L'attention aux visages par les nourrissons permettrait de prédire l'autisme

Nouveau biomarqueur : Les chercheurs ont peut-être identifié un biomarqueur pour le diagnostic précoce de l'autisme, mais il n'est pas encore prêt pour le cabinet du pédiatre.

 spectrumnews.org Traduction de "Infants’ attention to faces may predict autism before formal diagnosis "

L'attention portée aux visages par les nourrissons peut permettre de prédire l'autisme avant le diagnostic officiel
par Peter Hess / 20 mars 2020

Chunky Ben © Luna TMG Chunky Ben © Luna TMG
Selon une nouvelle étude 1, les nourrissons autistes dès l'âge de 6 mois présentent des signes subtils de cette affection. Ils sont moins attentifs au visage des gens lors de certaines tâches d'interaction sociale.

Aux États-Unis, les enfants autistes sont diagnostiqués à l'âge de 4 ans en moyenne, de sorte que la plupart d'entre eux ne bénéficient pas d'interventions précoces qui pourraient améliorer leur qualité de vie.

Les nouvelles découvertes pourraient aider à diagnostiquer les nourrissons de manière précoce et à leur donner accès à des thérapies.

"Vous ne pouvez pas simplement vous asseoir et parler avec un bébé pour savoir s'il est autiste", déclare la chercheuse principale Katarzyna Chawarska, professeur de psychologie de l'enfant à l'université de Yale.

Dans deux des cinq tâches sociales de l'étude, les nourrissons qui ont passé le moins de temps à regarder le visage d'un chercheur présentaient les traits d'autisme les plus sévères à l'âge de 18 mois. Ces différences sont subtiles et ne seraient pas évidentes pour un observateur occasionnel, explique M. Chawarska.

Mais lorsque les chercheurs ont passé au peigne fin les enregistrements vidéo des interactions, ils ont pu déceler des différences significatives dans l'engagement visuel chez les nourrissons diagnostiqués plus tard comme autistes.

Cette conclusion est conforme aux recherches précédentes. "Les enfants qui sont diagnostiqués plus tard comme autistes prêtent attention à l'information sociale d'une manière différente", explique Geraldine Dawson, professeur de psychiatrie et de sciences du comportement à l'université Duke de Durham, en Caroline du Nord, qui n'a pas participé à l'étude.

L'étude apporte également de nouvelles informations, dit Dawson : les nourrissons autistes se sont comportés différemment de leurs pairs neurotypiques uniquement dans les interactions qui impliquaient un contact visuel, vocal et physique. Ce résultat suggère des stratégies thérapeutiques, explique M. Dawson.

"Qu'y a-t-il dans certains types d'interaction sociale qui favorisent des schémas de regard plus typiques ?" dit-elle. "Si nous pouvons comprendre cela, cela pourrait fournir des indices sur les moyens de promouvoir l'engagement social chez les jeunes enfants à risque d'autisme".

Pertinence clinique

Chawarska et ses collègues ont analysé 127 " bébés frères et sœurs " - des enfants qui ont un frère ou une sœur autiste plus âgé et qui ont donc de fortes chances de l'être eux-mêmes - et 49 enfants sans frères et sœurs autistes. Parmi ces bébés, 21 ont été diagnostiqués plus tard comme étant autistes, et 74 présentaient des retards ou des caractéristiques atypiques ; les autres se sont développés de manière typique.

L'équipe a enregistré des vidéos d'un examinateur essayant de faire participer les nourrissons de 6, 9 et 12 mois à cinq interactions sociales différentes : appel au nourrisson tout en établissant un contact visuel, chatouillement du nourrisson, chant d'une comptine, jeu de coucou et démonstration du fonctionnement d'un jouet.

Les nourrissons diagnostiqués plus tard comme autistes passaient beaucoup moins de temps à regarder le visage de l'examinateur lorsqu'on les appelait ou les chatouillait. Dans les trois autres types d'interaction, ils ne se comportaient pas différemment des témoins. Les résultats ont été publiés en février dans le "Journal of the American Academy of Child and Adolescent Psychiatry".

"Ces résultats sont parmi les premiers à faire état de différences de comportement détectables chez les nourrissons diagnostiqués plus tard", déclare Lonnie Zwaigenbaum, professeur et directeur de la recherche sur l'autisme à l'université d'Alberta à Edmonton, au Canada, qui n'a pas participé aux travaux.

Prochaines étapes

La méthode pourrait faire partie des efforts de détection précoce, en particulier si les analyses vidéo pouvaient être automatisées, explique M. Zwaigenbaum. Cela nécessiterait des recherches sur les réponses individuelles des nourrissons plutôt que sur les seules différences au niveau du groupe.

L'identification de tâches expérimentales spécifiques - ou de combinaisons de tâches - associées à des différences prononcées entre les groupes renforcerait également le potentiel de la méthode. "Afin de traduire ce signal en un outil cliniquement pertinent, nous devons l'amplifier", déclare M. Chawarska.

Pour ce faire, son équipe a un double plan : mettre en place des tâches qui mettent en valeur les différences entre les nourrissons autistes et neurotypiques, et concevoir des études qui révèlent les mécanismes responsables de ces différences.

Son équipe travaille sur une étude de suivi qui vise à comparer les différences entre les enfants autistes et les enfants typiques dans l'apprentissage de la réponse aux stimuli sociaux. Cette étude, selon Mme Chawarska, devrait fournir "des preuves encore plus nettes" que les nourrissons autistes présentent des différences distinctes dans leur réaction au visage des gens.

Références:

  1. Macari S. et al. J. Am. Acad. Child Adolesc. Psychiatry Epub ahead of print (2020) PubMed

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