Les difficultés de communication expliqueraient l'agressivité de garçons autistes

Les garçons autistes ayant des comportements agressifs ont également tendance à avoir des problèmes de communication. Mais chez les filles autistes, la communication et l'agressivité pourraient ne pas être liées.

spectrumnews.org Traduction de "Communication struggles may explain aggression in some autistic boys"

Les difficultés de communication pourraient expliquer l'agressivité de certains garçons autistes 
par Grace Huckins / 29 mars 2021

"Right Handed" by theirhistory is licensed under CC BY-NC-SA 2.0 "Right Handed" by theirhistory is licensed under CC BY-NC-SA 2.0
Les difficultés de communication permettent de prédire l'agressivité chez les garçons autistes, selon une nouvelle étude. Mais chez les filles autistes, la communication et l'agressivité pourraient ne pas être liées.

Si ces résultats sont confirmés, ils pourraient aider les garçons ayant un comportement agressif à obtenir le soutien dont ils ont besoin, explique Emily Neuhaus, professeure adjointe de psychiatrie et de sciences du comportement à l'université de Washington à Seattle, qui a participé à l'étude.

"Cela pourrait inciter les professionnels, les [éducateurs] ou les parents à réfléchir sérieusement à ce qui se cache derrière un comportement [difficile]", explique Emily Neuhaus.

Un tiers à deux tiers des enfants autistes d'âge scolaire manifestent de l'agressivité, ce qui englobe les comportements verbaux, tels que les insultes et les menaces, et les comportements physiques, tels que les dommages matériels et les tentatives de blessure d'autrui. Mais les facteurs qui contribuent à ces comportements chez les personnes autistes ne sont pas bien compris.

Les nouveaux résultats devraient inciter à réévaluer le terme "agression", déclare Ilse Noens, professeure de parentalité et d'éducation spécialisée à la KU Leuven en Belgique, qui n'a pas participé à cette étude.

"Lorsque nous observons un comportement difficile chez des personnes autistes, nous ne devons pas nous concentrer uniquement sur ce comportement difficile, mais nous devons plutôt penser à ce qui se cache sous ce comportement difficile", dit-elle. "Nous devons penser à la façon dont nous pouvons aider cet individu dans ces capacités qui lui manquent".

Mots qui fâchent

Selon Mme Neuhaus, des recherches antérieures ont établi un lien entre l'agressivité et les problèmes de communication chez les personnes non autistes. Or, les personnes autistes ont souvent du mal à communiquer : environ un tiers d'entre eux ont un niveau verbal minimal, et d'autres éprouvent des difficultés plus subtiles.

Pour mieux comprendre la relation entre la communication et l'agressivité chez les personnes autistes, l'équipe a analysé les données de l'étude multisite GENDAAR sur les différences entre les sexes dans l'autisme. Ils se sont concentrés sur 80 garçons et 65 filles - tous autistes, âgés de 8 à 17 ans et parlant couramment.

"Comme il s'agit d'enfants qui ont probablement de solides compétences linguistiques de base - leur vocabulaire, leur grammaire - ils ne sont peut-être pas identifiés comme des jeunes qui ont un retard de langage évident et qui ont besoin de soutien dans ces domaines", explique M. Neuhaus.

Pour chaque participant, l'ensemble de données comprenait trois mesures des capacités verbales et une mesure de l'agressivité. L'équipe a constaté que les résultats d'un test particulier - le Vineland Adaptive Behavior Scales, qui évalue la capacité d'une personne à communiquer dans un contexte social et par écrit - pouvaient prédire l'agressivité. Bien que cette observation se soit avérée vraie lorsque l'équipe a considéré les garçons seuls, elle a disparu lorsqu'elle a examiné uniquement les filles.

Les études sur l'autisme portent souvent sur des échantillons plus importants de garçons, chez qui cette condition est diagnostiquée plus souvent. Et des échantillons de plus grande taille permettent d'obtenir plus facilement un résultat statistiquement significatif. Mais l'échantillon utilisé dans cette étude était loin d'être typique, dit Neuhaus.

"L'une des véritables forces de cette étude est qu'elle nous donne ce groupe de filles en nombre que nous n'avons jamais pu étudier de manière aussi approfondie", explique Mme Neuhaus. Par conséquent, la différence entre les sexes qu'elle et son équipe ont observée pourrait être plus qu'un simple artefact statistique. Ces travaux ont été publiés au début du mois dans le Journal of Autism and Developmental Disorders.

Rapports connexes

Les garçons et les filles avaient des scores comparables sur la Child Behavior Checklist (CBCL), l'instrument utilisé par l'équipe pour évaluer l'agressivité. Mais ce résultat représente également une différence, selon Noens. Le score CBCL reflète le niveau d'agressivité d'un individu par rapport à d'autres du même sexe et du même âge. Ainsi, une fille ayant le même score CBCL qu'un garçon du même âge aura en fait un comportement moins agressif que ce dernier.

"Ils ne trouvent pas de différences entre les garçons et les filles [dans les scores d'agressivité], mais cela ne dit rien sur la fréquence des comportements dans la vie quotidienne", explique Noens.

Cependant, le fait que les scores de la CBCL intègrent des informations sur l'âge et le sexe de l'individu, ce qui évite d'avoir recours à des contrôles, constitue un avantage, selon Stephen Kanne, directeur du Center for Autism and the Developing Brain de Weill Cornell Medicine à New York, qui n'a pas participé à l'étude. "L'avantage d'un score [CBCL] est qu'il s'agit d'une échelle normative qui tient déjà compte de l'évaluation de l'enfant par rapport aux autres enfants du même âge et, dans ce cas, du même sexe."

Cette découverte pourrait suggérer que les difficultés de communication sont en fait à l'origine du comportement agressif des garçons autistes, mais l'explication pourrait aussi être plus banale, selon Mme Neuhaus. Parmi les mesures qu'elle et son équipe ont utilisées, seuls le CBCL et le Vineland sont basés sur le témoignage des parents.

"Nous voyons cela souvent lorsque nous effectuons ces grandes analyses factorielles : Toutes les mesures rapportées par les parents ont tendance à être en corrélation", dit Kanne. Certains parents, par exemple, peuvent systématiquement donner des réponses plus ou moins élevées dans les enquêtes.

D'autres outils, y compris des mesures rapportées par des cliniciens ou des enseignants, pourraient confirmer que le nouveau résultat n'est pas seulement un coup de hasard méthodologique, dit Neuhaus.

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