Rendre la neuro-imagerie accessible pour un plus grand nombre d'enfants autistes

Description d'un protocole pour aider les chercheurs qui utilisent la magnétoencéphalographie (MEG) à faciliter le travail avec des enfants qui ont un niveau verbal minimal ou une déficience intellectuelle.

spectrumnews.org Traduction de "Making neuroimaging accessible for more autistic children"par Laura Dattaro / 6 avril 2021

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Experte : Emily Kuschner, Professeure adjointe, Université de Pennsylvanie

De nombreux chercheurs sur l'autisme utilisent des techniques de neuro-imagerie pour mieux comprendre comment le cerveau diffère entre les personnes autistes et non autistes. Mais une grande partie de ces travaux exclut les autistes qui ont un niveau verbal minimal ou une déficience intellectuelle - en grande partie parce que les chercheurs ont supposé que l'analyse de ces personnes serait trop difficile, explique Emily Kuschner, professeure adjointe de psychologie en psychiatrie à l'Université de Pennsylvanie à Philadelphie.

"Cela représente 30 à 40 % de la population qui n'est pas représentée dans les résultats des neurosciences", explique Mme Kuschner.

Certains enfants autistes dont les capacités verbales ou cognitives sont limitées peuvent avoir des difficultés à suivre les instructions concernant le scanner ou le fait de rester immobile pendant de longues périodes, par exemple. Mme Kuschner a donc conçu un protocole pour aider les chercheurs qui utilisent la magnétoencéphalographie (MEG) à faciliter le travail avec ces enfants.

Les chercheurs ont souvent recours à la MEG, qui capte l'activité électrique du cerveau à l'aide d'aimants, pour étudier la façon dont le cerveau réagit au son. Certaines recherches laissent entendre que des retards dans ces réponses pourraient contribuer aux difficultés de parole et de langage chez certaines personnes autistes. Mais sans la possibilité d'étudier ces réponses chez les autistes peu verbaux ou présentant une déficience intellectuelle, on ne sait pas si ces résultats s'appliquent à eux.

La MEG est également de plus en plus utilisée pour étudier le traitement des visages, la cognition sociale et la fonction motrice, indique Kuschner. Et les chercheurs pourraient être en mesure d'utiliser la nouvelle méthode de balayage qu'elle a mise au point avec d'autres techniques d'imagerie, comme l'électroencéphalographie (EEG) et l'imagerie par résonance magnétique (IRM).

Mme Kuschner a expliqué à Spectrum comment elle et son équipe ont conçu le protocole et comment il aidera les chercheurs à inclure davantage de personnes autistes dans les études d'imagerie.

Spectrum : Qu'est-ce qui vous a motivé à développer ce nouveau protocole ?

Emily Kuschner : Les études ont exclu une grande partie des enfants du spectre qui ont un langage limité ou une déficience intellectuelle. Du point de vue de la justice sociale et de l'éthique, c'est une inégalité à laquelle nous voulions vraiment remédier. Cela limite également la généralisation des résultats.

Notre laboratoire a constaté que les enfants atteints de troubles légers du langage présentent des retards dans le traitement des sons auditifs. Mais nous n'avions jamais étudié les enfants dont le [quotient intellectuel] était inférieur à 70 ou qui présentaient des troubles du langage plus graves. Présentent-ils un retard supplémentaire ou quelque chose de différent se passe-t-il dans le cerveau ? Nous savions que cela devait être la prochaine étape de notre recherche. Mais nous savions aussi que nous devions renforcer la façon dont nous préparons et effectuons les séances avec ces enfants et leurs familles.

S : En quoi la MEG diffère-t-elle de l'IRM ou d'autres types d'imagerie ?

EK : Ce que j'aime dire aux familles, c'est qu'il se situe quelque part entre la structure physique d'une IRM et d'un EEG. Votre tête est dans une machine, mais pas le reste de votre corps - ce qui vous permet d'avoir un peu plus de liberté dans vos mouvements.

L'autre avantage de la MEG est que les enfants et les adultes peuvent être scannés en position couchée ou assise. Dans une étude pilote, nous avons constaté que cette population d'enfants en particulier était vraiment nerveuse à l'idée de s'allonger. Maintenant, nous leur demandons, à eux ou à leurs parents, leur préférence dès le départ. Cela permet une grande flexibilité, ce qui n'est pas le cas avec l'IRM.

S : Comment avez-vous procédé pour développer et tester le protocole ?

EK : Nous avons adopté une approche collaborative avec nos familles. Nous avons fait appel à des parents ou à des personnes atteintes d'une déficience intellectuelle ou qui sont peu ou pas verbales, ainsi qu'à des professionnels et des prestataires qui travaillent avec ce groupe d'enfants. Nous avons fait ce qu'on appelle des "entretiens à pied". Nous les rencontrions dans le garage de l'hôpital, puis nous parcourions chaque étape du processus. Et à chaque étape, nous leur posions des questions telles que : "Que pensez-vous de cet aspect du processus ? Qu'est-ce qui se passerait bien ? Qu'est-ce qui pourrait être difficile ?" Nous avons utilisé ce feedback pour développer notre protocole.

S : Quelles sont les étapes du protocole ?

EK : Le protocole est exécuté en trois phases : une phase d'évaluation, une phase de planification et de préparation, puis la visite de la MEG. À chaque étape, nous apprenons à mieux connaître l'enfant et la famille et pouvons adapter exactement ce qui va se passer lors de la visite de la MEG.

Nous commençons par demander à un spécialiste du comportement d'appeler la famille pour en savoir plus sur l'enfant. Quels sont ses goûts et ses aversions ? Quels sont ses déclencheurs ou les comportements difficiles qu'il peut avoir ? Comment réagissez-vous dans ces situations ? Quelles sont les meilleures stratégies de communication à utiliser ?

Nous donnons également aux familles ce que nous appelons des plans d'entraînement, qui décrivent le processus de scanner et comprennent des exercices personnalisés que les familles peuvent pratiquer à la maison.

Puis, lors de la visite, nous procédons à une désensibilisation active et aidons les enfants à s'adapter à l'environnement. Nous faisons beaucoup d'adaptation individuelle. Il existe de nombreuses stratégies de renforcement différentiel que nous pouvons utiliser, pour comprendre ce qui fait réagir les enfants, ce qui les motive. S'il s'agit d'un enfant obsédé par les ascenseurs, nous allons lui montrer une vidéo sur les ascenseurs pendant qu'il est à la MEG, et nous allons peut-être utiliser les ascenseurs au bout du couloir comme récompenses pendant les pauses. Ou peut-être allons-nous éviter ces ascenseurs, s'ils risquent d'être trop distrayants. Vous essayez vraiment de comprendre qui est l'enfant.

D'un point de vue technique, la tâche de la machine MEG est passive, de sorte que les enfants n'ont pas de réponse active. Ils peuvent regarder une vidéo, sans le son, pendant qu'ils écoutent le son. Et tout est bref, de sorte que vous pouvez obtenir des données exploitables en moins de 20 minutes.

Sur le plan clinique et comportemental, un facteur vraiment essentiel est de faire des parents et des soignants des partenaires dans le processus. Ils assistent au scanner avec l'enfant et nous aident à chaque étape du processus.

S : Cette approche prend-elle plus de temps qu'un scanner habituel ?

EK : Nous prévoyons trois heures pour la visite, ce qui est un peu plus long que nos créneaux habituels. Pour l'essentiel, chaque étape que nous franchissons fait partie de notre processus pour toute autre visite d'imagerie. Nous allons simplement plus en profondeur et laissons plus de temps pour tout soutien nécessaire.

S : Pensez-vous que cela pourrait fonctionner pour des études dans lesquelles vous avez besoin que les enfants soient plus activement engagés ?

EK : Je pense que le protocole s'appliquera toujours. Vous devez vous assurer que vos instructions sont alignées sur les performances cognitives et linguistiques de l'enfant. Nous avons constaté que si l'enfant est captivé par un écran, il suffit de projeter son film ou sa vidéo préférée sur cet écran et de l'y faire participer pour que les autres tâches soient un peu plus faciles. Selon la tâche active que vous leur demandez de faire, c'est un autre type de demande que "Hé, assieds-toi ici et regarde ta vidéo préférée". Je ne pense pas que ce soit impossible. Vous devez simplement essayer d'aligner vos tâches avec ce dont l'enfant est capable et ce qui va l'intéresser.

S : Y a-t-il un groupe d'âge spécifique pour lequel cette approche fonctionne le mieux ?

EK : Je pense qu'elle peut être largement utilisée. Nous l'avons adaptée aux enfants d'âge préscolaire et aux nourrissons, et les mêmes concepts s'appliquent en termes de préparation et de désensibilisation. Lorsque vous avez des enfants plus jeunes ou des enfants qui ont des performances plus limitées dans les domaines du langage et de la cognition, d'une certaine manière, vous vous occupez de désensibiliser le parent autant, voire plus, que l'enfant, car il est vraiment votre partenaire dans le processus.

S : Quelles sont vos prochaines étapes pour affiner et diffuser le protocole ?

EK : Nous sommes heureux de partager tous nos matériaux comme un modèle que les gens peuvent adapter à leurs propres environnements et technologies. Notre prochaine étape consiste à déterminer si nous pouvons prévoir comment nous devons personnaliser et adapter notre protocole. Pouvons-nous faire un examen plus approfondi à l'avance pour comprendre qui aura besoin de tel ou tel type de soutien ? Où devrons-nous passer plus de temps pour préparer cet enfant en particulier ? Et pouvons-nous faire mieux pour prédire qui va réussir lorsqu'il arrivera au laboratoire ?

S : Quelle réaction les familles ont-elles eue à propos de cette expérience ?

EK : Beaucoup de ces familles ont toujours été exclues de la recherche par le passé. Leur enfant avait un diagnostic de déficience intellectuelle ou un quotient intellectuel inférieur à un seuil d'admissibilité, et elles n'ont donc jamais été impliquées. Elles n'ont jamais eu la possibilité de venir et de participer à la recherche. La plupart du temps, ils étaient simplement heureux d'être là et de vouloir contribuer. Ils étaient heureux de faire partie du processus et d'obtenir un peu plus d'informations sur leur enfant pendant l'évaluation.

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