Justice 16 : Pourquoi la formation à l'autisme pour la police ne suffit pas

La formation des services de police à l'autisme est nécessaire, mais elle n'est pas suffisante en général. Revue des problèmes rencontrés.

spectrumnews.org Traduction de "Why autism training for police isn’t enough" par Elissa Ball, Jaclyn Jeffrey-Wilensky / 26 novembre 2020

Catrina Thompson ne s'inquiète pas de la sécurité de son fils autiste Christopher, 16 ans, lorsqu'ils sont dans leur ville natale de Winston-Salem, en Caroline du Nord. Là-bas, Catrina Thompson est chef de la police, et la plupart des gens de la police connaissent Christopher, dit-elle. Les policiers reçoivent également deux sessions de formation sur la manière d'interagir avec les personnes autistes.

Mais lorsque Thompson et Christopher rendent visite à leur famille hors de l'État, dit-elle, la peur s'installe. "Quand je vais dans le Michigan, je ne suis pas le chef Thompson", dit-elle. "Je suis Catrina, et Christopher n'est pas le fils du chef, c'est Christopher. Dans l'esprit de certaines personnes, il ressemble juste à un grand enfant noir. Et cela, ajouté à son comportement, peut être intimidant, voire effrayant pour un officier qui n'a pas été formé".

En tant qu'officier de police et parent, Thompson ne sait que trop bien à quel point les interactions entre les personnes autistes et les forces de l'ordre peuvent être mauvaises. Des passages à tabac et des arrestations violentes aux fusillades mortelles, l'usage de la force par la police contre les personnes autistes n'est pas rare.

En 2015, par exemple, des agents du département de police de New York ont battu et blessé Troy Canales, un adolescent noir autiste qui était assis devant chez lui, selon un procès-verbal. En 2017, Lindsey Beshai Torres a appelé une ambulance alors que son fils autiste était en pleine crise de nerfs ; au lieu de cela, deux officiers de Worcester, dans le Massachusetts, sont arrivés et se sont assis sur le corps de l'enfant de 10 ans alors qu'ils le menottaient, selon un autre tribunal. En 2018, un agent des ressources scolaires de Statesville, en Caroline du Nord, a menotté, retenu et nargué un garçon autiste de 7 ans qui était agité après avoir pris un nouveau médicament. Et en 2019, la police du Brooklyn Center, dans le Minnesota, a tiré sur Kobe Heisler, un autiste de 21 ans, et l'a tué.

Alors que les rencontres violentes entre la police et les personnes autistes continuent de faire la une des journaux, de nombreux États et services de police ont ajouté à leur programme de formation des formations sur la manière d'interagir avec les personnes autistes. Selon certains, une meilleure formation offre une solution au problème persistant de l'utilisation des forces de police contre les personnes autistes, en particulier les personnes autistes de couleur.

"En tant que Noir, en tant qu'autiste, ces questions me sont assez proches", déclare Finn Gardiner, avocat et spécialiste de la communication des autistes au Lurie Institute for Disability Policy de l'université Brandeis à Waltham, dans le Massachusetts. "J'ai assez peur quand je marche dans la rue et que je vois un tas de policiers".

Mais ce qui constitue une formation efficace est difficile à établir. Il existe peu de recherches sur le fonctionnement des différents types de programmes de formation, et les experts affirment qu'une mauvaise formation peut faire plus de mal que de bien. Certaines recherches suggèrent que la formation rend les policiers plus confiants dans leur compréhension de l'autisme, mais pas moins susceptibles de recourir à la force.

Le problème est encore aggravé par le fait que peu de services de police suivent le comportement des agents pour voir si la formation à l'autisme fait une différence. Spectrum a mené une enquête auprès de douzaines de grands services de police aux États-Unis. Sur les 20 départements qui ont répondu, 18 ont indiqué qu'ils offraient une formation sur l'autisme, mais seuls 2 d'entre eux avaient recueilli des données suggérant que les rencontres violentes diminuaient après la formation. "Il n'y a pas de méthode pour suivre l'efficacité de la formation annuelle", a déclaré à Spectrum un porte-parole du bureau du shérif de Jacksonville, en Floride, en réponse aux questions de l'enquête.

Un consensus se dégage pour que la formation des policiers sur l'autisme soit normalisée dans tous les services, qu'elle implique les personnes autistes et leurs familles, et qu'elle comprenne des séances de mise à jour régulières. Mais certains experts et défenseurs affirment que la meilleure façon de réduire la violence pourrait être de minimiser les interactions entre la police et les personnes autistes.

"Personne ne souhaite qu'une personne autiste ait une interaction négative avec les forces de l'ordre - ni les forces de l'ordre, ni les familles, ni personne", déclare Neelkamal Soares, professeur de médecine pédiatrique et adolescente à l'université Western Michigan de Kalamazoo. "Trouvons donc un moyen constructif pour en réduire la fréquence".

En séance : Des policiers suivent une classe de formation sur l'autisme à l'hôpital pour enfants Johns Hopkins All Children's à St. Petersburg, en Floride. © aimable autorisation de l'hôpital pour enfants Johns Hopkins All Children's Hospital En séance : Des policiers suivent une classe de formation sur l'autisme à l'hôpital pour enfants Johns Hopkins All Children's à St. Petersburg, en Floride. © aimable autorisation de l'hôpital pour enfants Johns Hopkins All Children's Hospital

Problèmes de formation

De nombreux services de police proposent des formations sur l'autisme, mais les sessions sont souvent facultatives et varient énormément en termes de durée, de format et de qualité.

Par exemple, les recrues du bureau du shérif du comté de Riverside en Californie doivent suivre 15 heures de formation sur l'autisme, plus 4 heures supplémentaires une fois qu'elles sont embauchées. Mais ailleurs, la formation à l'autisme peut se résumer à une vidéo ou un diaporama de 13 minutes. Dans certains endroits, ce sont des experts en autisme qui dirigent la formation ; dans d'autres, elle est dispensée par un parent ou un agent local sans diplôme.

"Personne ne veut qu'une personne autiste ait une interaction négative avec les forces de l'ordre - ni les forces de l'ordre, ni les familles, ni personne", déclare Neelkamal Soares, professeur de pédiatrie et d'adolescence. "La formation est partout", affirme Allen Copenhaver, professeur adjoint de justice pénale au Lindsey Wilson College de Columbia, dans le Kentucky. "De l'inexistant au compétent".

Les services de police à court d'argent ont tendance à associer la formation aux troubles mentaux pour gagner du temps et de l'argent, explique Copenhaver. Lorsque le service de police de Lexington, Kentucky, a fait appel à Abigail Love, directrice de la formation communautaire de la police sur l'autisme, le chef lui a donné seulement 15 minutes avec les officiers, dit Love. "Nous avons dit, 'Ok, nous allons le prendre', et nous avons fait la méthode du tuyau d'incendie."

Mais des formations encore plus longues peuvent s'avérer insuffisantes si elles excluent les personnes autistes ou se concentrent exclusivement sur les personnes non autistes ou handicapées intellectuelles souffrant de cette condition. Cette vision "catastrophique" de l'autisme sème la confusion chez les agents, disent les experts et les défenseurs, et fait potentiellement plus de mal que de bien. "Apprennent-ils quelque chose sur les points forts de l'autisme ? Morénike Giwa Onaiwu, autiste et spécialiste des sciences humaines au Center for the Study of Women, Gender and Sexuality de l'université Rice de Houston, au Texas. "Parce que si c'est le cas, la formation pourrait prendre quelqu'un qui est pour la plupart une ardoise vierge et alimenter des informations stigmatisantes chez cette personne".

Onaiwu dit qu'en tant que femme noire, elle est habituée à être arrêtée par la police, mais un incident ressort : un jour, lorsqu'un policier s'est approché de sa voiture, elle a commencé à penser à son père, qui avait été tellement malmené par la police qu'il avait dû se rendre à l'hôpital. Bien que nerveuse, elle a essayé d'établir un contact visuel avec le policier - un défi pour de nombreuses personnes autistes - mais l'a peut-être fixé trop intensément, dit-elle, le déconcertant.

Lorsque Onaiwu a essayé de répondre aux questions de l'officier, il a pris sa tendance à le répéter - un trait commun de l'autisme appelé écholalie - pour une moquerie. Et les choses n'ont fait qu'empirer lorsqu'il a repéré un jouet métallique "stim", qu'Onaiwu emporte partout avec elle. Certaines personnes autistes utilisent ces jouets pour atténuer leur anxiété ou leurs comportements répétitifs. L'agent est immédiatement devenu sévère et a ordonné à Onaiwu de sortir de la voiture - pendant que sa jeune fille, qui est également autiste, regardait depuis le siège arrière. "C'était effrayant", dit Onaiwu. "Cela aurait pu se terminer si différemment".

Après cet épisode, Onaiwu a empêché ses enfants, aujourd'hui adolescents, de conduire. "Je suis trop nerveuse", dit-elle. "C'est injuste pour eux. Mais ils sont en vie."

Un autre problème de la formation de la police est que de nombreuses sessions sont ponctuelles, ce qui laisse trop peu de temps aux agents pour assimiler les informations sur l'autisme. Sans formation continue, même le meilleur programme de formation ne rendra pas les rencontres avec la police plus sûres pour les personnes autistes, explique Lauren Gardner, directrice administrative du programme sur l'autisme de l'hôpital pour enfants Johns Hopkins All Children's de St. "Vous ne pouvez pas vous débarrasser de ces hypothèses intempestives dans ces formations uniques. Les gens n'apprennent pas des choses à partir d'une session isolée".

Les services de police et les formateurs disent recevoir des commentaires positifs de la part des agents, et les anecdotes abondent sur les policiers qui retrouvent des enfants autistes disparus ou qui chargent leurs voitures de police avec du matériel dont les personnes autistes pourraient avoir besoin. Mais beaucoup d'entre eux n'évaluent pas formellement l'impact de leur formation sur l'autisme.

Sur les 18 services de police qui ont déclaré à Spectrum qu'ils dispensaient une formation sur l'autisme, seuls 7 ont signalé un changement dans les résultats depuis le début de leur formation sur l'autisme - et 5 d'entre eux n'ont fourni que des rapports anecdotiques. Seuls six d'entre eux ont testé les agents sur leur maîtrise des sujets présentés ; les autres se sont appuyés sur les évaluations des agents ou sur rien du tout.

Les recherches réelles sur l'efficacité de la formation des policiers en matière d'autisme sont rares, et les résultats sont mitigés. Par rapport aux policiers qui ne reçoivent aucune formation, ceux qui regardent une courte vidéo obtiennent un score plus élevé lors de l'évaluation de leurs connaissances en matière d'autisme et de leur confiance à identifier et à interagir avec les personnes autistes, selon une étude de 2012. Mais les agents qui disent se sentir plus confiants après la formation n'en savent peut-être pas plus sur l'autisme que les agents non formés, selon une étude de 2020. Dans cette analyse, les agents ayant reçu une formation préalable étaient tout aussi susceptibles que les agents non formés d'utiliser la force physique ou les menottes sur une personne autiste, ou d'en admettre une involontairement dans un hôpital. Ils ont obtenu de meilleurs résultats à un test de connaissances sur l'autisme après une nouvelle formation conçue par les auteurs de l'étude.

"Dans l'ensemble, ces programmes disposent d'un très petit nombre de données sur leur efficacité", explique Soares. "Il n'y a pas de bonnes études qui comparent les agents qui ont reçu [la formation] à ceux qui ne l'ont pas reçue de manière aléatoire ou à l'aveugle".

Certains cours de formation à l'autisme pour la police utilisent des acteurs formés pour recréer des scénarios réels - dans cette scène, un élève fait une crise de colère dans une salle de classe.

Jeu de rôle : Certains cours de formation sur l'autisme font appel à des acteurs formés pour recréer des scénarios de la vie réelle. © Avec l'aimable autorisation de Johns Hopkins All Children's Autism Program's Law Jeu de rôle : Certains cours de formation sur l'autisme font appel à des acteurs formés pour recréer des scénarios de la vie réelle. © Avec l'aimable autorisation de Johns Hopkins All Children's Autism Program's Law

Restrictions en matière de recherche

Si cette recherche est si rare, c'est en partie parce qu'elle est difficile à concevoir. Pour déterminer véritablement l'efficacité d'une formation, les chercheurs affirment que les études devraient suivre les agents après leur formation ou recueillir des données sur la manière dont le comportement des agents a changé - un accès que les services de police ne sont souvent pas disposés à accorder. De nombreux services de police ne recueillent même pas ces informations : seuls trois des services étudiés par Spectrum ont suivi de manière utilisable les rencontres entre la police et les personnes autistes. (Quatre autres ont déclaré qu'un diagnostic d'autisme divulgué pouvait être inclus dans les rapports d'incidents).

"Nous n'avons pas la capacité de collecter des données", déclare Gardner. "Nous ne pouvons pas suivre le nombre de personnes arrêtées ou hospitalisées involontairement par les agents que nous avons formés. Il est difficile de connaître l'impact réel que cela a sur la vie des gens".

Même lorsque les chercheurs y ont accès, les échantillons sont souvent de petite taille et ils se fondent généralement sur des tests avant et après la formation ou sur les déclarations des agents, ce qui peut être influencé par des préjugés, explique Kathryn White, professeure. Comme de nombreuses sessions de formation sont volontaires, elles ne sont pas attribuées au hasard : les agents qui s'inscrivent à des formations sur l'autisme ont tendance à avoir un lien personnel avec la condition, ce qui peut fausser les résultats, selon les chercheurs.

Certains chercheurs s'efforcent de mettre au point de meilleures mesures. Love et ses collègues ont conçu une échelle de 13 points pour évaluer l'auto-efficacité des agents en matière d'autisme, ou leur croyance dans leur capacité à interagir en toute sécurité avec des personnes autistes. Les chercheurs ont constaté que les scores des agents sont liés à leur connaissance réelle de l'autisme, ce qui suggère que l'échelle pourrait être utilisée pour mesurer l'efficacité d'une formation.

Une enquête sur la justice pénale, qui sera distribuée aux personnes autistes, aux aidants et aux professionnels de l'application de la loi dans 18 pays participants, est au centre d'un autre effort d'évaluation, mené par Lindsay Shea, directrice du Policy and Analytics Center de l'A.J. Drexel Autism Institute à Philadelphie, en Pennsylvanie. L'enquête comprend des questions sur la race, explique Mme Shea, ce qui pourrait éclairer la façon dont la race recoupe l'autisme et la justice pénale. La Société internationale pour la recherche sur l'autisme prévoit de publier les résultats en 2021, et une note d'orientation suivra en 2022.

Mais en fin de compte, les chercheurs auront besoin des ressources des services de police et de leur adhésion pour mener des recherches longitudinales. "Cela peut être très difficile", explique Laurie Drapela, professeure associée de justice pénale à l'Université de l'État de Washington à Vancouver. "Cela ne veut pas dire que cela ne vaut pas la peine de le faire. C'est beaucoup d'argent, beaucoup de temps et vous devez avoir votre plan de recherche établi avant que le formateur n'entre dans la pièce".

En attendant, les défenseurs et les chercheurs ont élaboré une série de recommandations à l'intention des services de police. Tout d'abord, la formation devrait être obligatoire pour tous les agents de police - une mesure qu'une poignée d'États, dont la Floride, ont déjà prise. Elle devrait commencer à l'académie, avec des cours de recyclage périodiques pour les agents en service. Le programme devrait être cohérent dans tous les services de police, à la fois pour économiser les ressources et pour garantir la sécurité des personnes autistes où qu'elles aillent. Et ce programme devrait être adapté aux besoins des agents de police, avec un accent particulier sur la désescalade. Selon un rapport de 2018, la formation est également plus efficace lorsqu'elle inclut les personnes autistes de la région et leurs familles.

"Les policiers disent qu'ils ne sont pas là pour diagnostiquer et qu'ils ne veulent pas qu'on leur dise comment diagnostiquer", explique Love. Ce que nous devons faire, c'est dire : "Voici quelques caractéristiques auxquelles vous devez faire attention, et voici comment vous pouvez y répondre".

Ce genre de conseils est à la base du projet CARE (Cops Autism Response Education), un programme de formation créé par Rob Zink, officier de police de St. Paul, et la Société de l'autisme du Minnesota. Sur l'insistance de Zink, ses co-enseignants de la Société de l'autisme ont suivi un cours de l'Académie de police des citoyens pour les aider à mieux comprendre les défis auxquels les policiers sont confrontés sur le terrain, dit-il. "Cela a radicalement changé leur perspective".

Une formation développée par Gardner et ses collègues pour les policiers de Floride va plus loin : elle comprend une session de jeux de rôle avec des acteurs, dont certains sont autistes, dans des contextes réalistes, comme une maison et un magasin à grande surface. Les simulations permettent aux agents de s'entraîner à la désescalade, explique Gardner, les préparant ainsi à utiliser leurs nouvelles compétences dans la vie réelle. "Grâce à cette pratique et au fait de disposer d'un espace sûr pour s'exprimer et échouer, [les agents] gagnent beaucoup plus qu'en restant simplement assis pendant la partie présentation de la formation", explique Gardner. "La partie simulation les aide à affiner leurs connaissances et à les intégrer dans la pratique".

Pour rendre la formation plus accessible aux petits services de police, les chercheurs développent également des formations virtuelles dans le même esprit. Vicki Gibbs, responsable de recherche chez Autism Spectrum Australia et ancienne policière, a veillé à inclure des extraits d'entretiens avec huit personnes autistes différentes dans sa formation en ligne destinée à la police australienne. "S'ils ne se souviennent de rien d'autre, ils se souviendront de ces huit personnes", explique Mme Gibbs.

La police en formation active dans une salle destinée à être un environnement scolaire, avec un acteur jouant un élève en pleine crise.  Mise en scène : Les séances de jeu de rôle peuvent simuler une salle de classe, un magasin à grande surface ou la maison d'une personne autiste. © Avec l'aimable autorisation du Johns Hopkins All Children's Hospital La police en formation active dans une salle destinée à être un environnement scolaire, avec un acteur jouant un élève en pleine crise. Mise en scène : Les séances de jeu de rôle peuvent simuler une salle de classe, un magasin à grande surface ou la maison d'une personne autiste. © Avec l'aimable autorisation du Johns Hopkins All Children's Hospital

Messages mixtes

De nombreux partisans affirment que la formation seule ne peut empêcher les rencontres violentes entre policiers, surtout lorsque le racisme sous-jacent et le capacitisme ne sont pas abordés.

"Tout le monde a eu une idée formidable sur ce qu'il fallait faire [contre la violence policière]", déclare Camille Proctor, directeur exécutif et fondateur de la Color of Autism Foundation, une organisation à but non lucratif qui forme les parents noirs d'enfants autistes aux tenants et aboutissants du diagnostic et des services. "Ils n'ont pas la clé. La clé, c'est qu'il faut que la police arrête de tuer des Noirs".

Les leçons à retenir de la formation sur l'autisme - être patient, ne pas toucher les gens inutilement, parler d'une voix basse et calme - peuvent entrer en conflit avec la formation plus fondamentale que reçoivent les agents, en particulier dans les situations de stress élevé, selon les experts. "Ce que nous avons été formés à faire dans des situations tactiques très stressantes, c'est de passer à l'étape suivante pour mieux les contrôler", explique Zink. "Mais un comportement autoritaire qui fonctionne pour les personnes neurotypiques ne fonctionne pas pour les personnes autistes".

Ce comportement autoritaire a été adopté par les officiers de Salt Lake City, Utah, qui ont répondu à un appel concernant Linden Cameron, un garçon autiste de 13 ans en pleine crise psychiatrique, début septembre. Ces officiers ont reçu une formation en santé mentale, a déclaré le porte-parole de la police de Salt Lake City, l'inspecteur Greg Wilking, au New York Times. Mais la mère de Linden avait dit au répartiteur que son fils pourrait avoir un pistolet de scène. Lorsque le garçon n'a pas suivi les ordres de l'officier de se mettre à terre, ils lui ont tiré dessus à plusieurs reprises. Linden a survécu mais a été hospitalisé pendant des semaines avec des blessures à l'épaule, aux chevilles et aux organes internes, a déclaré sa mère à CNN.

"Si vous avez 50 heures de formation sur la façon de s'assurer que vous êtes en contrôle à tout moment et de s'attaquer aux gens, puis quatre heures de formation sur la façon de s'occuper des personnes autistes, vous n'allez pas agir sur ces quatre heures de formation en cas de crise", déclare Sam Crane, directeur juridique de l'Autistic Self Advocacy Network.

Malgré le fait que de nombreux agents disent avoir plus confiance en leur capacité à interagir avec des personnes autistes après la formation, une petite enquête auprès de personnes autistes ayant eu des contacts avec la police au Canada a révélé que plus de la moitié d'entre elles étaient mécontentes de ces interactions, de nombreux répondants déclarant se sentir mal à l'aise, anxieux et effrayés. "Il y a un écart entre ce dont la police est satisfaite et ce que vivent les personnes autistes et leur niveau de satisfaction", explique Drapela.

La formation sur l'autisme peut également être sans valeur si elle n'inclut pas la responsabilisation, comme des sanctions pour les agents qui ne mettent pas ces leçons en pratique, affirment les défenseurs. "Je veux qu'un policier doive réfléchir à deux fois avant d'agir", déclare Kim Kaiser, directrice du programme "The Color of Autism". "Ils doivent savoir que les conséquences seront rapides et sévères".

Certains experts et défenseurs préconisent d'autres moyens pour protéger les personnes autistes. Les cours pour parents de The Color of Autism comprennent un module sur les interactions avec la police, qui apprend aux parents à apprendre aux enfants à ne pas mettre leurs mains dans leurs poches, à établir un contact visuel avec les policiers et à révéler leur diagnostic. Des casques de réalité virtuelle pourraient aider les personnes autistes à pratiquer ces interactions, selon une petite étude de 2020.

Et les rencontres fortuites entre les personnes autistes et la police pourraient être plus sûres si elles se connaissaient déjà. Dans certains endroits, les personnes autistes peuvent soumettre leurs informations au registre de l'autisme d'un département, se présenter dans les commissariats locaux ou assister à des événements communautaires. A Saint Paul, dans le Minnesota, les policiers s'entretiennent avec les personnes autistes et leur famille après une rencontre avec la police afin de créer un climat de confiance. Cela aide aussi les policiers, dit Zink. "Plus vous connaissez de personnes autistes, plus il est facile de les reconnaître et de s'en occuper, et plus vous avez de succès lors de ces appels".

Ces tactiques ne sont pas toujours pratiques et peuvent être ressenties comme une atteinte à la vie privée des personnes autistes. "Vous ne pouvez pas emmener [votre enfant] dans tous les commissariats de tous les arrondissements", explique Proctor. Certains chercheurs affirment que les personnes autistes et leurs familles seraient mieux servies en cas de crise par des amis, des voisins et des professionnels de la santé mentale que par la police.

Soares et ses collègues, par exemple, recommandent que les personnes autistes et leurs familles créent une "surveillance communautaire" pour assurer la sécurité des personnes autistes et réduire les appels d'urgence.

La police devrait également faire équipe avec des travailleurs sociaux, des experts en santé mentale et d'autres professionnels qui ne sont pas chargés de l'application de la loi, explique Soares. "Nous ne pouvons pas attendre des policiers qu'ils deviennent des experts en santé mentale. Mais la sensibilisation et la capacité à collaborer les aideront à améliorer les résultats".

Et les personnes non autistes doivent s'abstenir d'appeler la police immédiatement lorsqu'elles voient une personne autiste se comporter d'une manière qu'elles ne comprennent pas - en particulier lorsque la personne est noire, dit Crane. "Il y a des situations où personne ne devrait intervenir. Ce n'est pas parce que quelqu'un est différent qu'il y a urgence".

Résultats de l'enquête auprès des services de police

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Spectrum a enquêté auprès de dizaines de grands services de police américains, contactés pour la première fois pour un reportage sur l'autisme et le maintien de l'ordre en 2018. Sur les 20 qui ont répondu, 18 ont déclaré qu'ils proposaient une forme de formation sur l'autisme. Leurs réponses sont résumées ci-dessous.

 

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