L'anxiété spécifique à l'autisme est liée à des différences au niveau des amygdales

INSAR 2021. Hub des émotions : Des variations dans le développement des amygdales pourraient sous-tendre une forme d'anxiété spécifique à l'autisme.

spectrumnews.org Traduction de "Anxiety specific to autism linked to amygdala differences" par Laura Dattaro / 3 mai 2021

 © Derek Andrews / Université de Californie, Davis MIND Institute © Derek Andrews / Université de Californie, Davis MIND Institute
Selon une nouvelle étude non publiée, les personnes qui présentent une forme d'anxiété spécifique à l'autisme ont également tendance à avoir une amygdale anormalement petite, une région du cerveau associée au traitement des émotions et à la peur. Selon les chercheurs, cette découverte appuie la théorie selon laquelle certaines personnes autistes présentent une forme distincte d'anxiété.

Les chercheurs ont présenté virtuellement ce résultat aujourd'hui lors de la  réunion annuelle 2021 de l'International Society for Autism Research. (...)

L'anxiété est courante chez les personnes autistes, et les chercheurs ont documenté une forme d'anxiété qui se produit spécifiquement dans l'autisme. L'anxiété sociale typique, par exemple, implique la peur d'être rejeté ou jugé dans des situations sociales, mais les personnes autistes peuvent être anxieuses dans des situations sociales pour des raisons différentes. Contrairement aux personnes non autistes, elles peuvent également craindre de perdre l'accès à un intérêt particulier ou de voir leur routine perturbée.

Ces craintes peuvent ne pas apparaître dans les mesures de dépistage de l'anxiété couramment utilisées, explique Derek Andrews, chercheur postdoctoral au MIND Institute de l'université de Californie à Davis, sous la direction de Christine Wu Nordahl et David Amaral.

"Cela ouvre de nombreuses questions", dit Andrews. "Ces angoisses sont liées à l'autisme, mais il y a une interaction qui se traduit aussi par des différences dans le cerveau".

Scanners cérébraux

Les chercheurs ont utilisé l'imagerie par résonance magnétique pour scanner le cerveau de 75 enfants autistes et 55 enfants non autistes jusqu'à quatre fois, de 2 à 12 ans. Ils ont également évalué l'autisme des enfants et demandé aux parents de remplir des questionnaires sur l'anxiété de leurs enfants, qui comprenaient des questions sur les inquiétudes spécifiques aux autistes.

Près de la moitié des enfants autistes présentaient une anxiété "traditionnelle" ou "distincte", ou les deux ; aucun des enfants non autistes inclus dans l'analyse ne présentait d'anxiété.

Chez les enfants autistes présentant la forme distincte d'anxiété, l'amygdale se développait plus lentement et était plus petite que celle de tous les autres enfants. En revanche, les enfants autistes sans cette forme d'anxiété avaient une amygdale plus grande que les enfants non autistes.

Ces résultats pourraient contribuer à expliquer pourquoi certaines études antérieures sur l'amygdale et l'autisme ont été contradictoires. La forme distincte d'anxiété pourrait être un facteur de confusion non pris en compte, selon Andrews.

Ces travaux confirment également l'existence d'une anxiété spécifique à l'autisme, ce qui suggère qu'elle pourrait être ciblée par des interventions, dit-il, ce qui est particulièrement important compte tenu des circonstances extraordinaires de l'année dernière.

"C'est un véritable défi", dit Andrews. "Dans l'état actuel du monde, l'anxiété est vraiment saillante, et donc nous aimerions vraiment pouvoir juste faire quelques progrès dans ce domaine pour ces enfants."

Les travaux futurs devraient examiner le lien entre l'anxiété et d'autres régions du cerveau qui interagissent avec l'amygdale, ajoute-t-il. Le groupe a précédemment constaté que les jeunes enfants autistes présentant des problèmes de comportement ont tendance à avoir une plus grande amygdale.

Lisez d'autres comptes rendus de la réunion annuelle de la Société internationale pour la recherche sur l'autisme de 2021.

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