Justice 12 : la police a besoin d'une formation pour interagir avec les autistes

Exemples de relations entre la police et des personnes autistes : nécessité d'une formation des policiers pour éviter que les interpllations dégénèrent !

spectrumnews.org Traduction de "Why police need training to interact with people on the spectrum"

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Pourquoi la police a-t-elle besoin d'une formation pour interagir avec les personnes du spectre
par Hannah Furfaro / 6 juin 2018

Johanna Verburg admet qu'elle n'avait pas son "meilleur comportement" le jour où elle a été arrêtée. C'était un matin froid de mars à Sheffield, en Alabama, près de l'endroit où vit Verburg. Elle attendait que sa fille de 11 ans termine une séance de thérapie lorsqu'elle s'est disputée avec une autre femme dans la salle d'attente du bureau du thérapeute. Alors que la dispute s'intensifiait, le directeur du bureau a appelé la police.

Verburg, 41 ans, avait été diagnostiquée autiste un mois plus tôt. En tant qu'infirmière praticienne, elle connaissait bien cette condition et avait reconnu qu'elle avait des traits d'autisme. Lorsqu'elle est nerveuse, par exemple, elle étire ses doigts, se fend la mâchoire et joue avec ses bagues - une forme de "stimming", ou d'autostimulation, qui lui permet de rester calme. Et lorsqu'elle est en présence de figures d'autorité, comme la police, dit-elle, elle commence à "se taire" et a du mal à communiquer.

Lorsque les policiers sont arrivés et l'ont suivie hors du bureau du thérapeute, elle s'est arrêtée sur le trottoir pour écrire un mot à sa fille. Il semblait raisonnable de laisser une note sur la raison de son départ, dit Verburg. Mais la police lui a crié de continuer à avancer. "J'ai dit : 'Ok, j'ai des troubles du spectre autistique. Je ne comprends pas ce que vous dites ; j'ai besoin que vous m'expliquiez ça."

Elle se souvient ensuite que l'un des policiers lui a tiré les bras dans le dos et lui a mis des menottes aux poignets. "Il est devenu exponentiellement plus agressif au moment où je me suis identifiée comme autiste, ce qui m'a fait sursauter", dit-elle. (Le rapport de police n'indique pas qu'elle a révélé son diagnostic.) Verburg se souvient que l'officier lui a dit : "J'ai fini d'expliquer quoi que ce soit, nous allons entrer."

La quasi-arrestation de Connor Leibel en juillet 2017, qui a été largement diffusée dans les médias américains, a également dégénéré en quelques minutes. Connor, qui avait 14 ans à l'époque, est autiste et possède les capacités intellectuelles d'un enfant de 6 ans. Il regardait fixement un bout de ficelle lorsqu'un policier l'a abordé dans un parc de Buckeye, en Arizona. Quelques minutes plus tard, un ami de la famille qui s'occupait de Connor ce jour-là est retourné au parc pour trouver l'agent qui tenait le long gabarit de l'adolescent sur le sol. Dans les images filmées par la caméra corporelle de l'officier, Connor dit à l'officier qu'il est en train de remuer ; mais plus tard, l'officier dit à l'ami de la famille qu'il pense que Connor a pris de la drogue. Connor n'a pas été inculpé, mais il a quitté les lieux avec des ecchymoses et des saignements, avec une blessure à la cheville qui a nécessité une opération six mois plus tard, selon ses parents. Le département de police de Buckeye a refusé de commenter l'incident.

Une rencontre avec la police a également tourné à la violence pour Reginald Latson, un jeune homme autiste du comté de Stafford, en Virginie. En mai 2010, Reginald Latson, alors âgé de 18 ans, attendait l'ouverture de la bibliothèque publique lorsqu'un membre du personnel d'une école primaire voisine a appelé la police et a signalé qu'un brigadier avait repéré un jeune homme noir armé. Lorsque le policier qui a répondu a trouvé Latson à proximité et lui a demandé de s'identifier, Latson n'a pas donné son nom. Latson s'est battu avec l'officier et l'a blessé, bien que l'on ne sache pas comment la bagarre a commencé. Latson a été reconnu coupable de voies de fait, entre autres, et condamné à deux ans de prison. La police n'a jamais trouvé d'arme à feu.

Conflit : Johanna Verburg, qui est autiste, a eu une mauvaise rencontre avec la police et dit qu'elle s'inquiète pour sa fille, qui est également sur le spectre. © Cary Norton Conflit : Johanna Verburg, qui est autiste, a eu une mauvaise rencontre avec la police et dit qu'elle s'inquiète pour sa fille, qui est également sur le spectre. © Cary Norton
Toutes ces histoires mettent en évidence une situation difficile pour les personnes autistes : certains des traits de cette condition - de l'anxiété sociale et du stimming aux difficultés de langage et de contact visuel - peuvent ressembler au profil type, pour un policier, qui se montre comme une personne suspecte. Ajoutez à cela des gyrophares, une sirène stridente ou le son d'un porte-voix, et vous obtenez un profil paralysant pour une personne autiste, qui peut être extrêmement sensible à la lumière, au son ou au toucher. Aux États-Unis, de nombreux grands services de police proposent une formation pour aider les agents à reconnaître ces différences et à y être sensibles. Dans nombre de ces services, cependant, la formation n'est pas obligatoire. Et elle ne semble pas être bien meilleure dans d'autres pays : une enquête menée en 2016 auprès de 394 policiers en Angleterre et au Pays de Galles a révélé que seuls 37 % d'entre eux avaient reçu une formation spécifique à l'autisme.

On ignore à quelle fréquence les interactions entre la police et les personnes autistes ont lieu ou deviennent violentes. Peu d'experts suivent les taux de rencontres, d'arrestations ou d'emprisonnement des personnes autistes. En général, les Américains handicapés sont plus susceptibles d'être arrêtés que les autres. Et des preuves anecdotiques suggèrent que pour les personnes autistes, il s'agit d'un problème grave, indépendamment de la race, du sexe, de l'âge, du statut socio-économique ou de la gravité de l'autisme. Comme dans le grand public, les hommes noirs ou latinos, et ceux qui ont des antécédents d'agression, peuvent être particulièrement exposés à des contacts avec la police.

Même en l'absence de statistiques, la nécessité d'une meilleure formation est évidente, tant pour apprendre aux policiers à modifier leur approche à l'égard des personnes autistes que pour enseigner à ces dernières comment réagir et faire face à ces situations.

"La plupart des réflexions sur l'intervention se font du point de vue de ce que nous devons faire pour que la police puisse les éduquer sur l'autisme", explique Paul Shattuck, directeur du Life Course Outcomes Research Program de l'A.J. Drexel Autism Institute de Philadelphie. "Je pense que l'autre direction est également importante."

"Le plus grand point fort de mon article est que les personnes autistes sont souvent arrêtées." Julianna Rava

Sous le radar

À la suite de plusieurs cas de brutalité policière très médiatisés au cours de la dernière décennie, les spécialistes des données et les organismes de médias ont mené des efforts pour rendre l'application de la loi plus transparente. Malgré cette surveillance accrue, il est pratiquement impossible d'obtenir des statistiques sur les incidents impliquant spécifiquement des personnes autistes. Spectrum a interrogé plus de 30 des plus grands services de police américains sur leurs pratiques en matière de signalement ; sur les 18 qui ont répondu, aucun n'a suivi ces chiffres. Sans ces informations, on sait peu de choses sur le lieu, la fréquence et les raisons des contacts entre les personnes autistes et la police.

En 2014, Julianna Rava a entrepris de trouver des réponses à ces questions. Dès sa sortie de l'université de Drexel, elle et ses collègues ont consulté une base de données nationale sur l'éducation spécialisée qui interroge les jeunes et leurs parents sur un certain nombre de sujets, dont les interactions avec la police. "Lorsque nous avons fait l'analyse documentaire, il n'y avait pas d'échantillons représentatifs au niveau national", explique Rava, aujourd'hui analyste de la politique des sciences de la santé pour le Bureau de coordination de la recherche sur l'autisme de l'Institut national de la santé mentale. "Et je me suis dit que, quoi qu'il arrive, cela pourrait être ma contribution à ce sujet."

Ses conclusions, publiées en février 2017, montrent que près de 20 % des jeunes du spectre ont eu un accrochage avec la police à l'âge de 21 ans, et environ la moitié d'entre eux à l'âge de 15 ans. Environ 5 % d'entre eux sont arrêtés avant d'avoir 21 ans. Mais comme il n'existe pas de données à long terme, il est impossible de dire si ces statistiques sont en hausse ou en baisse, et comment elles peuvent être comparées aux chiffres de la population générale. Il est très difficile d'obtenir un "oui" ou un "non" direct pour dire qu'ils sont plus nombreux que dans la population générale", explique M. Rava. "Mais je pense que le plus grand point fort de mon article est que les personnes autistes sont souvent arrêtées".

Elle et d'autres personnes ont identifié plusieurs facteurs qui augmentent les probabilités qu'une personne autiste soit arrêtée par la police : les garçons et les jeunes hommes autistes ont plus de chances d'être arrêtés par la police que les filles et les jeunes femmes atteintes. Les personnes qui ont des difficultés à contrôler leur humeur sont également plus susceptibles d'avoir des contacts avec la police, selon une petite étude canadienne sur les personnes autistes. Une autre analyse, publiée en novembre, a révélé que les jeunes autistes qui ont visité ou été admis dans un hôpital pour des "problèmes psychiatriques graves" courent un risque neuf fois plus élevé d'avoir une rencontre avec la police. Cette même enquête a également révélé que les jeunes autistes issus de familles ayant un revenu inférieur à 79 000 dollars par an ont un risque deux fois plus élevé d'être confrontés à la police que ceux issus de familles à revenu plus élevé.

La race n'a pas été prise en compte dans l'étude de Rava, mais cela semble être "une évidence", déclare Shattuck, l'un des anciens conseillers de Rava. "Nous pouvons être ultra-conservateurs et dire que nous n'avons pas de données à ce sujet dans le monde de l'autisme", dit-il. "Mais allez, de combien de données avons-nous besoin ?"

Les parents de jeunes autistes sont arrivés à la même conclusion. Rachel Harvey, mère d'Evan, 20 ans, dit qu'elle a appris à son fils à suivre les ordres si jamais il rencontrait un officier de police. "Parce qu'il est déjà noir, il a déjà cette seule chose qui va contre lui", dit Harvey, qui vit avec son fils à Collingswood, New Jersey, une ville qu'elle décrit comme diverse avec un "bon feeling de petite ville". Ce sentiment de communauté apaise ses craintes qu'Evan soit pris pour un criminel, dit-elle, mais elle ne peut pas complètement effacer sa crainte qu'un jour il ne rentre pas à la maison après son travail de nuit au McDonald's.

Les familles de jeunes autistes s'inquiètent également des informations trompeuses publiées dans la presse, qui associent les diagnostics d'autisme à ceux donnés aux tireurs de masse Adam Lanza et Nikolas Cruz, à des actes violents - et du biais potentiel que ces informations pourraient créer. En fait, il n'y a aucune preuve que l'autisme prédispose quelqu'un à un comportement violent, déclare Matthew Lerner, professeur adjoint de psychologie clinique à l'université Stony Brook de New York.

En 2012, Lerner et ses collègues ont décrit une parfaite série de traits autistiques - difficultés sociales, difficultés à réguler les émotions et déficiences de la "théorie de l'esprit" ou de la capacité à comprendre l'état mental des autres - qui pourraient hypothétiquement conduire à l'isolement, à l'impulsivité et, éventuellement, à la violence.

Mais ce même cocktail pourrait aussi pousser une personne typique à la violence, et il existe peu de recherches sur la façon dont un tel maelström de sentiments se déroule dans le monde réel. En janvier 2014, Lerner s'est présenté devant la commission consultative de Sandy Hook - convoquée pour faire des recommandations visant à prévenir les meurtres comme ceux que Lanza a commis en 2012 à Newtown, dans le Connecticut. "Il y a eu essentiellement une journée au sein de la commission Sandy Hook où ils ont essayé de comprendre si l'autisme de Lanza jouait un rôle". dit Lerner. Il a témoigné que, dans la plupart des cas, le fait d'être autiste ne rendrait certainement pas quelqu'un plus ou moins enclin à la violence.

Certains experts se demandent si la plupart des personnes autistes sont même coupables lorsqu'elles commettent des crimes. "S'ils sont autistes, cela affecte tous les aspects de leur vie", y compris la capacité à juger du bien et du mal, déclare Gary Mesibov, ancien directeur du programme TEACCH sur l'autisme à l'université de Caroline du Nord à Chapel Hill. M. Mesibov a témoigné dans des affaires pénales impliquant des personnes autistes pendant environ cinq ans. "Cela ne signifie pas nécessairement qu'ils ne devraient pas être coupables dans la façon dont cela est mesuré [au tribunal]", dit-il, "mais c'est une zone grise, et c'est incroyablement difficile".

"Nous avons un certain degré d'adhésion de la part des agents parce qu'il y a un certain nombre d'agents qui ont des autistes dans leur famille". James Purcell

Trop peu de formation

Johanna Verburg se situe à l'extrémité légère du spectre, et l'agent n'aurait peut-être pas été au courant de son état si elle ne l'avait pas révélé. D'autre part, toute personne qui parle avec Connor Leibel peut dire en quelques secondes qu'il n'est pas neurotypique, mais qu'il n'a jamais eu de problèmes. Ses parents soupçonnaient que quelque chose n'allait pas quand il était petit : il marchait sur la pointe des pieds et a été retardé alors qu'il apprenait à parler. Il alignait ses briques Lego jaunes côte à côte au lieu de les utiliser pour construire une structure. Un clinicien l'a diagnostiqué autiste à l'âge de 2 ans.

La plupart des soirs à l'heure du dîner, Connor entraîne ses parents dans des discussions sur sa journée à l'école. Il s'est fait un certain nombre d'amis dans le cadre de son programme spécial pour adolescents autistes. Il veut interagir avec d'autres personnes, mais ses compétences en matière de conversation sont "rudimentaires", dit sa mère.

Après l'incident dans le parc, les Leibel ont déposé une plainte officielle contre le policier impliqué, mais une enquête interne de la police l'a blanchi de tout méfait. Le rapport indique que l'agent n'avait pas été formé "à la prise en charge des personnes ayant des besoins spéciaux ou des malades mentaux". Le département de police de Buckeye offre une formation, mais, selon le rapport, "seuls certains agents de ce département ont suivi la formation sur les incidents critiques en raison du nombre limité de places disponibles pendant la formation". (Les Leibel disent qu'ils prévoient de poursuivre le département de police de Buckeye pour des dommages financiers).

L'Arizona n'a pas besoin de formation de la police pour interagir avec les personnes du spectre ; l'Alabama, où vit Verburg, non plus. Mais au moins trois autres États - la Floride, le New Jersey et la Pennsylvanie - ont rendu obligatoire la formation de la police ou d'autres premiers intervenants, comme les pompiers. Malgré cela, une étude réalisée en 2016 a révélé qu'au New Jersey, qui a adopté sa loi en 2008, 23 % de ces services n'avaient pas respecté la loi. "Des milliers de policiers, de pompiers et de personnel [des services médicaux d'urgence] qui répondraient à des appels impliquant des personnes autistes n'ont pas été formés pour répondre correctement à ces situations", ont conclu les chercheurs. Près de 50 % des personnes interrogées ayant reçu une formation ont déclaré que leur formation n'était que "plutôt efficace ou pas efficace".

Sur les 18 grands services de police américains qui ont répondu aux questions de Spectrum - dont certains en Floride et au New Jersey -15 disent offrir une forme de formation spécifique à l'autisme, mais ces programmes varient considérablement. Par exemple, le département de police de la ville de New York, qui emploie plus de 36 000 agents en uniforme, affirme que chaque agent en service reçoit chaque année une formation pour l'aider à reconnaître les traits de l'autisme. Dans le comté de Harris, au Texas - qui comprend la ville de Houston - les 2 249 agents assermentés sont tenus d'assister à une présentation d'une à trois heures sur les signes de l'autisme. La formation comprend également des stratégies d'intervention : soyez patient, parlez calmement et ne touchez pas la personne ou n'arrêtez pas ses mouvements répétitifs, sauf si cela est nécessaire pour des raisons de sécurité. Les représentants de trois départements de New York, de Géorgie et d'Arizona ont déclaré à Spectrum que ces tactiques sont intégrées dans la formation de base ou dans des cours plus larges d'intervention en cas de crise.

De petits changements : Les agents du département de police de Buckeye, en Arizona, prennent des mesures pour améliorer leurs interactions avec les enfants handicapés. © Photo avec l'aimable autorisation de Shelly Hornback / Litchfield Elementary School District De petits changements : Les agents du département de police de Buckeye, en Arizona, prennent des mesures pour améliorer leurs interactions avec les enfants handicapés. © Photo avec l'aimable autorisation de Shelly Hornback / Litchfield Elementary School District

Le ministère américain de la justice a obligé certaines polices municipales à revoir leur formation en matière d'autisme. Par exemple, en 2012, le maire de Cleveland, dans l'Ohio, a demandé au département fédéral d'enquêter sur l'usage de la force par ses agents de police.

Par exemple, en 2012, le maire de Cleveland, dans l'Ohio, a demandé au département fédéral d'enquêter sur l'usage de la force par ses agents de police. Un accord conclu en 2015 entre le département fédéral et la police de Cleveland a imposé une série de changements, notamment un programme d'intervention de crise de 40 heures avec une unité sur l'autisme. Les officiers participent à un scénario de jeu de rôle pour apprendre à interagir avec des personnes autistes sévères, explique le capitaine James Purcell, coordinateur de l'intervention de crise de la division. "Nous avons un certain degré d'adhésion de la part des officiers car un certain nombre d'entre eux ont des personnes autistes dans leur famille ou des enfants autistes", dit-il. Mais même cette formation n'est pas suffisante, dit-il. "Vous pourriez les mettre en [formation] pendant six mois et ils n'obtiendraient peut-être pas tout ce dont ils ont besoin".

La formation pour l'autisme est particulièrement compliquée en raison de l'hétérogénéité de la condition. Nous ne pouvons pas apprendre à la police : "Eh bien, parce que vous avez interagi ou vu cette vidéo sur une personne avec cette présentation de l'autisme, maintenant vous connaissez l'autisme et vous pouvez le repérer n'importe où", dit Yona Lunsky, professeure de psychiatrie à l'Université de Toronto. Mme Lunsky a dirigé l'étude canadienne établissant un lien entre l'agressivité et les contacts avec la police chez les personnes autistes. Selon elle, les chercheurs doivent continuer à étudier ces interactions et encourager les services de police à être vigilants en matière de formation.

Il y a des petits pas, mais encourageants, vers une meilleure compréhension entre la police et les communautés qu'elle sert. L'année dernière, l'État de l'Illinois a introduit une carte d'identification gratuite pour les personnes de 16 ans et plus autistes ou atteintes d'autres conditions, telles que la schizophrénie ; la carte est destinée à alerter les policiers. "L'essentiel est de faire comprendre aux premiers intervenants que tout le monde ne se comporte pas de la même manière dans une situation très stressante", explique Stephanie Kifowit, la représentante de l'État qui a parrainé la loi qui a créé le programme. De nombreux départements, dont celui de Buckeye, ont lancé un registre volontaire pour les personnes autistes ou souffrant d'autres conditions.

"C'est réconfortant, parce que cela vous donne une sorte de sentiment que quelque chose de bon va en sortir", dit Danielle Leibel, la mère de Connor. Elle dit que les choses s'améliorent lentement pour Connor à la maison. Elle et son mari ne parlent plus de l'incident devant leurs enfants, et quand Connor en parle, ils répètent que la plupart des policiers sont respectueux et gentils. Elle rappelle souvent à Connor de ne jamais frapper ou fuir un policier. Parfois, elle fait semblant d'être elle-même un policier et le surprend avec une sévère remarque : "Hé ! Qu'est-ce que tu fais ?" La plupart du temps, Connor réagit comme elle lui a appris à le faire. "Je m'appelle Connor", dit-il. "Je suis autiste."

Verburg est moins optimiste. Après son arrestation en mars, elle a été accusée de trouble à l'ordre public et d'autres délits. Elle a été détenue pendant trois heures avant d'être relâchée, et doit comparaître pour la première fois devant un tribunal en juin.

Verburg a huit enfants, dont deux sont dans le spectre, et dit qu'elle ne sait pas quoi leur dire sur les relations avec la police. "Honnêtement, je n'ai pas de réponse à cette question", dit-elle. "Je n'ai même pas encore commencé à comprendre comment aller de l'avant, à la fois personnellement et en tant que mère".

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