Lenteur de la croissance de la tête in utero et difficultés de développement

Le taux de croissance de la tête d'un fœtus pourrait servir d'indicateur précoce du développement neurologique.

spectrumnews.org Traduction de "Slow head growth in utero may augur developmental difficulties"

La lenteur de la croissance de la tête in utero peut laisser présager des difficultés de développement 
par Angie Voyles Askham / 9 avril 2021

Échographie d'un fœtus humain. © Peter Dazeley / Getty Images Échographie d'un fœtus humain. © Peter Dazeley / Getty Images
Selon une nouvelle étude internationale, la lenteur de la croissance de la tête du fœtus vers la fin du deuxième trimestre laisse présager de mauvais résultats aux tests de cognition, de langage et de motricité fine à l'âge de deux ans.

Lorsqu'un enfant présente des retards de développement, ce qui est fréquent dans l'autisme, "beaucoup d'autres choses se sont déjà produites" pour le mettre sur cette voie, explique Hao Huang, professeur associé de radiologie à l'université de Pennsylvanie à Philadelphie, qui n'a pas participé à l'étude.

Si les cliniciens pouvaient prédire ces retards à l'avance, ils pourraient commencer les interventions comportementales plus tôt, pendant la période où le cerveau de l'enfant répond le mieux au traitement, dit-il.

La nouvelle étude constitue un pas en avant vers cet objectif, en identifiant un biomarqueur potentiel du développement atypique dans les échographies de routine réalisées entre 20 et 25 semaines de gestation. Les chercheurs ont analysé les échographies - réalisées plus fréquemment que d'habitude au cours de 3598 grossesses dans six sites internationaux - pour mesurer l'évolution de la circonférence de la tête du fœtus au fil du temps.

"Le changement du périmètre crânien est un excellent indicateur de la croissance, en particulier de la croissance du cerveau", explique José Villar, professeur de médecine périnatale à l'université d'Oxford (Royaume-Uni), qui a participé à l'étude.

Selon Villar et ses collègues, la croissance de la tête du fœtus suit l'une des cinq voies suivantes. Chaque trajectoire est associée à un résultat différent aux tests cognitifs et comportementaux lorsque l'enfant a deux ans.

Une seule mesure de croissance lente à l'échographie, dans les limites de la norme, ne devrait pas inquiéter les parents, selon Villar. Mais l'étude de cette fenêtre de 20 à 25 semaines peut aider les chercheurs à comprendre comment le développement prénatal façonne les comportements ultérieurs, ajoute-t-il. "Les mesures précoces ont des implications sur les conséquences à long terme".

Parcours prénataux 

Les femmes enceintes participant à l'étude vivaient au Brésil, au Kenya, au Pakistan, en Afrique du Sud, en Thaïlande et au Royaume-Uni. Elles ont rejoint l'étude après s'être présentées dans l'une des cliniques de l'équipe pour des soins prénataux et avoir reçu leur première échographie fœtale avant 14 semaines de gestation.

Au cours de chaque échographie, un technicien mesurait le périmètre crânien du fœtus selon une méthode standard. Les échographies suivantes ont eu lieu environ toutes les cinq semaines, et la plupart des participantes ont subi au moins trois échographies. Les chercheurs ont également suivi l'âge des femmes, leur niveau d'éducation, leur consommation de tabac et d'autres informations démographiques.

L'équipe a évalué le développement des enfants à l'âge de 2 ans à l'aide d'une série de tests : l'évaluation neurodéveloppementale INTERGROWTH-21ST pour la cognition, le langage, le comportement et la motricité fine et globale ; la Child Behavior Checklist pour les problèmes d'attention et la réactivité émotionnelle ; et les tests d'acuité visuelle et de sensibilité au contraste de Cardiff pour la vision.

Villar et ses collègues ont également comparé les mesures de la tête du fœtus qu'ils ont recueillies avec la norme internationale pour un développement typique. L'analyse statistique a révélé que les fœtus présentant une croissance atypique se répartissaient en quatre groupes.

Graphique montrant comment la taille de la tête du fœtus tout au long de la grossesse se répartit en cinq modèles de développement différents.

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Courbes de croissance : L'évolution de la taille de la tête du fœtus s'inscrit dans cinq schémas de développement, selon la nouvelle étude.

Dans le groupe "défaillance précoce", la croissance de la tête est plus lente que d'habitude à partir de la 20e semaine de gestation, et encore plus lente pendant le reste de la grossesse. En revanche, le groupe "défaillance tardive" a commencé avec une croissance plus rapide que la moyenne, mais a ralenti de façon spectaculaire au cours du dernier trimestre. Le groupe "croissance médiane tardive" a connu une croissance rapide pendant la majeure partie de la grossesse, mais a ralenti au cours du dernier trimestre. Enfin, le groupe "croissance accélérée" a connu une croissance moyenne pendant la majeure partie de la grossesse, puis une accélération de la croissance au troisième trimestre.

Les chercheurs ont constaté que, par rapport aux enfants dont le taux de croissance prénatale de la tête était rapide ou normal, les enfants du groupe "défaillance précoce" étaient plus susceptibles de présenter des difficultés cognitives et linguistiques à l'âge de 2 ans. Ces enfants étaient également plus susceptibles d'avoir des problèmes de vision et une mauvaise motricité fine.

En revanche, les enfants qui avaient une croissance médiane accélérée ou tardive étaient plus susceptibles d'avoir une bonne vision. Ils étaient également légèrement plus susceptibles d'avoir des compétences linguistiques supérieures à la moyenne.

Ces résultats ont été publiés en mars dans Nature Medicine.

Des effets précoces

Bien que les chercheurs aient contrôlé de nombreux facteurs susceptibles d'expliquer les différences de développement, comme la santé maternelle, l'éducation et le statut socio-économique, ils n'ont pas contrôlé l'emplacement géographique, explique Tonya White, professeur associé de psychiatrie de l'enfant et de l'adolescent à l'Université Erasmus de Rotterdam, aux Pays-Bas, qui n'a pas participé à l'étude.

"Que se passerait-il si l'on montrait, par exemple, que les fœtus "défaillants précoces" sont liés à un site spécifique, dit-elle. Cela suggérerait que les différences dans les résultats du développement sont en fait liées à des facteurs génétiques ou environnementaux plutôt qu'au taux de croissance de la tête du fœtus en soi.

Selon Mme Villar, le groupe s'est déjà penché sur la question du lieu. "Lorsque la santé, la nutrition et les soins médicaux sont adéquats", comme c'était le cas pour les femmes de la nouvelle étude, la variabilité entre les lieux est moindre qu'au sein d'un même lieu. Par conséquent, le fait de tenir compte du lieu peut introduire des erreurs dans l'analyse, dit-il.

Néanmoins, des informations démographiques supplémentaires sur les femmes enceintes permettraient de confirmer si les chercheurs "comparent des pommes avec des pommes dans les différents groupes", déclare Mme White. Par exemple, note-t-elle, "que signifie l'éducation maternelle au Pakistan, par rapport à Oxford ou Nairobi ?"

La question de savoir ce qui peut amener un fœtus à s'engager dans une trajectoire de développement plutôt que dans une autre reste également sans réponse, dit-elle.

C'est une question sur laquelle Villar et ses collègues prévoient de se pencher : ils ont recueilli des échantillons de sang des mères et des nourrissons à la naissance et évaluent si d'autres biomarqueurs dans ces échantillons pourraient expliquer les schémas de croissance qu'ils ont observés entre la 20e et la 25e semaine de gestation.


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