Réaction au nom à l'origine de difficultés linguistiques chez des personnes autistes

Appel des noms : le fait de ne pas pouvoir distinguer leur nom des autres sons peut contribuer aux difficultés de langage chez certaines personnes autistes peu verbales. Celles-ci ont également des comportements auditifs atypiques.

spectrumnews.org Traduction de "Neural responses to names may underlie language difficulties in some autistic people"

Les réponses neurales aux noms peuvent être à l'origine de difficultés linguistiques chez certaines personnes autistes
par Laura Dattaro / 21 septembre 2020

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Selon une nouvelle étude avec électroencéphalographie (EEG), les personnes autistes peu verbales ne différencient pas le son de leur propre nom de celui d'un étranger 1. Elles ont également des difficultés à filtrer les sons du bruit de fond.

Et parmi les personnes autistes peu verbales, celles qui ont des réponses neuronales plus faibles aux sons inattendus ont également des comportements auditifs plus atypiques, comme fredonner ou se couvrir les oreilles dans les environnements bruyants, selon une deuxième étude des mêmes chercheurs 2.

L'ensemble des résultats suggère que les personnes autistes peu verbales peuvent avoir des difficultés à déterminer les sons qui les entourent sur lesquels il est important de se concentrer, selon Sophie Schwartz, chercheuse postdoctorale à l'université de Boston dans le Massachusetts.

Les nourrissons typiques tournent la tête vers une personne qui dit leur nom entre 4 et 9 mois. Cependant, il arrive souvent que les bébés qui sont diagnostiqués plus tard comme étant autistes ne le fassent pas. Jusqu'à récemment, les chercheurs n'avaient pas examiné si cette absence de réponse apparaissait dans le cerveau.

La première étude en ce sens, publiée en 2018, a montré que le cerveau des adultes autistes réagit différemment à leur nom que celui des personnes normales 3. La nouvelle étude est la première à explorer la réponse chez les personnes autistes minimalement verbales, ce qui est crucial pour le sujet, explique Timothy Roberts, professeur de radiologie à l'université de Pennsylvanie à Philadelphie, qui n'a pas participé aux travaux.

"Nous ne pouvons pas continuer à ignorer les personnes autistes peu verbales simplement à cause de difficultés logistiques", dit Roberts. "Je pense que ces deux études prouvent que cela peut être fait et que cela devrait donc être fait. C'est un énorme pas en avant pour notre discipline".

Réponse inadaptée

Les chercheurs ont utilisé l'EEG pour mesurer trois réponses du cerveau. La première, connue sous le nom de "mismatch response", se produit environ 200 millisecondes après avoir entendu un son et indique si le cerveau reconnaît le son comme distinct - en identifiant un ton inhabituellement fort, par exemple, ou la première syllabe de son propre nom. Deux réponses étroitement liées, environ 400 millisecondes plus tard, montrent si le cerveau attribue une signification personnelle au son.

Dans l'étude sur le nom, les chercheurs ont évalué 27 personnes autistes parlant couramment et 20 autistes parlant peu et 27 témoins, âgés de 13 à 22 ans. Les participants ont écouté un enregistrement d'une voix féminine récitant leur nom et ceux de deux autres participants. Dans certains essais, des voix masculines récitaient également des phrases en anglais en guise de bruit de fond, créant un "effet cocktail party" et permettant de mesurer la capacité des participants à reconnaître leur nom dans une foule.

Sur un fond bruyant, les personnes typiques et autistes verbales ont toutes montré des réactions différentes à leur propre nom mais pas à celui des étrangers, indiquant qu'elles reconnaissaient l'importance de la sonorité de leur propre nom. En revanche, les personnes autistes peu verbales n'ont pas montré de réaction différente à leur nom. Les résultats ont été publiés dans "Autism Research" en août.

La conclusion est "puissante", déclare Mme Schwartz, et suggère que cette différence dans le traitement auditif joue un rôle dans les difficultés de langage des personnes peu verbales. "Si les personnes autistes ont du mal à comprendre que vous essayez de communiquer avec elles, c'est très grave."

Même en l'absence de bruit de fond, les personnes autistes verbales et minimalement verbales ont eu les mêmes réactions de 600 millisecondes à leur propre nom et au nom d'un étranger, alors que les personnes typiques ont enregistré une différence.

Les chercheurs ont également interrogé les parents des participants sur la capacité de leurs enfants à filtrer les sons, par exemple pour savoir s'ils sont distraits dans un environnement bruyant et à quelle fréquence ils réagissent immédiatement lorsque leur nom est appelé. L'équipe a constaté que les personnes autistes verbales et non verbales réagissent tout aussi souvent à leur propre nom. Et dans les deux groupes, les personnes ayant une réaction plus marquée de 600 millisecondes à leur propre nom sont mieux à même de filtrer les sons de fond.

Dans la seconde étude, les chercheurs ont regardé des vidéos d'examens diagnostiques pour mesurer la fréquence à laquelle les personnes autistes utilisaient une stratégie, comme le fredonnement, pour faire face à l'hypersensibilité aux sons. Parmi les 47 participants autistes minimalement verbaux et les 36 participants autistes verbaux, âgés de 5 à 21 ans, les personnes minimalement verbales ont eu recours à ces comportements plus souvent que les personnes verbales. Cette répartition n'existait pas pour les stimuli visuels, cependant. Les deux groupes ont passé autant de temps à se couvrir les yeux, à éteindre les lumières ou à utiliser d'autres stratégies pour faire face à l'hypersensibilité liée à la vue.

Les personnes peu verbales qui ont utilisé des comportements de protection sonore ont également souvent eu des compétences linguistiques réceptives plus faibles - la capacité à comprendre le langage - comme mesuré par un test de vocabulaire basé sur des images. Et elles présentaient une réaction de divergence plus faible aux bruits anormalement forts.

Le travail a été publié dans "Autism Research" en septembre.

"Prises ensemble, ces études mettent en évidence l'impact de la sensibilité aux sons, qui est beaucoup plus fréquente chez les personnes autistes qui ne parlent que très peu, sur leur capacité à comprendre et à percevoir le langage parlé", explique la chercheuse principale Helen Tager-Flusberg, professeur de psychologie à l'université de Boston. " Elles commencent également à identifier les mécanismes neuronaux qui sous-tendent ces déficiences ".

Traitement auditif

Comme les chercheurs ont comparé le nom d'une personne avec celui d'un étranger dans la première étude, il est difficile de savoir s'ils mesurent une différence réelle de traitement auditif ou une différence liée à la familiarité, explique Monica Dhar, psychologue clinicienne à l'université d'Anvers en Belgique et chercheuse principale de l'étude de 2018. Mme Dhar n'a pas participé à la nouvelle recherche. Son étude a utilisé des noms qui étaient familiers à ses participants, comme le nom d'un frère ou d'une sœur.

Mais la combinaison de la précision des mesures EEG et de l'inclusion de personnes de tous les horizons est "vraiment élégante", affirme M. Roberts. "Sans l'électrophysiologie, vous n'auriez pas la résolution temporelle nécessaire pour étudier les activités précoces et tardives, et sans la gamme complète des capacités linguistiques, vous ne sauriez pas que différentes choses arrivent à différentes personnes à différents moments".

Les résultats pourraient être importants pour les cliniciens qui travaillent avec des enfants présentant un spectre verbal minimal, explique Margot Taylor, directrice de la neuroimagerie fonctionnelle à l'Hôpital pour enfants malades de Toronto, au Canada, qui n'a pas participé à la recherche.

"Il pourrait être utile que les thérapeutes ou les personnes qui interviennent auprès de jeunes enfants comprennent vraiment qu'ils ne s'orientent pas normalement vers leur propre nom", ajoute Mme Taylor. "C'est une chose assez élémentaire que nous pensons tous que les enfants feront".

Les travaux futurs devraient examiner la réponse au nom chez les nourrissons et les jeunes enfants, en particulier ceux qui sont peu verbaux, affirment les chercheurs. Ils pourraient également confirmer si la capacité de traitement auditif prédit la capacité de langage. Si c'est le cas, les cliniciens pourraient utiliser des évaluations neuronales pour déterminer si les thérapies fonctionnent, bien que les chercheurs mettent en garde contre le fait qu'on en est encore loin.

Mme Schwartz espère que les chercheurs qui se spécialisent dans d'autres troubles impliquant des difficultés d'attention auditive, comme la dyslexie et la schizophrénie, examineront également les réponses aux noms. Elle prévoit d'étudier le traitement de la parole chez les jeunes enfants qui ne parlent que très peu et de mesurer leurs compétences linguistiques au fil du temps. Ces travaux pourraient contribuer à révéler pourquoi certaines personnes autistes ont des difficultés de langage plus importantes que d'autres.

"Il est clair que ces sensibilités auditives s'étendent à tout le spectre", explique Mme Schwartz. "La question est de savoir dans quelle mesure ces hypersensibilités entravent leur capacité à apprendre le langage".

Références:

  1. Schwartz S. et al. Autism Res. Epub ahead of print (2020) PubMed
  2. Schwartz S. et al. Autism Res. Epub ahead of print (2020) PubMed
  3. Nijhof A.D. et al. J. Abnorm. Psychol. 127, 129-138 (2018) PubMed

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