Marqueurs immunitaires chez les nouveau-nés et relation complexe avec l'autisme

La façon dont le système immunitaire d'un bébé réagit aux changements in utero peut influencer ses probabilités d'être autiste.

spectrumnews.org Traduction de "Immune markers in newborns show complex relationship with autism odds"

Les marqueurs immunitaires chez les nouveau-nés montrent une relation complexe avec les risques d'autisme
par Laura Dattaro / 19 octobre 2020

Spring Bubble © Luna TMG Instagram Spring Bubble © Luna TMG Instagram
Selon une nouvelle étude 1, les nouveau-nés dont le taux sanguin de protéine C-réactive est supérieur ou inférieur à la moyenne sont plus susceptibles d'être autistes que leurs pairs. Les probabilités que les bébés soient autistes varient également en fonction de l'interaction de leur système immunitaire avec les facteurs environnementaux, tels que le taux de fer de leur mère pendant la grossesse.

Des niveaux élevés de protéine C-réactive pourraient indiquer un système immunitaire trop robuste, tandis que des niveaux faibles pourraient indiquer une capacité relativement faible à repousser les agents pathogènes - l'un ou l'autre pouvant augmenter les probabilités d'autisme chez certains enfants, selon la chercheuse principale Renee Gardner, chercheuse au Karolinska Institutet à Stockholm, en Suède.

Les résultats compliquent un grand nombre de preuves suggérant qu'une inflammation accrue, dans le cadre d'une réponse immunitaire chez une femme enceinte ou son enfant, augmente la probabilité que l'enfant soit autiste, affirment les enquêteurs et d'autres chercheurs.

"Ils soutiennent la théorie de l'inflammation maternelle, mais en même temps, ils révèlent un tableau très complexe", déclare Lior Brimberg, professeur adjoint de neuroimmunologie au Feinstein Institute for Medical Research de Manhasset, New York, qui n'a pas participé à la recherche.

Des études d'observation antérieures suggèrent que le fait d'avoir une infection pendant la grossesse peut augmenter considérablement les probabilités d'avoir un enfant autiste, tout comme le fait de donner naissance pendant les mois froids, lorsque les cas de grippe augmentent. Et la stimulation du système immunitaire des souris ou des singes enceintes peut perturber le développement du cerveau de leurs bébés.

Mais les nouvelles découvertes démontrent que ces expositions ne se produisent pas dans le vide, ce qui suggère que la force du système immunitaire d'un nourrisson peut influer sur la façon dont les infections ou d'autres menaces environnementales influencent sa probabilité d'être autiste, explique Mme Gardner.

"La réponse semble plus complexe que ce que l'on pourrait prévoir", dit-elle.

La relation entre le système immunitaire et le développement du cerveau est particulièrement importante à examiner pour les chercheurs étant donné la pandémie actuelle de coronavirus, déclare David Amaral, professeur émérite de psychiatrie et de sciences du comportement à l'université de Californie, Davis MIND Institute, qui n'a pas participé aux travaux. Des pics à court terme dans les diagnostics d'autisme ont été liés à des épidémies passées, comme l'épidémie de rubéole des années 1960 aux États-Unis 2.

"On ne sait pas très bien ce qui va se passer [avec la COVID-19]", déclare Amaral. "Je ne veux pas effrayer les femmes qui pourraient être enceintes et être inquiètes, mais scientifiquement, c'est un problème auquel nous devons faire face".

Niveaux de protéines

Pour protéger l'organisme des agents pathogènes, le système immunitaire produit des protéines de courte durée de vie appelées cytokines qui peuvent alerter les cellules immunitaires pour qu'elles attaquent les envahisseurs. Certaines cytokines stimulent également la production de protéines C-réactives et d'autres "protéines en phase aiguë", qui ont tendance à rester plus longtemps dans le sang, ce qui en fait un marqueur plus fiable des fortes réponses immunitaires passées.

À l'aide d'un registre des naissances suédois, les chercheurs ont analysé les niveaux de neuf protéines en phase aiguë dans des taches de sang séché prélevées trois à cinq jours après la naissance chez 924 personnes autistes et 1 092 personnes non autistes.

Ils ont également exploité les registres des naissances pour obtenir des données sur les facteurs associés à l'autisme, notamment l'âge de la mère, son statut socio-économique, ses antécédents psychiatriques et les hospitalisations liées à des infections pendant la grossesse, ainsi que l'ordre de naissance de l'enfant et son âge et sa taille à la naissance.

En moyenne, les enfants autistes présentaient des taux plus élevés de huit des neuf protéines que les témoins, selon l'étude. Et les probabilités d'être autiste étaient plus fortement associées aux niveaux de protéine C-réactive : les nourrissons ayant des niveaux plus élevés et plus faibles de cette protéine étaient plus susceptibles d'être autistes que leurs pairs - une découverte que Gardner qualifie d'"imprévue". Parmi les nourrissons présentant des niveaux atypiques de protéine C-réactive, ceux dont les niveaux étaient plus élevés étaient plus susceptibles d'être autistes que ceux dont les niveaux étaient plus faibles.

Les résultats ont été publiés dans "Biological Psychiatry" en septembre.

Les nouveau-nés autistes dont les mères avaient été hospitalisées pour des infections en fin de grossesse présentaient des taux plus faibles de la plupart des protéines que les autres bébés autistes. Ce schéma des niveaux de protéines a été inversé chez les enfants non autistes, ce qui suggère que les bébés dont le système immunitaire réagit fortement à des infections graves sont moins susceptibles d'être autistes.

Les enfants dont les mères sont anémiques ont moins de probabilités d'être autistes s'ils ont des niveaux élevés de ferritine, une protéine qui aide le corps à "cacher" le fer dont les agents pathogènes ont besoin pour survivre. Cette découverte permet d'établir un lien entre la nutrition de la mère, le système immunitaire et l'autisme, explique MmeGardner.

"C'est un tout autre sujet", dit-elle.

Ils n'ont constaté aucun lien entre l'indice de masse corporelle de la mère et les protéines en phase aiguë chez l'enfant, ce qui remet en cause les théories selon lesquelles l'inflammation expliquerait le lien entre l'obésité pendant la grossesse et les risques d'autisme chez l'enfant, explique Mme Gardner.

Une relation complexe

Gardner et son équipe ont également comparé des enfants autistes avec 203 de leurs frères et sœurs non touchés et ont constaté le contraire de ce qu'ils ont observé chez des témoins non apparentés : en moyenne, les niveaux de six des neuf protéines étaient plus élevés chez les frères et sœurs non autistes que chez les enfants autistes.

Cette découverte suggère qu'une forte réponse immunitaire pourrait aider à contrecarrer les vulnérabilités sous-jacentes à l'autisme - qu'elles soient génétiques ou environnementales in utero - qui ont tendance à être partagées entre les frères et sœurs, affirment les chercheurs.

"Cela irait à l'encontre de l'hypothèse de l'activation immunitaire, selon laquelle l'inflammation est mauvaise, mauvaise, mauvaise, mauvaise, mauvaise", explique la Dr Gardner.

D'autres chercheurs affirment que la grande taille de l'étude et l'utilisation des cellules sanguines des bébés renforcent les conclusions. De nombreux travaux antérieurs ont porté sur les marqueurs immunitaires chez la mère ou chez les enfants plus âgés.

Si certains niveaux de protéines en phase aiguë ou de marqueurs similaires s'avèrent spécifiques à l'autisme, l'analyse du sang pour détecter ces marqueurs pourrait être utilisée comme un indicateur précoce de l'état, selon M. Amaral. Des échantillons de sang sont prélevés sur presque tous les bébés dans de nombreux pays du monde.

"Les gens se battent pour trouver des marqueurs précoces de risque d'autisme", explique M. Amaral. "S'il y avait des indications dans les prélèvements sanguins qui sont systématiquement effectués à la naissance ou à l'approche de celle-ci, ce serait une grande bénédiction".

Mme Gardner et son équipe analysent actuellement des échantillons de sang de certaines mères de cette cohorte, ainsi que d'autres marqueurs dans le sang des bébés, tels que les anticorps antigluten, afin de mieux comprendre la relation entre l'immunité, l'autisme et des facteurs tels que la nutrition.

Références:

  1. Gardner R.M. et al. Biol. Psychiatry Epub ahead of print (2020) Full text
  2. Berger B.E. et al. BMC Public Health 11, 340 (2011) PubMed

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