Autisme, problèmes de sommeil et changements cérébraux chez les enfants en bas âge

Certains nourrissons qui ont des troubles du sommeil ont également des difficultés sociales dans la petite enfance.

spectrumnews.org Traduction de "Autism linked to sleep problems and brain changes in infancy"par Laura Dattaro / 19 juin 2020

L'autisme lié aux problèmes de sommeil et aux changements cérébraux chez les enfants en bas âge

Extrait "Sâles mômes, sales vieux" © Mathilde Domec et James Extrait "Sâles mômes, sales vieux" © Mathilde Domec et James

Selon une nouvelle étude 1, les enfants autistes sont plus susceptibles que les enfants typiques d'avoir eu des problèmes d'endormissement pendant leur enfance. Ces nourrissons ont également une croissance plus importante dans l'hippocampe, le centre de la mémoire du cerveau, entre 6 et 24 mois.

L'étude est la première à établir un lien entre les problèmes de sommeil et l'altération du développement du cerveau chez les nourrissons diagnostiqués plus tard comme autistes.

Les troubles du sommeil sont fréquents chez les enfants autistes : près de 80 % des enfants autistes d'âge préscolaire ont des troubles du sommeil 2. Mais on sait peu de choses sur l'interaction entre le sommeil et le développement du cerveau au cours de la petite enfance, déclare la chercheuse principale, Annette Estes, directrice du Centre de l'autisme de l'Université de Washington à Seattle.

Les chercheurs ont examiné la structure du sommeil et les scanners cérébraux des nourrissons qui ont des frères et sœurs autistes plus âgés, un groupe connu sous le nom de "bébés frères et sœurs". Le risque de diagnostic d'autisme est 20 fois plus élevé chez ces bébés que chez les enfants de la population générale, et ils montrent souvent des signes d'autisme dès leur plus jeune âge.

L'étude montre une association entre les problèmes de sommeil et la structure du cerveau chez les bébés autistes. Mais il est trop tôt pour dire si les troubles du sommeil contribuent aux changements cérébraux et aux caractéristiques de l'autisme ou vice versa, ou si un facteur commun sous-tend les trois, affirme Mme Estes. On ne sait pas non plus quel est le lien, s'il existe, entre ces résultats et les problèmes de sommeil bien documentés chez les enfants autistes plus âgés.

"C'est passionnant d'avoir une nouvelle étude qui porte sur quelque chose de nouveau, mais il est aussi facile de sortir un peu trop loin sur ses pistes de ski", dit-elle. "Il s'agit d'un résultat de recherche qui doit vraiment faire l'objet d'un suivi avant qu'il n'y ait des messages cliniques à rapporter chez soi".

Des pas de bébé

Mme Estes et ses collègues ont analysé les données de 432 enfants inscrits à l'étude sur l'imagerie cérébrale des nourrissons, qui suit le développement du cerveau des bébés en bas âge et des enfants témoins. Ils ont examiné les scanners cérébraux effectués lorsque les enfants avaient 6, 12 et 24 mois afin d'évaluer la taille de diverses structures, dont l'hippocampe. Ils ont également examiné les réponses des parents aux questions de l'enquête concernant les comportements sociaux de leurs enfants et les difficultés d'endormissement.

Sur les 305 bébés de l'étude, 71 ont été diagnostiqués autistes à l'âge de 2 ans. Les chercheurs ont découvert que ces enfants avaient eu plus de difficultés à s'endormir lorsqu'ils étaient bébés que les bébés frères et sœurs non autistes et les enfants témoins. Parmi tous les enfants, ceux qui avaient plus de problèmes de sommeil à 6 et 12 mois avaient des capacités de communication sociale plus faibles à 24 mois. L'étude a été publiée le 1er juin dans l'American Journal of Psychiatry.

Parmi les bébés frères et sueurs autistes, ceux qui avaient plus de difficultés à dormir avaient également une croissance plus importante de l'hippocampe entre 6 et 24 mois. Ce lien n'a pas été constaté chez les enfants non autistes, ni pour aucune des autres zones du cerveau qu'ils ont examinées.

"Les volumes de l'hippocampe étaient particulièrement sensibles aux troubles du sommeil", explique M. Estes.

Les chercheurs considèrent souvent les problèmes de sommeil uniquement comme une conséquence de l'autisme, mais les nouveaux travaux laissent entendre qu'ils peuvent précéder et contribuer aux traits de l'autisme, explique Philippe Mourrain, professeur associé de neurobiologie à l'université de Stanford en Californie, qui n'a pas participé à la recherche.

Selon M. Mourrain, les études à venir devraient inclure des mesures supplémentaires du sommeil rapportées par les parents, comme la fréquence à laquelle un enfant se réveille de son sommeil pendant la nuit. Ils devraient également examiner d'autres mesures, telles que la connectivité entre les régions du cerveau, que les différences de volume ne permettent pas de saisir.

"Il faut aller beaucoup plus loin", déclare M. Mourrain.

L'étude suggère que le traitement des problèmes de sommeil chez les enfants en bas âge pourrait atténuer certaines des difficultés que rencontrent les enfants autistes, explique Craig Canapari, directeur du programme de médecine du sommeil à l'université de Yale, qui n'a pas participé à la recherche. "La question la plus convaincante qui en ressort est Le sommeil est-il un facteur de risque modifiable pour l'autisme [traits] ?".

Mme Estes espère pouvoir suivre les enfants lorsqu'ils seront en âge scolaire pour voir comment leur sommeil et leur développement interagissent au fur et à mesure qu'ils grandissent. Elle aimerait également inclure des mesures objectives du sommeil, comme l'utilisation de capteurs pour suivre les mouvements des enfants pendant la nuit, afin d'étayer les rapports des parents.

"Il y a tellement de dimensions différentes du sommeil que nous pourrions apprendre à cet âge et au cours des premières années", explique Mme Estes. "Je pense que ce serait vraiment bien de le faire."

Références:

  1. MacDuffie K.E. et al. Am. J. Psychiatry 177, 518-525 (2020) PubMed
  2. Reynolds A.M. et al. Pediatrics 143, e20180492 (2019) PubMed

 

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Dessin extrait de "Sâles mômes, sâles vieux" de Mathilde Domecq et James.
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