La surcharge sensorielle de l'autisme peut provenir d'un cerveau hypervigilant

Les personnes autistes peuvent avoir des réactions inhabituellement fortes au bruit de fond ou au toucher. Sans l’accoutumance habituelle.

spectrumnews.org  Traduction de "Sensory overload in autism may stem from hypervigilant brain"
par Nicholette Zeliadt / 29 juillet 2019

Wodan's world © Luna TMG Wodan's world © Luna TMG

Le cerveau de certains enfants autistes ne s'adapte pas au toucher ou aux sons répétés, même après plusieurs minutes, selon une nouvelle étude 1.

Chez la plupart des gens, les stimuli sensoriels tels que les bruits ou les textures inhabituelles déclenchent une activité dans les régions du cerveau qui traitent l'information sensorielle. Si les stimuli persistent, cependant, le cerveau freine sa réponse. Ce processus, appelé accoutumance, permet aux gens d'ignorer les sensations insignifiantes - comme le bruit d'un climatiseur ou la sensation d'un pull de laine sur la peau nue - afin qu'ils puissent prêter attention aux nouvelles informations.

La nouvelle étude a révélé que certains enfants autistes ne montrent pas d'accoutumance - ce qui peut expliquer pourquoi ces enfants montrent des réactions inhabituelles aux sensations, comme se couvrir les oreilles dans des environnements bruyants ou refuser de porter des vêtements avec des étiquettes qui démangent, explique Shulamite Green, chercheuse principale et professeure clinique adjointe en psychiatrie et sciences du comportement à l'University of California à Los Angeles.

"C'est comme si votre cerveau continuait d'essayer de donner un sens à ces stimuli ", dit Green. "C'est beaucoup d'efforts, et c'est très écrasant et très épuisant."

Les résultats suggèrent que ces enfants autistes ne bénéficieraient pas d'une " thérapie d'exposition ", dans laquelle un thérapeute expose progressivement une personne à des niveaux croissants d'un stimulus gênant.

"Nous allons devoir trouver une autre façon de les traiter sans exposition ", dit Johnna Swartz, professeure adjointe d'écologie humaine à l'Université de Californie, Davis, qui n'a pas participé à l'étude.

Entraînement par intervalles

Green et ses collègues ont étudié les réponses cérébrales aux stimuli sensoriels chez 42 enfants autistes et 27 enfants typiques, âgés de 8 à 18 ans, qui ont une intelligence moyenne ou supérieure à la moyenne.

Les parents des enfants ont rempli deux questionnaires pour évaluer la réceptivité sensorielle de leur enfant. Les enfants du groupe témoin sont, en moyenne, moins sensibles que ceux du groupe autiste, selon les questionnaires.

Les chercheurs ont divisé les enfants autistes en deux groupes en fonction de leurs résultats : ceux qui obtiennent des résultats aussi bons au toucher et au son et ceux qui le sont moins. Ils ont ensuite scanné le cerveau de chaque enfant pendant que l'enfant ressentait une série de stimuli d'une durée de 15 secondes chacun : un bruit blanc, une éponge irritante frottée le long du bras gauche, puis les deux à la fois. La séquence a été rejouée six fois.

L'équipe a surveillé l'activité cérébrale dans les régions qui traitent le son et le toucher, et dans l'amygdale, qui filtre l'information sensorielle.

Tous les enfants ont montré une augmentation de l'activité cérébrale au cours des deux premières séries de stimulation. Chez les témoins et les enfants autistes ayant une faible réactivité sensorielle, l'activité cérébrale a chuté au cours des troisième et quatrième cycles et est demeurée faible. Par contre, l'activité cérébrale des enfants autistes ayant une forte réactivité sensorielle a eu tendance à rester élevée pendant les six épreuves.

L'équipe de Green a ensuite exposé les enfants à deux autres séries de stimuli - cette fois, en utilisant un bruit blanc d'une fréquence différente et une éponge avec une texture différente.

Les enfants typiques ont montré une légère augmentation de l'activité cérébrale au cours de la première série, mais pas de la deuxième, ce qui indique qu'ils ont reconnu que les stimuli étaient nouveaux, mais qu'ils les ont ignorés parce que les stimuli étaient trop semblables à ceux qu'ils avaient reçus.

Les enfants autistes très réceptifs présentaient une activité cérébrale élevée tout au long du processus, ce qui correspond à leur incapacité à s'habituer. Les autres enfants autistes, cependant, n'ont montré aucune réponse cérébrale aux nouveaux stimuli. Cela pourrait signifier que ces enfants ne pouvaient pas dire que les stimuli étaient nouveaux, ou que leur cerveau avait tellement freiné la réponse aux stimuli initiaux qu'ils ne pouvaient pas s'activer en réponse aux nouvelles informations, dit Green.

Dans le synchrone

Pour comprendre ces modèles de réponses, les chercheurs ont analysé les changements de l'activité synchronisée dans deux régions du cerveau : l'amygdale et le cortex orbitofrontal (OFC), qui régule l'amygdale. Ils se sont concentrés sur l'activité pendant les six séries de stimuli initiaux.

En général, les enfants ne montrent aucun changement entre les trois premiers et les trois derniers tests. En revanche, chez les enfants autistes hyperréactifs, lorsque l'une des régions s'active au cours des trois premières séries, l'autre se désactive ou vice versa. Cela pourrait être un signe que l'OFC tente d'arrêter l'amygdale pour aider le cerveau à s'habituer aux stimuli, dit Green. Le déséquilibre disparaît au cours des trois dernières périodes d'exposition, ce qui pourrait expliquer pourquoi ces enfants ne montrent pas d'accoutumance.

L'analyse ne détecte que les changements dans l'activité synchrone - et non les mécanismes par lesquels ces changements se produisent, met en garde M. Swartz. La fermeture de l'amygdale par l'OFC " est une possibilité ", dit-elle, " mais les méthodes dont nous disposons actuellement ne nous permettent pas d'atteindre ce niveau de détail ".

 Chez les autres enfants autistes, les deux régions augmentent d'abord leur activité, puis réagissent de façon opposée - peut-être pour éviter une surcharge sensorielle, dit Green. Cette tendance suggère également que les enfants autistes qui ne sont pas hyperréactifs aux stimuli sensoriels les traitent toujours différemment des témoins.

"Il se peut que leurs cerveaux soient encore fatigués de faire face aux stimuli sensoriels, même s'ils ne manifestent pas ces comportements classiques de surréactivité sensorielle ", dit M. Green. Les résultats ont été publiés en juin dans l'American Journal of Psychiatry.

Les chercheurs qui étudient ce phénomène devraient mesurer et expliquer l'anxiété des participants, car les personnes anxieuses ont des difficultés à s'habituer à divers stimuli, explique Natalia Kleinhans, professeure agrégée de radiologie à l'Université de Washington, Seattle, qui n'a pas participé à cette étude.

M. Green indique que son équipe a publié des travaux inédits qui montrent que les résultats sont valables même lorsque les chercheurs contrôlent l'anxiété. Ils explorent comment l'accoutumance varie avec l'âge chez un plus grand groupe d'enfants.

Références:

  1. Green S.A. et al. Am. J. Psychiatry Epub ahead of print (2019) PubMed

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