L'alexithymie et non l'autisme serait à l'origine des schémas de regard oculaire

Les personnes autistes et non autistes peuvent ne pas différer significativement dans leur façon de regarder les yeux pour obtenir des informations émotionnelles.

spectrumnews.org Traduction de "Alexithymia, not autism, may drive eye-gaze patterns" par Laura Dattaro / 14 juin 2021

2 worlds...where's the interaction ? © Luna TMG Flickr 2 worlds...where's the interaction ? © Luna TMG Flickr
D'après une nouvelle étude, la façon dont les gens regardent un visage est davantage liée à l'alexithymie, un état caractérisé par des difficultés à reconnaître ses propres émotions, qu'à l'autisme. Selon les chercheurs, ces résultats suggèrent que certaines différences dans le traitement des émotions, considérées comme essentielles pour l'autisme, sont en fait dues à l'alexithymie.

Bien que l'on présume souvent que les personnes autistes ont des difficultés à reconnaître les expressions faciales et les émotions et à y répondre, les recherches sont contradictoires.

Mais de plus en plus de preuves suggèrent que ces difficultés sont en fait dues à un taux élevé d'alexithymie chez les personnes autistes, déclare le chercheur principal Geoff Bird, professeur de neurosciences cognitives à l'université d'Oxford au Royaume-Uni. Environ 50 % des personnes autistes souffrent d'alexithymie, contre 5 % des personnes non autistes.

"C'est l'alexithymie, et non l'autisme, qui est à l'origine de ces symptômes", explique M. Bird. "C'est pourquoi on trouve dans la littérature un tel mélange de résultats et une telle variété de compétences différentes chez les personnes autistes."

Les chercheurs mesurent le traitement des émotions en suivant la fréquence à laquelle une personne concentre son regard sur les yeux d'une autre personne, généralement dans des séries d'images fixes. Dans la nouvelle étude, l'équipe a suivi l'évolution de ces schémas de regard dans différentes circonstances et pendant que les participants regardaient des vidéos, dans le but de se rapprocher davantage des interactions naturelles.

"Si j'essaie de préparer un café, je regarde potentiellement les objets de la cuisine différemment que si j'essaie de les laver", explique le chercheur principal, Hélio Clemente Cuve, étudiant diplômé de l'université d'Oxford. "La façon dont les gens regardent les visages et les expressions dépend fortement de ce qu'ils font".

Regard plus attentif

Les participants - 25 adultes autistes et 45 adultes non autistes - ont regardé de courtes vidéos de personnes affichant une expression neutre, qui, dans la plupart des cas, était suivie de l'expression de l'une des cinq émotions suivantes : bonheur, tristesse, colère, peur ou dégoût. Dans certains cas, ils ont essayé de reconnaître l'émotion ou de juger de son intensité, et on leur a parfois dit à l'avance quelle émotion ils verraient.

Chaque participant a également rempli des questionnaires mesurant les traits d'autisme et d'alexithymie ainsi que les symptômes de dépression et d'anxiété.

Dans toutes les conditions de test, les chercheurs ont constaté que les niveaux de traits d'alexithymie permettaient de prédire avec plus de précision que les niveaux de traits d'autisme le temps passé par un participant à regarder les yeux et l'évolution de ce comportement dans le temps. Les personnes présentant plus de traits d'alexithymie regardaient les yeux moins souvent que les personnes présentant moins de traits, en particulier lorsqu'elles exploraient librement les visages.

"Si nous n'évaluons pas l'alexithymie, nous risquons de passer à côté d'aspects importants du comportement socio-affectif que nous n'aurions pas observés autrement", explique M. Cuve.

Les résultats ont été publiés dans la revue "Cognition" en avril.

Des personnes autistes et non autistes ont ajusté le temps qu'elles passaient à regarder les yeux en fonction de ce qu'elles avaient été invitées à faire. Par exemple, lorsqu'ils devaient s'attendre à une certaine émotion, leur regard était plus structuré et prévisible que lorsqu'ils évaluaient l'émotion, ce qui suggère qu'ils cherchaient moins d'informations dans les yeux.

Cependant, des niveaux plus élevés d'alexithymie réduisaient la mesure dans laquelle une personne modulait son regard en réponse à des instructions. Et chez les personnes avec alexithymie, les modèles de regard sont devenus plus imprévisibles, et non moins, dans la condition d'instruction.

Facteur d'alexithymie

Selon Bird, ces résultats contredisent la théorie selon laquelle l'autisme est en partie dû à une incapacité à intégrer des connaissances antérieures dans la prise de décision, car le regard des personnes autistes était plus prévisible lorsqu'elles connaissaient l'émotion qu'elles allaient voir.

"Je ne suis pas sûr de pouvoir affirmer que l'alexithymie est responsable de ce manque d'intégration descendante ou de l'incapacité d'utiliser ces informations préalables - ce serait probablement aller trop loin", dit Bird. "Mais il est certain que les résultats ne sont pas vraiment compatibles avec cette idée que les personnes autistes n'utilisent pas d'informations préalables dans leur jugement ou leur comportement."

Les résultats sont "très excitants, très impressionnants", déclare Uttama Lahiri, professeur associé d'ingénierie électrique à l'Indian Institute of Technology Gandhinagar à Gujarat, en Inde. L'analyse des schémas de regard en réponse à des émotions dynamiques, plutôt qu'à des images statiques, est particulièrement utile, déclare Lahiri, qui étudie le regard pour développer des plateformes de réalité virtuelle pour les enfants autistes.

Selon Jennifer Cook, maître de conférences à l'université de Birmingham, au Royaume-Uni, l'article fournit des preuves solides de l'hypothèse de Bird selon laquelle les schémas de regard sont davantage déterminés par l'alexithymie que par l'autisme.

"C'est crucial", déclare Jennifer Cook. "Si vous réalisez une étude où vous n'avez pas contrôlé l'alexithymie et que vous prétendez que la chose que vous avez trouvée est spécifique à l'autisme, comment le savez-vous si vous ne l'avez pas contrôlée ?".

Par exemple, Cook a constaté que les adultes autistes et non autistes diffèrent dans leur reconnaissance de la colère mais pas du bonheur ou de la tristesse après avoir contrôlé l'alexithymie, ce qui suggère que l'autisme affecte le traitement de certaines émotions mais pas d'autres.

Les méthodes utilisées dans l'article - en particulier la mesure de la prévisibilité dans le temps - constituent également une feuille de route pour les autres chercheurs, selon Cook.

"Je peux imaginer que ces méthodes seront très utiles à l'avenir", dit-elle.

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