Feu vert pour application de diagnostic de l'autisme : questions et des inquiétudes

Un système basé sur une application pour aider au diagnostic de l'autisme pourrait bientôt être disponible aux USA. Cette technologie est-elle efficace ?

spectrumnews.org Traduction de "Green light for diagnostic autism app raises questions, concerns"

Le feu vert donné à une application de diagnostic de l'autisme soulève des questions et des inquiétudes 
par Laura Dattaro / 24 juin 2021

Gros plan d'un téléphone avec l'application Cognoa en cours d'utilisation, prenant apparemment une vidéo ou une photo d'un enfant présentant des comportements de stimulation ou des mouvements répétitifs. © Avec l'aimable autorisation de Cognoa Gros plan d'un téléphone avec l'application Cognoa en cours d'utilisation, prenant apparemment une vidéo ou une photo d'un enfant présentant des comportements de stimulation ou des mouvements répétitifs. © Avec l'aimable autorisation de Cognoa
La Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis a donné son feu vert à une application conçue pour aider les cliniciens à diagnostiquer l'autisme chez les enfants, la qualifiant de sûre pour l'utilisation.

Mais il n'est pas encore certain que cette technologie soit efficace, selon les chercheurs, qui craignent qu'elle ne perturbe le processus de diagnostic standard et, dans certains cas, ne retarde le début de la thérapie.

"Je pense que ce qu'ils ont fait est magnifique et constitue un exemple de ce que l'argent peut acheter", déclare Catherine Lord, professeur émérite de psychiatrie et d'éducation à l'université de Californie, à Los Angeles, et co-créatrice de l'Autism Diagnostic Observation Schedule [ADOS], considéré comme la "référence" pour le diagnostic de l'autisme. "Mais elle peut causer plus de mal que de bien".

L'application, qui s'adresse aux médecins généralistes et aux pédiatres, a été créée par Cognoa, une entreprise californienne fondée par le chercheur en autisme Dennis Wall. Elle fait partie d'un système basé sur l'apprentissage automatique appelé Canvas Dx qui utilise des algorithmes pour évaluer des vidéos et d'autres informations sur un enfant, téléchargées par ses parents et son médecin. La société a pour objectif de commercialiser l'application et le reste du système Canvas Dx aux États-Unis d'ici la fin de l'année 2021, déclare Sharief Taraman, médecin en chef de Cognoa.

"Nous pensons que Canvas Dx aidera les médecins généralistes à diagnostiquer l'autisme de manière équitable chez les jeunes enfants, indépendamment du sexe, de la race, de l'origine ethnique, du statut socio-économique ou de la géographie, et nous espérons que l'utilisation de Canvas Dx pourra conduire à une réduction du délai de diagnostic, ce qui peut permettre de lancer des interventions plus précoces", a écrit Taraman dans un courriel adressé à Spectrum.

En 2018, Cognoa a semé la confusion parmi certains chercheurs sur l'autisme en annonçant que l'appli avait été désignée comme un dispositif médical de diagnostic de classe II par la FDA, bien avant que l'agence ne procède à la classification plus tôt ce mois-ci. Le 2 juin, la FDA a autorisé Cognoa à commercialiser l'appli comme outil d'aide au diagnostic de l'autisme chez les enfants âgés de 18 mois à 5 ans dont les cliniciens ou les soignants observent de possibles traits d'autisme.

La société a obtenu l'autorisation par le biais de la "voie d'examen préalable à la commercialisation de novo" de la FDA, établie en 2018 pour les nouveaux dispositifs médicaux à risque faible à modéré.

"Je pense qu'il est important, pour les besoins du marketing de Cognoa, de ne pas confondre la classification de novo avec l'approbation du produit [par la FDA]", explique Matthew Goodwin, directeur du laboratoire de science comportementale computationnelle de l'université Northeastern à Boston (Massachusetts).

Résultats de l'essai 

Pour utiliser Canvas Dx, un parent ou un soignant télécharge deux vidéos de son enfant et remplit un questionnaire dans l'application. Un clinicien rencontre ensuite la famille et remplit un second questionnaire dans l'application. Un algorithme analyse les données et fournit un "oui" ou un "non" concluant quant à l'autisme de l'enfant ou suggère que l'enfant soit évalué pour d'autres pathologies. Le processus prend quelques semaines, précise Taraman.

Dans le cadre de son examen de sécurité, la FDA a examiné les données de l'essai clinique de Cognoa, qui a comparé l'évaluation de l'autisme par l'application chez 425 enfants, dont 153 filles, avec celle d'un panel de trois experts. Aucun des enfants n'avait été formellement évalué pour l'autisme auparavant, mais leurs soignants ou leurs pédiatres avaient exprimé des inquiétudes quant à leur développement.

Selon les évaluations des spécialistes, 122 des enfants sont autistes, 40 sont neurotypiques et 263 présentent un trouble du développement neurologique autre que l'autisme.

L'application a donné un résultat concluant pour 135 enfants, soit 32 % du groupe. Sur les 290 enfants qui ont reçu un résultat non concluant, 264, soit 91 %, présentent au moins un autre trouble du développement neurologique, selon le groupe d'experts.

L'application a correctement identifié l'autisme chez 63 des 122 enfants autistes, et un enfant autiste a reçu un faux négatif. Pour les 58 autres enfants autistes, l'application a suggéré qu'ils avaient besoin d'une évaluation plus approfondie.

Sur les 71 enfants non autistes qui ont reçu un résultat, 15 ont été identifiés à tort comme autistes. Tous les 15 souffraient d'un trouble du développement différent ; 5 avaient été diagnostiqués comme autistes par l'un des trois experts.

Selon Taraman, Cognoa prévoit de publier les résultats avant de lancer l'application.

La technologie permet aux pédiatres de diagnostiquer l'autisme chez un sous-ensemble d'enfants qui, autrement, devraient attendre un spécialiste, dit-il.

"Les pédiatres sont plus que capables de diagnostiquer, je dirais, une bonne partie des enfants autistes", dit-il. "Ils ont juste vraiment besoin de disposer des outils appropriés".

Mais Goodwin a une longue liste de préoccupations : L'application n'a pas détecté l'autisme dans de nombreux cas, ce qui pourrait retarder la prise en charge des enfants autistes si leurs parents ne cherchaient pas à obtenir d'autres évaluations ; une grande partie des recherches de Cognoa sur l'application n'a pas été publiée dans des revues spécialisées dans l'autisme, ce qui signifie que les pairs examinateurs n'avaient pas d'expertise en matière de diagnostic de l'autisme ; et, selon lui, l'entreprise n'a pas été claire sur la sévérité des traits des participants à l'étude, ce qui rend difficile l'évaluation de l'efficacité de l'application à distinguer l'autisme d'autres conditions, comme le trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité.

"Je n'ai pas vu de démonstration fondée sur des preuves suggérant que Cognoa est meilleure que l'étalon-or, est moins coûteuse que l'étalon-or, est plus précise que l'étalon-or ou est plus évolutive que l'étalon-or", déclare Goodwin.

Avenir incertain

Selon Stephen Sheinkopf, professeur associé de psychiatrie et de comportement humain à l'Université Brown de Providence, dans le Rhode Island, cette approbation soulève des questions sur la place d'une technologie telle que celle de Cognoa dans le processus de diagnostic.

"Compte tenu des performances que Cognoa a publiées jusqu'à présent, cela semble être un outil potentiel de dépistage de deuxième niveau. Il existe d'autres exemples de tels outils dans la littérature et, s'ils sont utilisés de manière appropriée, ils pourraient contribuer à améliorer l'accès aux soins", dit-il. "Mais je serais prudent quant à l'utilisation de cet outil comme un test de diagnostic formel à l'heure actuelle.

Même si l'appli Cognoa pourrait en théorie contribuer à réduire les délais d'attente pour un diagnostic, elle ne peut pas résoudre les problèmes sous-jacents d'accès aux soins, ajoute Sheinkopf.

"Il y a une réelle valeur pour les approches d'apprentissage automatique scientifiquement rigoureuses et avancées", dit-il. "Ce seront des outils très importants pour nous, mais nous devons aussi penser à l'essentiel, et l'essentiel est que nous avons besoin de personnes bien formées et correctement remboursées pour s'occuper des familles que nous voyons en clinique."

Cognoa n'a pas encore fixé de prix pour le système, mais elle s'efforce de faire en sorte qu'il soit couvert par l'assurance maladie, précise Taraman.

Selon Goodwin, il faudra recueillir beaucoup plus de données sur son efficacité avant que les familles n'aient à supporter un quelconque coût. "Je ne veux pas dire qu'il s'agit d'une mauvaise approche qui ne devrait pas être adoptée et tout arrêter. Mais il est bien prématuré de commercialiser à des fins lucratives, de faire payer les familles, en l'absence de données probantes."

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