autistes âgés de 2 à 6 ans peuvent également présenter des retards de ABR, selon une étude de 2017.

Mais ces deux analyses ont exposé les participants à des sons de plus forte intensité que ceux habituellement utilisés dans le dépistage de routine. Le nouveau travail a cherché à savoir si les résultats des dépistages ABR classiques peuvent également prédire l'autisme.

"Un test cérébral est effectué sur chaque nouveau-né pour détecter les troubles de l'audition, et il a déjà été démontré qu'il est anormal chez les enfants autistes", explique Miron. "Une fois que nous aurons développé ce marqueur, il pourrait nous aider à modifier les 4 millions de tests auditifs qui sont effectués chaque année afin qu'ils puissent également tester l'autisme".

L'étude soutient l'idée que les troubles auditifs sont un signe cardinal de l'autisme, déclare Randy Kulesza, professeur et directeur de l'anatomie au Lake Erie College of Osteopathic Medicine à Erie, en Pennsylvanie, qui n'a pas participé à l'étude.

"Il est important que les problèmes auditifs chez les autistes soient mieux pris en charge, et cet article confirme que ces problèmes sont détectables à la naissance", dit-il. "Plus vite on diagnostique l'autisme chez les enfants, plus vite on peut commencer les interventions et les thérapies".

Suivez la vague

Miron et ses collègues ont analysé les données du dépistage auditif universel pour plus de 130 000 bébés nés en Floride entre 2009 et 2015. Selon les registres de l'éducation de l'État, 321 de ces enfants sont autistes.

Le test de dépistage consiste à faire passer une série de clics à travers un casque dans les oreilles d'un nouveau-né endormi. Des électrodes placées sur le cuir chevelu du bébé détectent la réponse auditive du tronc cérébral - un ensemble d'ondes cérébrales qui se produisent en réponse aux sons.

Miron et ses collègues se sont appuyés sur des données issues de tests de dépistage utilisant des clics de faible intensité : 35 décibels, soit à peu près aussi fort qu'un murmure. Ils ont mesuré la synchronisation du "V-négatif", une baisse de l'amplitude de la forme d'onde qui se produit après sa cinquième onde, ou "V-positif". Ils ont également inspecté la phase de la forme d'onde, depuis son début jusqu'à V-positif.

Les chercheurs ont constaté que les enfants autistes présentent un léger retard dans l'apparition du V négatif lorsqu'ils sont bébés, mais uniquement pour les sons transmis dans l'oreille droite : l'onde est apparue en moyenne 10,77 millisecondes après les clics, contre 10,51 millisecondes chez les bébés non autistes. Et la réponse aux ondes cérébrales est nettement plus longue que celle des bébés non autistes, quelle que soit l'oreille dans laquelle les sons sont émis.

"Il y a une nouveauté dans l'étude, mais à cause de certaines divergences et incongruités, elle n'est vraiment pas prête pour le prime time", déclare Paul Kileny, professeur d'otolaryngologie - chirurgie de la tête et du cou - à l'université du Michigan à Ann Arbor, qui n'a pas participé aux travaux. Les différences entre les deux groupes d'enfants sont minimes, et l'écart entre les oreilles est inhabituel, dit-il - de plus, le dépistage auditif des nouveau-nés se concentre généralement sur le moment V-positif et ne mesure ni ne signale la phase de réponse des ondes cérébrales.

Les futures études devraient utiliser des intensités sonores de 80 à 85 décibels, soit à peu près autant que le bruit d'un lave-vaisselle, explique M. Kileny. Des études antérieures montrent que de tels tests peuvent mieux détecter les différences liées à l'autisme.

L'analyse d'un plus grand nombre de résultats de l'ABR pourrait suggérer d'autres moyens d'affiner le dépistage spécifique de l'autisme, par exemple en modifiant la fréquence des décibels, selon M. Miron. D'autres recherches pourraient également révéler comment ce mécanisme auditif dans le cerveau est lié à l'autisme.

"Nous aimerions vraiment que la communauté de l'autisme essaie de se pencher davantage sur ce test ABR", dit Miron.

"De mon point de vue, l'étude soulève plusieurs questions", déclare le chercheur principal Isaac Kohane, professeur d'informatique biomédicale à l'université de Harvard - notamment celle de savoir si la lenteur de la réponse du cerveau aux sons n'existe que chez un sous-ensemble d'enfants autistes. Des études futures devraient tester cette idée, dit-il, ainsi que la question de savoir si le moment de la réponse change au fur et à mesure que les enfants vieillissent.

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