Protéines d'un gène majeur de l'autisme pourraient faciliter le diagnostic précoce

Les niveaux de certaines protéines dans le sang pourraient aider à expliquer pourquoi les mutations du PTEN peuvent avoir des effets variés.

spectrumnews.org Traduction de "Proteins linked to top autism gene might aid early diagnosis"

Des protéines liées à un gène majeur de l'autisme pourraient faciliter le diagnostic précoce 
par Charles Q. Choi / 26 février 2021

Mutation de l'ADN © Spectrum News Mutation de l'ADN © Spectrum News
Selon une nouvelle étude, les taux sanguins de protéines associées au gène PTEN lié à l'autisme pourraient influencer l'évolution de la condition. Des tests mesurant ces molécules pourraient également aider les cliniciens à diagnostiquer l'autisme et d'autres conditions neurologiques, et à tracer leur trajectoire, selon les chercheurs.

"Nous pourrions être en mesure de faire des prévisions cliniques utiles sur les résultats qui peuvent aider à adapter les interventions plus tôt et à aider les patients et les familles à planifier ce qui est nécessaire", explique le chercheur principal, Thomas Frazier, professeur de psychologie à l'Université John Carroll à University Heights, Ohio.

Le gène PTEN code une protéine qui supprime les tumeurs et influence également les connexions entre les neurones. Les mutations du gène PTEN sont liées non seulement à des tumeurs bénignes et à plusieurs types de cancer, mais aussi à l'autisme et à la macrocéphalie, ou à une tête exceptionnellement grosse.

On ignore toutefois en grande partie pourquoi les mutations du PTEN peuvent affecter différemment les personnes autistes et non autistes. Par exemple, les mutations PTEN sont souvent associées à une altération des fonctions mentales chez les personnes autistes, mais pas aussi souvent chez les personnes non autistes, dont les traits peuvent varier considérablement.

Dans cette nouvelle étude, M. Frazier et ses collègues ont examiné comment les mutations affectent les niveaux sanguins non seulement de la protéine PTEN, mais aussi des protéines avec lesquelles elle interagit.

Liens moléculaires

L'équipe a évalué les niveaux sanguins de diverses protéines - ainsi que le quotient intellectuel (QI) et d'autres facteurs liés à la fonction mentale - chez 25 participants autistes et 16 participants non autistes présentant des mutations du PTEN et une macrocéphalie, tous âgés d'environ 9 ans en moyenne. Les chercheurs ont également examiné 20 participants, âgés d'environ 14 ans en moyenne, autistes, atteints de macrocéphalie et ne présentant pas de mutations PTEN.

Les niveaux de protéines PTEN reflètent des scores de fonction mentale, ont constaté les scientifiques. Par exemple, bien que les participants présentant des mutations PTEN aient généralement les niveaux les plus bas de protéine PTEN, ceux qui ont des niveaux élevés dans les trois groupes ont tendance à avoir un QI, une mémoire de travail, des capacités linguistiques et d'autres mesures de compétences cognitives plus faibles.

"Cela m'a surpris - je me serais attendu à ce que plus les niveaux de PTEN étaient bas, plus le QI était mauvais", déclare Huda Zoghbi, professeur de génétique moléculaire et humaine au Baylor College of Medicine de Houston, Texas, qui n'a pas participé à l'étude.

Les participants ayant des niveaux élevés de PTEN pourraient avoir des versions abondantes mais anormales de la protéine, suggèrent Frazier et ses collègues.

"S'ils ont des niveaux plus élevés de la protéine, mais qu'il ne s'agit pas d'une protéine fonctionnelle, cela pourrait être pire que de manquer d'une copie du gène de cette protéine", dit Zoghbi.

Des niveaux plus élevés de deux molécules associées à la PTEN - la protéine kinase AKT et l'inhibiteur d'enzyme p27 - ont également été observés avec une meilleure fonction mentale. Ces deux protéines pourraient contribuer à modifier les effets des mutations PTEN, ce qui pourrait expliquer pourquoi les mutations PTEN peuvent avoir des effets variés sur le comportement et les aptitudes cognitives, explique M. Frazier. Les résultats ont été publiés en janvier dans "Molecular Autism".

Jeu de nombres

En outre, les enfants autistes présentant des mutations PTEN et une macrocéphalie présentaient des taux sanguins révélateurs de deux autres protéines : une diminution de la MnSOD, qui aide à catalyser les réactions dans les mitochondries, et une augmentation de la P-S6, qui aide à réguler le métabolisme. La recherche de ce schéma pourrait faciliter un diagnostic précoce, suggère l'étude.

L'une des limites de ces nouveaux travaux est qu'ils ont inclus relativement peu de participants présentant des mutations PTEN, met en garde Frazier. Lui et son équipe prévoient de recruter plus de participants au fil du temps pour aider à vérifier les résultats et à apprendre quelles protéines jouent un rôle important.

"Peut-être que cela peut aider à décider quelles interventions pourraient mieux fonctionner pour un groupe que pour un autre", dit Zoghbi.

D'autres études devraient également porter sur d'autres protéines, selon Merlin Butler, professeur de psychiatrie et de pédiatrie à l'université du Kansas à Kansas City, qui n'a pas participé à ces travaux.

"Ils doivent caractériser si les mutations PTEN sont des changements très sérieux, où la protéine est bousillée, ou des changements moins sévères où la protéine était encore fonctionnelle", dit Butler. "Mais c'est un bon point de départ".

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