Les retards auditifs des enfants autistes peuvent persister à l'âge adulte

Même un retard de 5 millisecondes peut faire échouer la capacité d'une personne à suivre une conversation. Une étude récente indique que cela persiste à l'âge adulte.

spectrumnews.org  Traduction de "Autistic children’s auditory delays may persist into adulthood"par Laura Dattaro / 10 mars 2020

Un retard dans les réponses du cerveau des enfants autistes aux sons se poursuit à l'âge adulte, selon la première étude à examiner le phénomène chez les adultes du spectre 1. L'étude a également établi un lien entre ce retard et les difficultés de langage.

Lorsqu'une personne entend un son - une note de musique, par exemple, ou une personne qui parle - le cerveau de l'auditeur produit deux importantes réponses neurales environ 50 et 100 millisecondes plus tard. Des recherches antérieures ont montré que dans le cerveau des enfants autistes, ces réponses sont retardées de plusieurs millisecondes 2.

Cela peut sembler peu, mais un retard même de 5 millisecondes pourrait être "catastrophique" dans la capacité de ces enfants à suivre une conversation, selon le chercheur principal Tim Roberts, professeur de radiologie à l'Université de Pennsylvanie à Philadelphie.

"Il faudrait être capable de capter les sons aussi vite que possible et de passer à l'élément suivant, plus intéressant, qui est le sens ou l'interprétation", explique M. Roberts. "Vous ne voulez pas être retardé dans le traitement de ces sons."

Chez l'enfant type, la réponse neurale s'accélère avec l'âge. Mais les chercheurs n'ont jamais étudié s'il en est de même pour les enfants autistes.

Réponses matures

Roberts et son équipe ont mesuré les réponses auditives de 132 personnes âgées de 6 à 42 ans, dont 58 enfants et adolescents autistes et 19 adultes autistes. Ils ont utilisé une technique appelée magnétoencéphalographie, ou MEG, qui enregistre les champs magnétiques produits par l'activité neurale.

Ils ont analysé les réponses des enfants et des adultes autistes séparément et ont constaté un retard de 6 millisecondes dans la réponse de 50 millisecondes et de 10 millisecondes dans la réponse de 100 millisecondes dans les deux groupes. Les résultats ont été publiés en janvier dans "Developmental Neuroscience".

Réponse lente : Les enfants et les adultes autistes présentent tous deux un retard dans la réponse de leur cerveau aux sons. Réponse lente : Les enfants et les adultes autistes présentent tous deux un retard dans la réponse de leur cerveau aux sons.

La constance chez les enfants et les adultes autistes indique que ce retard n'est pas le résultat d'un retard dans le développement du cortex auditif, explique Renee Lajiness-O'Neill, professeur de psychologie à l'Université Eastern Michigan à Ypsilanti, qui n'a pas participé aux travaux.

"C'est important, car cela exclut alors qu'il ne s'agisse pas seulement d'un problème de maturation", dit Lajiness-O'Neill.

Pour tester les conséquences de ce retard, l'équipe de Roberts a également évalué le quotient intellectuel (QI) verbal des participants. Chez les enfants autistes comme chez les adultes, le retard de la réponse auditive est lié à un QI verbal plus faible, mais ne montre pas de relation avec le QI global ou le QI non verbal.

Base cérébrale

L'étude serait plus puissante si les chercheurs avaient mesuré des éléments spécifiques du langage utilisé dans l'interaction sociale, dont on sait qu'ils sont altérés chez les personnes autistes, explique Lajiness-O'Neill. Mais comme il n'existe pas de tests permettant de comparer les enfants et les adultes, le QI verbal est peut-être la meilleure solution, dit-elle.

M. Roberts est d'accord pour dire qu'une autre évaluation serait préférable. Il espère que de futures études permettront de suivre les participants dans le temps afin de dégager des trajectoires individuelles.

"C'est bien beau de produire ces différences de groupe, mais ce n'est plus vraiment comme ça que nous pensons à l'autisme", dit Roberts. "C'est un ensemble de variations individuelles".

Le retard auditif est présumé avoir une base biologique dans le cerveau. L'équipe de M. Roberts prévoit d'étudier la question à l'aide de techniques telles que l'imagerie du tenseur de diffusion et la spectroscopie par résonance magnétique.

L'identification de la source du retard pourrait aider les chercheurs à trouver des cibles pour le traitement des difficultés du langage.

"Ce qui nous intéresse, c'est d'essayer de caractériser cela et de déterminer quelle serait la manière la plus appropriée d'aider cette personne", explique M. Roberts.

Références:

  1. Matsuzaki J. et al. Dev. Neurosci. 41, 223-233 (2020) PubMed
  2. Gage N. et al. Brain Res. Dev. Brain Res. 144, 201-209 (2003) PubMed

Le Club est l'espace de libre expression des abonnés de Mediapart. Ses contenus n'engagent pas la rédaction.