Autisme : Difficulté à identifier les émotions liées à une mauvaise santé mentale

Environ la moitié des personnes autistes souffrent d'alexithymie, ou d'une incapacité à identifier leurs sentiments, ce qui peut entraîner de l'anxiété.

spectrumnews.org Traduction de "Difficulty identifying emotions linked to poor mental health in autistic people"

Difficulté à identifier les émotions liées à une mauvaise santé mentale chez les personnes autistes
par Laura Dattaro / 12 novembre 2020

Humans 4 © Luna TMG Instagram Humans 4 © Luna TMG Instagram
Les personnes autistes qui ont du mal à identifier leurs émotions, une condition connue sous le nom d'alexithymie, sont susceptibles de souffrir d'anxiété, de dépression et de problèmes de communication sociale, selon une nouvelle étude 1. L'alexithymie peut également contribuer à aggraver la santé mentale : les personnes souffrant d'alexithymie sévère sont plus susceptibles que les autres de développer de l'anxiété au fil du temps.

Environ la moitié des personnes autistes souffrent d'alexithymie, ce qui signifie "pas de mots pour les émotions" et se caractérise par des difficultés à identifier et à décrire ses propres sentiments 2.

Les personnes non autistes souffrant d'alexithymie sévère sont susceptibles d'avoir des difficultés dans leurs relations interpersonnelles et sont plus exposées à l'anxiété ou à la dépression, deux phénomènes qui se produisent fréquemment avec l'autisme. Mais peu de recherches ont examiné comment l'alexithymie affecte la santé mentale des personnes autistes au fil du temps.

Les nouveaux résultats mettent en évidence l'importance de l'alexithymie pour la santé mentale des personnes autistes, explique Geoff Bird, professeur associé de neurosciences cognitives à l'université d'Oxford au Royaume-Uni, qui n'a pas participé aux travaux.

Le fait que les chercheurs aient pu établir un lien entre l'alexithymie antérieure et l'anxiété ultérieure est "sacrément important", dit-il. "Il est temps que nous prenions davantage conscience de l'alexithymie".

Parce que certaines thérapies peuvent réduire l'alexithymie, le fait de s'occuper de cette trouble chez les personnes autistes pourrait améliorer leur santé mentale et leur qualité de vie, déclare la chercheuse Bethany Oakley, chercheuse postdoctorale au King's College de Londres au Royaume-Uni.

Un caractère, pas un état

Les chercheurs ont analysé les données de 179 personnes autistes et 158 témoins, âgés de 12 à 30 ans, qui font partie du projet européen longitudinal sur l'autisme.

Ils ont examiné les participants pour détecter les problèmes de communication sociale et les signes d'anxiété ou de dépression. Ils leur ont également demandé dans quelle mesure ils étaient attentifs à leurs états émotionnels internes et à leur capacité à reconnaître et à décrire leurs sentiments, par exemple s'ils sont souvent désorientés par les sensations qu'ils ressentent.

En moyenne, les personnes autistes ont déclaré avoir plus de difficultés avec ces compétences, et étaient plus susceptibles d'avoir des niveaux d'alexithymie cliniquement significatifs : 29 % ont atteint le seuil fixé pour un diagnostic, contre seulement 4 % des témoins. Près de la moitié des filles et des femmes autistes présentent une alexithymie clinique, contre 21 % des garçons et des hommes autistes.

Les personnes autistes et non autistes souffrant d'une alexithymie plus sévère ont également déclaré avoir davantage de difficultés de communication sociale, ainsi qu'une anxiété plus grave et, dans une moindre mesure, une dépression. La difficulté à décrire les sentiments était le facteur le plus prédictif des problèmes de communication sociale signalés par les personnes autistes.

Lorsque les chercheurs ont effectué un suivi auprès de nombreux participants un à deux ans plus tard, les scores d'alexithymie des participants étaient restés les mêmes, ce qui suggère qu'il s'agit d'un "trait plutôt que d'un état", écrivent les auteurs.

Parmi les participants autistes, les scores d'alexithymie plus élevés au premier point de repère ont été suivis, dans une certaine mesure, par des difficultés de communication sociale plus tardives; chez les participants autistes et non-autistes, la difficulté à identifier les sentiments au début était associée à une anxiété plus tardive.

"C'est assez important", dit M. Oakley, surtout si l'alexithymie peut être soulagée par des thérapies. "Ces avantages potentiels conférés pourraient être à plus long terme en termes de résultats pour la santé mentale".

Implications du traitement

Les résultats suggèrent que certaines difficultés de communication sociale observées dans l'autisme - telles que l'incapacité à reconnaître les émotions des autres ou à répondre aux sentiments des autres - peuvent parfois être dues à l'alexithymie, explique M. Bird.

"Je pense que certaines personnes autistes sans alexithymie ne reçoivent pas le diagnostic qu'elles devraient recevoir", dit-il.

Les cliniciens qui traitent l'anxiété et la dépression chez les personnes autistes devraient prendre en compte l'alexithymie, affirment les chercheurs. Les personnes autistes souffrant d'anxiété sont souvent orientées vers une thérapie cognitivo-comportementale, par exemple, mais cette approche exige que les individus soient capables d'identifier et de discuter de leurs émotions.

Toutes les personnes autistes ne sont pas susceptibles de bénéficier d'un traitement lié à l'alexithymie, affirme la chercheuse principale Eva Loth, professeure agrégée de psychologie au King's College de Londres. Mais cela pourrait aider certaines personnes.

Les thérapies qui aident les personnes autistes dans leurs interactions sociales et émotionnelles doivent également tenir compte des taux élevés d'alexithymie, explique Carilène Mul, maître de conférences associée à l'université Anglia Ruskin de Cambridge, au Royaume-Uni, car ce type d'intervention demande souvent aux participants de comprendre les émotions des autres en les comparant aux leurs.

"On ne peut pas insister assez sur ce point", dit Mul. "La moitié des personnes autistes n'ont pas ce lien car elles souffrent d'alexithymie, ce qui a des effets sur leur bien-être mental global".

Les chercheurs effectuent un suivi de six ans avec la cohorte, qui, selon eux, pourrait éclairer davantage la relation entre l'alexithymie et la santé mentale.

Références:

  1. Oakley B.F.M. et al. Psychol. Med. Epub ahead of print (2020) PubMed
  2. Kinnaird E. et al. Eur. Psychiatry 55, 80-89 (2019) PubMed

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