Les problèmes émotionnels peuvent entraver la socialisation des enfants autistes

Beaucoup d'enfants autistes sont socialement motivés et veulent vraiment développer des relations. Cependant, d'autres facteurs peuvent faire obstacle à la transformation de cette motivation sociale en véritable socialisation. Parmi les plus importants de ces facteurs, il y a un trait clé de l'autisme : la dysrégulation émotionnelle et comportementale.

spectrumnews.org  Traduction de "For autistic children, emotional problems may hinder social success"

par Emily Neuhaus, Sara Jane Webb / 16 juillet 2019

Study I, black and white © Luna TMG Study I, black and white © Luna TMG

Expert Emily Neuhaus Chercheur associé, Seattle Children's Hospital

Expert Sara Jane Webb Professeur, Université de Washington

Les enfants autistes ont des problèmes de communication sociale. Certains chercheurs suggèrent que ces problèmes sont liés à une faible motivation sociale, c'est-à-dire qu'ils ont tendance à ne pas accorder la priorité à l'information sociale ou à prendre plaisir aux interactions sociales 1. Par conséquent, ce modèle suggère qu'ils ont de la difficulté à développer les compétences nécessaires pour s'engager socialement avec leurs pairs.

Nos travaux suggèrent un autre ensemble important de facteurs : d'après notre expérience, beaucoup d'enfants autistes sont socialement motivés et veulent vraiment développer des relations. Cependant, d'autres facteurs peuvent faire obstacle à la transformation de cette motivation sociale en véritable socialisation.

Parmi les plus importants de ces facteurs, il y a un trait clé de l'autisme : la dysrégulation émotionnelle et comportementale. À mesure que les enfants autistes grandissent, la grande majorité d'entre eux souffrent d'anxiété, de dépression et d'autres problèmes émotionnels importants sur le plan clinique.

Prenons l'exemple d'un enfant qui s'approche avec empressement de ses camarades en classe ou dans la cour de récréation, mais qui a tendance à s'énerver quand quelqu'un entre en jeu, qu'il casse une pièce ou que les choses ne vont pas comme prévu ou souhaité. De telles crises peuvent sembler imprévisibles et erratiques aux yeux de pairs neurotypiques et pourraient couper court aux interactions sociales et aux amitiés qui se forment.

Ou imaginez que l'enfant est motivé socialement mais qu'il éprouve une anxiété importante. L'anxiété est susceptible d'interférer avec le désir de l'enfant d'approcher ses pairs, ce qui réduirait les interactions sociales et limiterait les occasions de pratiquer des habiletés sociales. Avec le temps, cet enfant prendrait du retard par rapport à ses pairs neurotypiques dans ses aptitudes sociales et ses relations, et l'isolement renforcerait son anxiété.

Étant donné l'ampleur de ces difficultés chez les enfants autistes, nous avançons qu'elles nuisent à leurs intérêts et à leurs capacités sociales - dans certains cas, elles sapent une motivation sociale importante. Le fait de s'attaquer directement à ces problèmes comportementaux et émotionnels peut ouvrir la voie à la socialisation de ces enfants.

Connexion émotionnelle

Il est important de comprendre l'interaction entre les facteurs sociaux et émotionnels chez les personnes autistes. Elle fournit un contexte important pour des études allant de la génétique de la condition à la façon dont les différences dans les fonctions cérébrales sont liées au comportement. Il est également pertinent pour le type de soutien que les cliniciens fournissent à une famille.

Pour en savoir plus sur cette interaction, nous avons examiné les réponses des parents aux listes de contrôle comportemental de plus de 2 000 enfants autistes âgés de 6 à 18 ans. Nous avons utilisé les listes de contrôle pour évaluer la motivation sociale et les traits émotionnels des enfants, y compris l'anxiété, l'irritabilité, l'agressivité, les difficultés d'attention et les comportements d'automutilation.

Nos résultats, publiés cette année, révèlent que deux enfants autistes sur trois ont eu suffisamment de difficulté dans au moins un de ces domaines pour atteindre le seuil d'évaluation clinique. Un autre 10 % ont éprouvé des problèmes émotionnels sous plus d'une forme 3.

Nous avons ensuite comparé ces scores avec les rapports des parents sur les aptitudes sociales et la motivation. Nous avons constaté que la dysrégulation émotionnelle et la motivation sociale ont toutes deux des effets directs sur les aptitudes sociales : les enfants à forte motivation sociale ont un meilleur succès social que les enfants à faible motivation. En même temps, ceux qui ont des problèmes émotionnels - qu'il s'agisse d'inattention, d'anxiété, d'irritabilité ou d'agressivité - ont tendance à avoir de mauvaises aptitudes sociales.

Plus important encore, nous avons trouvé une interaction entre la motivation sociale et la dysrégulation émotionnelle : cette dernière interfère avec la capacité des enfants à capitaliser sur leur motivation sociale, et ces enfants ont de faibles aptitudes sociales même lorsqu'ils ont une motivation sociale relativement élevée.

A partir de ces résultats, nous concluons que même si le fait d'être motivé socialement peut être une condition préalable à la réussite sociale, ce n'est pas suffisant. Pour réussir socialement, les enfants autistes ont aussi besoin d'une bonne régulation émotionnelle.

Contre toute attente

Nous avons également constaté des différences entre les sexes chez les enfants ayant une intelligence moyenne ou élevée : l'irritabilité et l'agressivité semblent avoir des conséquences sociales négatives pour les filles, alors que l'anxiété, la dépression et les problèmes d'attention ont un impact important pour les garçons.

Nous ne connaissons pas la raison de cet écart. Parce que ces formes particulières de dysrégulation vont à l'encontre des attentes fondées sur le sexe - les filles agissant de manière agressive, par exemple - leurs pairs peuvent être susceptibles de les remarquer et de les juger sévèrement, ce qui peut nuire à leurs chances sociales.

Les problèmes émotionnels de la plupart des enfants ne sont pas assez graves pour justifier un diagnostic de troubles mentaux. Cela donne à penser que l'agressivité, l'irritabilité et l'anxiété peuvent nuire à l'engagement social, même lorsqu'elles n'atteignent pas le seuil de l'intervention clinique.

Sur la base de ces résultats, nous croyons que même les enfants ayant de légères difficultés émotionnelles bénéficieraient des avantages sociaux et émotionnels de la thérapie. Donner aux enfants autistes un ensemble d'outils pour réguler leurs émotions peut accroître leurs aptitudes sociales - et élargir leur cercle social - en donnant à leur espoir de camaraderie une chance de se manifester.

Emily Neuhaus est chargée de recherche et psychologue clinicienne au Seattle Children's Hospital à Washington. Sara Jane Webb est professeur de psychiatrie et de sciences du comportement à l'Université de Washington à Seattle.

Références:

  1. Chevallier C. et al. Trends Cogn. Sci. 16, 231-239 (2012) PubMed
  2. Mazefsky C.A. et al. J. Am. Acad. Child Adolesc. Psychiatry 52, 679-688 (2013) PubMed
  3. Neuhaus E. et al. Dev. Psychopathol. 31, 931-943 (2019) PubMed

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