Perdre le sommeil : comment les chercheurs oublient un facteur clé de l'autisme

Les chercheurs et les cliniciens qualifient communément l'insomnie de comorbidité, Cependant, nous pensons que les médecins et les scientifiques doivent la considérer comme faisant partie intégrante de la pathologie et commencer à étudier le sommeil de manière plus rigoureuse, par exemple en utilisant la technologie au lieu d'enquêtes et de questionnaires.

spectrumnews.org Traduction de"Losing sleep: How researchers miss a key contributor to autism | Spectrum | Autism Research News" par Lucia Peixoto, Annette Estes / 16 juillet 2020

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Expert - Lucia Peixoto - Professeur adjoint de sciences biomédicales, Université de l'État de Washington Spokane

Expert - Annette Estes - Directrice et titulaire de la chaire Susan et Richard Fade, Centre de l'autisme de l'Université de Washington

Estes Estes

La plupart des personnes autistes - jusqu'à 86 % - ont des troubles du sommeil 1. Leurs problèmes de sommeil présentent souvent les caractéristiques de l'insomnie : difficulté à s'endormir, réveils multiples pendant la nuit et sommeil moins profond que la moyenne. Les modèles animaux d'autisme présentent ces mêmes signes, ce qui laisse supposer que les problèmes de sommeil peuvent résulter de mécanismes fondamentaux conservés chez les différentes espèces 2. Mais les scientifiques ne savent pas encore quels sont ces mécanismes, et encore moins pourquoi l'insomnie est si répandue chez les personnes autistes.

Les chercheurs et les cliniciens spécialisés dans l'autisme qualifient communément l'insomnie de comorbidité, ce qui signifie qu'elle ne fait qu'accompagner l'autisme. Cependant, nous pensons que les médecins et les scientifiques doivent la considérer comme faisant partie intégrante de la pathologie et commencer à étudier le sommeil de manière plus rigoureuse, par exemple en utilisant la technologie au lieu d'enquêtes et de questionnaires.

Old Leo Sleeping Old Leo Sleeping
Presque tous les animaux dorment, bien que les fonctions du sommeil soient encore largement inconnues. De plus en plus de preuves suggèrent cependant qu'il favorise le développement du cerveau. Chez toutes les espèces, le sommeil est le plus important pendant la petite enfance, lorsque le cerveau se développe rapidement. Il est crucial pour la plasticité synaptique, ou la capacité des neurones à renforcer ou à affaiblir leurs connexions en réponse à l'expérience - un processus connu pour être altéré dans l'autisme.

Pendant les périodes critiques du développement, la perte de sommeil peut perturber la plasticité, comme les modifications des connexions cérébrales qui établissent la vision binoculaire chez les nourrissons 3. La perturbation précoce du sommeil nuit également au lien social chez les animaux 4.

Compte tenu de ces éléments, il est raisonnable de supposer qu'un sommeil perturbé au début de la vie peut conduire à un développement atypique. Nous proposons que le sommeil anormal est un facteur clé de l'autisme 5.

Si cela est vrai, on pourrait s'attendre à ce que les problèmes de sommeil des personnes autistes soient présents dès le plus jeune âge et prédire la gravité des traits de l'autisme. Des études récentes menées par nous et d'autres chercheurs confirment ces attentes. Par exemple, l'une de nos équipes de recherche (Estes) a découvert que les problèmes de sommeil chez les enfants autistes dès l'âge de 4 ans étaient associés à de graves comportements restreints et répétitifs "d'ordre supérieur" plus tard dans l'enfance 6. Nous avons également signalé que les problèmes d'endormissement au cours de la première année de vie précèdent souvent un diagnostic d'autisme et sont associés à une altération des schémas de développement du cerveau 7.

Cette dernière étude portait sur des nourrissons dont les frères et sœurs plus âgés étaient autistes, et qui ont une forte probabilité d'être eux-mêmes autistes. Nous avons utilisé l'imagerie cérébrale et les évaluations cliniques pour suivre le développement du cerveau et du comportement des bébés à partir de l'âge de 6 mois, avant qu'ils ne montrent des signes d'autisme, jusqu'à l'âge de 2 ans. Les parents ont rempli des questionnaires sur le comportement de leur bébé, notamment sur la facilité avec laquelle il s'endort. Lorsque les enfants qui ont été diagnostiqués autistes avaient 6 et 12 mois, leurs parents ont fait état de difficultés mineures à s'endormir. Ces mêmes enfants présentaient également une croissance plus importante dans une zone du cerveau, l'hippocampe, auparavant liée à des problèmes de sommeil chez les enfants plus âgés et les adultes.

Assistance technique

Le lien entre le sommeil et l'autisme semble clair d'après ces études, mais une question fondamentale reste sans réponse : quels sont les mécanismes qui lient le sommeil, le développement du cerveau et l'autisme ? Pour commencer à répondre à cette question, les chercheurs doivent modifier fondamentalement leur façon d'étudier le sommeil dans l'autisme.

Tout d'abord, les études doivent mesurer le sommeil de manière objective. Cela signifie qu'il faut se fier moins aux questionnaires, aux réponses des parents et aux autodéclarations et plus aux technologies qui permettent aux scientifiques de quantifier le sommeil. La technologie est avantageuse car elle ne repose pas sur la mémoire d'un individu et elle mesure le sommeil de la même manière sur un grand nombre de participants.

Deuxièmement, les études devraient mesurer tous les aspects du sommeil qui sont pertinents pour l'autisme : le temps qu'il faut pour s'endormir, la fragmentation du sommeil pendant la nuit et la quantité totale de sommeil.

Troisièmement, nous devons mieux comprendre les principaux éléments fondamentaux du sommeil, comme la façon dont les enfants typiques réagissent à la perte de sommeil et comment la régulation du sommeil se développe généralement. Les études devront s'appuyer sur des modèles animaux, en particulier des rongeurs, pour révéler les mécanismes moléculaires liés au sommeil. Les modèles animaux constituent une approche puissante en raison du niveau élevé de conservation du sommeil des mammifères.

Enfin, les études doivent tenir compte des processus de développement, car il est clair que des problèmes de sommeil peuvent précéder le diagnostic d'autisme. Une fois que nous aurons mieux compris les mécanismes qui sous-tendent l'insomnie dans l'autisme, nous serons en mesure de concevoir des interventions ciblées et efficaces pour traiter cet aspect essentiel de la condition afin d'améliorer la qualité de vie des personnes autistes et de leurs familles.

Lucia Peixoto est professeure adjointe au Sleep and Performance Research Center de l'université de l'État de Washington à Spokane. Annette M. Estes est directrice et titulaire de la chaire Susan et Richard Fade du Centre de l'autisme de l'Université de Washington à Seattle.

Références:

  1. Maxwell-Horn A. and B.A. Malow Semin. Neurol. 37, 413-418 (2017) PubMed
  2. Ingiosi A.M. et al. Elife 8, e42819 (2019) PubMed
  3. Frank M.G. et al. Neuron 30, 275-287 (2001) PubMed
  4. Jones C.E. et al. Sci. Adv. 5, eaav5188 (2019) PubMed
  5. Wintler T. et al. J. Neurosci. Res. 98, 1137-1149 (2020) PubMed
  6. MacDuffie K.E. et al. J. Autism Dev. Disord. Epub ahead of print (2020) PubMed
  7. MacDuffie K.E. et al. Am. J. Psychiatry 177, 518-525 (2020) PubMed

 Dossier sommeil et autisme 17 août 2018

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