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Billet de blog 29 août 2022

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Les études sur le lien entre le temps d'écran et l'autisme doivent être améliorées

Les liens prouvés entre l'autisme et le temps passé devant des écrans sont faibles, mais le lien de casualité ne peut être établi. D'autres études sont nécessaires pour savoir comment les écrans sont utilisés.

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spectrumnews.org Traduction de "Studies investigating link between screen time and autism must improve" par Emily Harris - 29  août 2022

Sepia Despair IV © Luna TMG

En 1984, l'Académie américaine de pédiatrie a commencé à mettre en garde les parents et les cliniciens contre les effets d'un excès de télévision chez les enfants. À l'époque, l'Académie craignait que le fait de rester assis devant un écran pendant de longues périodes puisse favoriser un comportement agressif - dû à des émissions violentes - ou contribuer à l'obésité, car regarder la télévision privait les enfants d'autres activités, comme jouer dehors.

Depuis lors, les recherches se sont étendues à d'autres paramètres de santé chez les enfants, établissant un lien entre l'écoute excessive de la télévision et le manque de sommeil, les mauvais résultats scolaires et les retards cognitifs. Aujourd'hui, l'inquiétude porte sur le "temps d'écran", et il ne s'agit pas seulement de la télévision. Les enfants passent des heures devant l'ordinateur, jouent à des jeux interactifs sur des tablettes et font défiler TikTok sur leur téléphone.

Ce nouveau mode de vie a donné lieu à des études approfondies sur le développement de l'enfant et le temps passé devant un écran. Plusieurs d'entre elles ont établi un lien avec l'autisme, mais ces grandes études n'ont "jamais été conçues pour permettre de distinguer la cause et l'effet", et d'autres travaux dans ce domaine doivent être réalisés, déclare Andrew Whitehouse, professeur de recherche sur l'autisme au Telethon Kids Institute et à l'université d'Australie occidentale à Perth.

Les premiers indices d'une association entre le temps passé devant un écran et l'autisme sont apparus au début des années 2000, avec des recherches limitées suggérant que les enfants autistes avaient tendance à utiliser de préférence les écrans. Puis, en 2008, une étude portant sur la façon dont les enfants autistes passaient leur temps libre a montré qu'ils passaient plus de temps devant un écran que devant toute autre activité singulière. Depuis lors, d'autres recherches ont établi un lien entre l'augmentation du temps passé devant un écran et une probabilité accrue d'autisme et de traits autistiques.

"Ces associations, je crois, sont réelles", déclare Whitehouse. "Mais elles ne vous renseignent pas vraiment sur les mécanismes de causalité".

Les études qui ont établi un lien entre le temps d'écran et l'autisme se sont principalement appuyées sur des études épidémiologiques. Parfois, ces études ne tiennent pas compte de facteurs supplémentaires dans l'environnement familial qui pourraient influencer le temps passé devant un écran par les enfants - comme le revenu familial ou le temps que les parents passent eux-mêmes devant un écran.

Whitehouse a fait cette remarque dans un récent fil de discussion sur Twitter à propos d'un nouvel article paru dans JAMA Pediatrics, qui établit une corrélation entre l'augmentation du temps d'écran chez les garçons d'un an et la probabilité accrue d'un diagnostic d'autisme à l'âge de trois ans. "Il n'y a rien de magiquement pathologique dans le temps passé devant un écran", a écrit M. Whitehouse, et les auteurs eux-mêmes ont fait remarquer que l'étude n'accordait pas suffisamment de poids aux facteurs secondaires du foyer, tels que l'environnement prénatal et les soins aux enfants. Pourtant, le lien entre le temps passé devant l'écran et l'autisme a suscité un vif intérêt de la part des médias, et l'article se classe dans le 95e percentile des articles de recherche les plus lus, selon l'index Altmetric, une société spécialisée dans la science des données.

Même le lien entre la santé globale et le temps d'écran chez les enfants est ténu, comme l'ont conclu des médecins du Royal College of Pediatrics and Child Health après avoir analysé 940 résumés et 12 examens systématiques.

"Lorsque vous placez [le lien entre le temps passé devant un écran et les résultats en matière de santé] dans le contexte d'autres types de modes de vie, il s'agit d'un lien plus faible que le fait de prendre ou non un petit-déjeuner", déclare Leon Straker, professeur de sciences paramédicales à l'université Curtin de Perth, en Australie, et expert de l'impact de l'utilisation des technologies sur les enfants. Il cite une étude qui montre que le sommeil et les habitudes alimentaires ont une plus grande influence sur le bien-être des enfants que d'autres facteurs, notamment le temps passé devant un écran.

Bien que des études aient démontré l'existence d'un lien, la recherche n'a pas été en mesure d'identifier la direction de ce lien. En d'autres termes, le temps passé devant un écran provoque-t-il l'autisme - ce qui est peu probable, selon les experts - ou les enfants autistes sont-ils plus enclins à rechercher le temps passé devant un écran ?

Evelyn Law, médecin traitant en pédiatrie comportementale du développement et professeure adjointe de pédiatrie à l'université nationale de Singapour, s'efforce de comprendre cette question de sens. Bien que son étude la plus récente ait porté sur l'association entre le temps d'écran et les aptitudes sociales - et non sur l'autisme en particulier - Law et son équipe ont constaté qu'une augmentation du temps d'écran en début de vie permettait de prédire de moins bonnes aptitudes sociales plus tard, mais que de moins bonnes aptitudes sociales en début de vie ne permettaient pas de prédire une plus grande utilisation du temps d'écran plus tard. Cela est loin d'être une indication que le temps passé devant l'écran est à l'origine de mauvaises aptitudes sociales, dit Law.

De plus, au cours des deux dernières décennies, les spécialistes de l'autisme ont reconnu que la génétique joue un rôle important dans le développement de l'autisme, explique Thomas Frazier, professeur de psychologie à l'université John Carroll à University Heights, dans l'Ohio. Selon une étude récente portant sur plus de 2 millions de personnes, dont 22 156 étaient autistes, la génétique contribue à environ 80 % de la probabilité de développer l'autisme.

Les chercheurs ne tiennent pas souvent compte de la génétique lorsqu'ils étudient la question du temps d'écran et de l'autisme. C'était une autre des critiques de Whitehouse à propos du récent article du JAMA Pediatrics. "Les enfants apportent aussi un bagage génétique à la partie !" a tweeté Whitehouse. "L'idée que le 'temps d'écran' seul, indépendamment du fond génétique, mène à l'autisme n'est tout simplement pas plausible".

Frazier doute que les études tentant d'illustrer que le temps d'écran cause l'autisme révèlent des effets significatifs. "Je pense que la causalité est inversée", dit-il, bien qu'il reconnaisse que le fait de passer trop de temps devant un écran en général pourrait inhiber le développement social. Il pense plutôt que l'association observée dans les études est le résultat du fait que les enfants autistes veulent plus de temps d'écran.

    "Saisir davantage ce que [les enfants] font et avec qui ils le font, plutôt que de se limiter à la quantité de temps, est fondamental pour faire avancer notre base de données probantes." - Leon Straker

La difficulté d'étudier cette question tient en partie à la prolifération des écrans dans la vie quotidienne : il est difficile de déterminer le degré d'exposition des enfants. De plus, les études qui reposent sur les déclarations des parents peuvent être inexactes ou ne pas tenir compte des types de programmes auxquels les enfants sont exposés.

Ce type de nuance dans les études est crucial pour compléter la compréhension de l'impact des écrans. "Vous pouvez faire des choses utiles du point de vue du développement social sur un écran", dit Straker. "Mais vous pouvez également faire des choses qui sont socialement nuisibles et qui ne sont pas utiles sur le plan cognitif."

La granularité des données sera la clé pour clarifier ce qui se passe avec les enfants et le temps d'écran. "Il est fondamental d'en savoir plus sur ce que font les enfants et avec qui ils le font, plutôt que de se limiter au temps passé devant l'écran, pour faire progresser notre base de données", déclare Straker.

Il existe plusieurs façons d'y parvenir. Certains chercheurs recueillent des données en suivant les familles et leurs enfants et en notant manuellement les écrans avec lesquels l'enfant s'engage et à quel moment. Une autre méthode consiste à utiliser des applications de détection d'écran sur les tablettes ou les smartphones des enfants pour savoir s'ils regardent YouTube Kids ou jouent à des jeux vidéo, et pendant combien de temps.

Une troisième méthode consiste à utiliser des technologies portables qui permettent aux chercheurs de suivre l'utilisation des écrans par les enfants sur tous les appareils. C'est l'objet d'une étude actuellement en cours dans laquelle les chercheurs utilisent des caméras portables qui enregistrent des vidéos pour documenter le temps passé devant un écran par de jeunes enfants neurotypiques âgés de 3 à 5 ans, une étude que les chercheurs citent comme étant la première du genre, bien que d'autres recherches récentes aient été menées avec succès sur des adolescents.

Aujourd'hui, Straker et ses collègues s'efforcent d'appliquer l'intelligence artificielle à la tâche redoutable qui consiste à trier ces images. Il espère qu'un jour, la qualité de la caméra sera suffisamment élevée pour qu'ils puissent observer des modèles dans le type de contenu affiché à l'écran, en séparant le temps d'écran éducatif du temps d'écran de loisir. Bien que les travaux de Straker portent sur des enfants non autistes, il espère que la technologie aidera à clarifier l'association pour les enfants autistes également.

En raison de la prolifération des écrans, "il ne fait aucun doute que nous élevons nos enfants comme jamais auparavant dans l'histoire de l'humanité", déclare Whitehouse, et c'est une raison suffisante pour "s'interroger sur l'impact de ce changement sociétal fondamental sur le développement du cerveau des enfants."

Selon Law, c'est le caractère modifiable du temps d'écran qui en fait un sujet de recherche digne d'intérêt - l'environnement d'un enfant peut être examiné et modifié. De plus, le fait d'interroger les responsables de l'enfant sur l'utilisation du temps d'écran à la maison peut parfois soulever d'autres signaux d'alarme pour les cliniciens, ce qui leur permet de découvrir les facteurs à l'origine de longues périodes de temps d'écran.

Le dernier aspect est la fenêtre laissée ouverte par la génétique de l'autisme. Bien que l'héritabilité de l'autisme soit élevée, "il reste une certaine marge de manœuvre pour l'interaction gène-environnement", explique Frazier, ce qui rend utile le suivi des activités des enfants. Mais après des années d'études qui n'ont pas permis de trouver un lien de causalité entre le temps passé devant un écran et l'autisme, "les études doivent progresser et devenir plus sophistiquées afin de pouvoir faire des déductions plus solides - comme la direction de la causalité - qui est un vrai problème dans ce cas", dit-il.

Citer cet article : https://doi.org/10.53053/YUTD6753

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