Les caractéristiques de l'autisme chez les enfants sont plus variables

Une petite moitié des enfants autistes de 3 ans voit la sévérité de ses traits autistes évoluer à 6 a,s, en général dans un sens favorable, en particulier pour les filles. Il y a un potentiel de changement, et il faut en identifier les facteurs.

spectrumnews.org Traduction de "Autism traits in children more variable than previously thought"

Les caractéristiques de l'autisme chez les enfants sont plus variables qu'on ne le pensait
par Jonathan Moens / 26 juin 2020

The unbelievable / L'incroyable © Luna TMG Instagram The unbelievable / L'incroyable © Luna TMG Instagram
Selon une nouvelle étude 1, la sévérité des traits principaux de l'autisme change considérablement chez près de la moitié des enfants autistes âgés de 3 à 6 ans.

Ces travaux remettent en question les recherches antérieures qui suggéraient que la plupart des traits autistiques des enfants restaient stables dans le temps.

"Nous avons entamé cette étude avec une certaine conception de la stabilité des symptômes pendant l'enfance", explique le chercheur principal, David Amaral, éminent professeur de psychiatrie et de sciences du comportement à l'université de Californie, Davis MIND Institute. "Il était donc très intéressant de voir si des changements se produisaient, et de manière substantielle".

Les traits de l'autisme ont diminué chez près d'un tiers des enfants participant à l'étude et se sont aggravés chez environ un sixième d'entre eux. Les filles étaient plus susceptibles que les garçons de voir la sévérité de leur autisme diminuer et moins susceptible d'augmenter. L'étude a également révélé que les enfants dont les traits diminuent le plus présentent les plus grands gains dans les scores du quotient intellectuel, ce qui suggère un lien entre le développement cognitif et les traits de l'autisme.

"Qu'il y ait un potentiel de changement et beaucoup plus de plasticité qu'on ne le pensait auparavant est vraiment porteur d'espoir", déclare la chercheuse de l'étude, Einat Waizbard-Bartov, doctorante dans le laboratoire d'Amaral.

La sévérité change

L'équipe d'Amaral a analysé les données de 89 garçons et 36 filles autistes inscrits au projet "Autism Phenome Project" de l'Institut MIND, qui suit les enfants autistes pendant plusieurs années après le diagnostic.

L'équipe a mesuré la sévérité des traits autistiques des participants en utilisant un test standardisé appelé Autism Diagnostic Observation Schedule [ADOS], que les enfants ont passé à l'âge de 2 ou 3 ans et à nouveau vers 6 ans. Les chercheurs ont utilisé une version du test qui leur permet d'évaluer la sévérité des traits autistiques indépendamment des capacités qui peuvent changer avec l'âge, comme le langage. Ils ont ensuite assigné chaque participant à l'un des trois groupes selon que la gravité de ses traits avait augmenté, diminué ou était restée stable au fil du temps.

La sévérité des traits était restée stable pour 54 % des participants, avait augmenté pour 17 % et avait diminué pour 29 %. Les résultats ont été publiés en mai dans le "Journal of Autism and Developmental Disorders".

Les scores de sept enfants avaient tellement diminué qu'ils ne répondaient plus aux critères de diagnostic de l'autisme, bien que certains experts se demandent si ces enfants ont perdu leur diagnostic entièrement.

"Vous pouvez fonctionner mieux ou moins bien, mais vous êtes toujours dans le spectre", explique Lucja Bieleninik, professeure adjointe de psychologie à l'université de Gdansk en Pologne, qui n'a pas participé à l'étude. Bieleninik a dirigé une méta-analyse de 2017 sur l'évolution des traits de l'autisme dans le temps 2.

Des progrès

Les trajectoires des enfants ont également révélé des différences significatives entre les sexes : parmi les participants dont la sévérité des traits s'est atténuée au fil du temps, 36 % étaient des filles et seulement 26 % des garçons.

On ne sait toujours pas pourquoi les filles autistes ont eu tendance à mieux s'en sortir que les garçons, explique M. Amaral.

Une théorie est que les filles autistes peuvent être socialisées par inadvertance de manière à favoriser l'engagement social.

"Il se peut en fait que, à certains égards, les filles bénéficient d'une plus grande intervention de leur famille", dit-il.

Une autre possibilité est que les filles autistes sont mieux à même de masquer leurs traits en imitant des comportements considérés comme typiques - un phénomène connu sous le nom de "camouflage". Si les filles se camouflent vraiment à un si jeune âge, "cela montre beaucoup de capacités", explique M. Waizbard-Bartov.

Le fait que l'étude se concentre sur les jeunes enfants limite ce qu'elle peut dire sur la façon dont les traits autistiques évoluent plus tard dans la vie, explique Courtney Venker, professeure assistante en sciences et troubles de la communication à l'université d'État du Michigan à East Lansing, qui n'a pas participé à l'étude.

"Le fait qu'un enfant connaisse une diminution de la sévérité de l'autisme ne signifie pas nécessairement qu'il connaît une augmentation parallèle de sa qualité de vie", dit-elle, ajoutant qu'"il serait bon de disposer d'une période de temps plus longue pour voir comment le taux de changement [dans la sévérité des traits] diffère d'un enfant à l'autre".

Une étude plus large explorant les types d'intervention et d'éducation que reçoivent les participants pourrait apporter de nouvelles idées sur certains des facteurs qui peuvent influencer la sévérité de l'autisme d'un enfant, dit Mme Venker.

Amaral explique que l'objectif de son équipe est de trouver des biomarqueurs qui peuvent aider à prédire comment les traits vont évoluer chez les enfants autistes dès leur plus jeune âge.

Références:

  1. Waizbard-Bartov E. et al. J. Autism Dev. Disord. Epub ahead of print (2020) PubMed
  2. Bieleninik L. et al. PLOS One 12, e0183160 (2017) PubMed

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