Pays ouïghour - Le monde fantôme (II)

Dans le nord-ouest de la Chine, l'État utilise la technologie pour lancer une nouvelle forme de terrorisme capitaliste.

Comment la Chine surveille massivement des musulmans Ouïghours © Le Monde

Cette pièce apparaît dans le septième numéro à venir du Logic, magazine spécialisé en informations de technologies . Pour pré-commander le numéro, rendez-vous dans notre magasin (en anglais). Voici le lien pour accéder à la version originale du Logic

Darren Byler

(La suite)

Une façon de vivre

L'Internet ouïghour n'a pas toujours été un espace d'exploitation et de piège. Lorsque je suis arrivé à Ürümchi en 2011 pour effectuer ma première année de travail sur le terrain en ethnographie, la région venait tout juste d'être câblée avec des réseaux 3G. Lorsque je suis rentré pour une deuxième année en 2014, il me semblait que presque tous les adultes de la ville avaient un smartphone. les téléchargements d'applications en langue ouïghoure suggéraient qu'environ 45% des 12 millions d'ouïghours en utilisaient une. De nombreux Ouïghours ont commencé à utiliser WeChat pour partager des messages enregistrés et des vidéos avec leurs amis et leur famille dans les villages ruraux. Ils ont également utilisé leurs téléphones pour acheter et vendre des produits, en savoir plus sur ce qui se passait dans le monde et réseauter avec des Ouïghours de tout le pays et du monde entier. Les jeunes cinéastes ouïghours peuvent désormais partager instantanément des courts métrages et des clips musicaux avec des centaines de milliers d'adeptes. Du jour au lendemain, des professeurs d'anglais ouïghours, tels que Kasim Abdurehim, et des stars de la pop, telles qu'Ablajan, des personnalités culturelles que le gouvernement a ensuite qualifiées d '"insalubres" - ont développé des followers qui se comptent en millions.

Le plus troublant, du point de vue de l'État, des enseignants religieux ouïghours non autorisés basés en Chine et en Turquie ont développés une profonde influence. Depuis les années 50, lorsque la République populaire de Chine, nouvellement créée, a commencé à envoyer des millions de colons han dans la région, la religion islamique, l’identité turcique et la langue ouïghoure ont été des sources de résistance aux normes culturelles han et à l’athéisme chinois. L’islam sunnite et l’identité turcique constituaient la base des républiques indépendantes du Turkestan oriental antérieures aux décennies de colonisation. Avec des attachements profonds à l'environnement bâti de la civilisation ouïghoure - maisons de cour, mosquées et sanctuaires soufis -, ils ont aidé la plupart des Ouïghours à se sentir distincts de leurs colonisateurs, même sous les coups des campagnes maoïstes, pour les forcer à s’assimiler.

Le gouvernement a toujours fait des efforts pour effacer ces différences. Depuis le mouvement de réforme religieuse de Mao en 1958, l’État limita l’accès des Ouïghours aux mosquées, aux pratiques funéraires islamiques, au savoir religieux ainsi qu'aux autres communautés musulmanes. Il n’existait pratiquement aucune école islamique en dehors du contrôle de l’État, pas d’imams non approuvés par l’État. Il est interdit aux enfants de moins de dix-huit ans d’entrer dans les mosquées. Alors que les médias sociaux se répandaient dans la patrie des Ouïghours au cours de la dernière décennie, ils ouvraient un espace virtuel pour explorer ce que signifiait être musulman. Cela renforçait le sentiment que les premières sources de l'identité ouïghoure étaient leur foi et leur langue, leur revendication d'un mode de vie autochtone et leur appartenance à une communauté musulmane turcique s'étendant d'Ürümchi à Istanbul.

Grâce à Internet, des millions d'Ouïghours se sont sentis appelés à réfléchir différemment à la piété de leur pratique islamique, tout en se familiarisant aux stratégies d’auto assistance et à l'esprit d'entreprise. Ils ont commencé à imaginer qu'ils pourraient échapper à un État oppressif qui restreignait nombre de leurs libertés fondamentales par des moyens tels que l'accès restreint aux passeports, la discrimination systématique dans l'emploi et la saisie du territoire ouïghour. Ils ont également commencé à apprécier les modernités alternatives à celle que leur imposait l'État chinois. Plutôt que d'être perçus comme manquant constamment d'apparence et de culture han, ils pourraient trouver dans leurs valeurs turques et islamiques renouvelées une identité cosmopolite et contemporaine. Ils pourraient adopter les standards halal du monde musulman, porter les derniers styles d'Istanbul et tenir la société chinoise à distance. La nourriture, les films, la musique et les vêtements, importés de Turquie et de Dubaï, sont devenus des marques de distinction. Les femmes ont commencé à se voiler. Les hommes ont commencé à prier cinq fois par jour. Ils ont arrêté de boire et de fumer. Certains ont commencé à considérer la musique, la danse et la télévision publique comme des influences à éviter.

Les responsables han que j'ai rencontrés au cours de mon travail sur le terrain ont qualifié cette montée de la piété religieuse, techniquement disséminée, de "talibanisation" de la population ouïghour. Les colons han se sentaient de moins en moins sûrs de se rendre dans les régions à majorité ouïghour de la région et mal à l'aise en présence de pieux musulmans turcs. Les responsables ont cité des incidents qui portaient la marque de violences à caractère religieux: une attaque au couteau commise par un groupe de Ouïghours dans une gare de Kunming; Des camions conduits par les Ouïghours à travers la foule à Beijing et à Ürümchi - comme un signe que toute la population ouïghoure était en train de sombrer sous l'idéologie terroriste.

Mais, aussi dangereux que la montée des médias sociaux ouïghours semblait aux yeux des responsables han, elle leur présentait également un nouveau moyen de contrôle - un moyen qu’ils travaillaient depuis plusieurs années à perfectionner. Le 5 juillet 2009, des étudiants de lycée et des collèges ouïghours avaient utilisé Facebook et leurs blogs en langue ouïghoure pour organiser une manifestation réclamant justice pour les travailleurs ouïghours tués par leurs collègues han dans une usine de jouets en Chine orientale. Des milliers de Ouïghours sont descendus dans les rues d'Ürümchi, brandissant des drapeaux chinois et demandant au gouvernement de réagir face à la mort de leurs camarades. Lorsqu'ils ont été violemment confrontés par la police armée, de nombreux Ouïghours ont réagi en renversant des bus et en frappant des passants Han. Au final, plus de 190 personnes auraient été tuées, la plupart d'entre elles Han. Au cours des semaines qui ont suivi, des centaines, voire des milliers de jeunes Ouïghours ont été portés disparus par la police. Internet a été coupé dans la région pendant plus de neuf mois et Facebook et Twitter ont été bloqués dans tout le pays.

Peu de temps après qu'Internet soit revenu en ligne en 2010, en raison de l'absence notable de Facebook, Twitter et d'autres applications de médias sociaux non chinois, la sécurité de l'État, l'enseignement supérieur et le secteur privé ont commencé à collaborer pour rompre l'autonomie d'Internet ouïghour. D'une société libre et virtuelle, une grande partie de l'internet en langue ouïghoure a été transformée en une zone où la technologie gouvernementale pourrait apprendre à prédire le comportement criminel. Des lois antiterroristes au sens large, introduites en 2014, ont transformé presque tous les crimes commis par les Ouïghours, du vol de mouton d'un voisin han à la protestation contre la saisie de terres, en des formes de terrorisme. La piété religieuse, que les nouvelles lois ont baptisée «extrémisme», a été confondue avec la violence religieuse. L'industrie de la sécurité du Xinjiang est passée d'une poignée d'entreprises privées à environ 1 400 entreprises employant des dizaines de milliers de travailleurs, allant des gardes de sécurité ouïghours de niveau inférieur aux techniciens en caméras et télécommunications Han aux codeurs et concepteurs. L’administration Xi a déclaré l’état d’urgence dans la région, la guerre populaire contre le terrorisme a commencé et l’islamophobie a été institutionnalisée.

Terreur intelligente 

En 2017, après trois ans d'application d'une politique de «grève brutale» dans le Xinjiang, qui impliquait l'instauration d'un système de livrets permettant de transformer la patrie ouïghoure en une prison que beaucoup considéraient comme une prison à ciel ouvert et le déploiement de centaines de milliers de forces de sécurité pour surveiller la situation familiale de personnes disparues ou tuées par l'État - le gouvernement a adopté une nouvelle stratégie. Un nouveau secrétaire régional du parti nommé Chen Quanguo a introduit une politique de "transformation" des Ouïghours. En utilisant le langage de la santé publique, les autorités locales ont commencé à décrire les «trois forces perverses» de «l'extrémisme religieux, le séparatisme ethnique et le terrorisme violent» comme trois «cancers idéologiques» interdépendants. 

Parce que la sphère numérique avait permis l'épanouissement de formes non autorisées d'Islam, les responsables ont appelé à une technologie reposant sur l'IA pour détecter et extirper ces fléaux. Déjà en 2015, Xi Jinping avait annoncé que la cybersécurité était une priorité nationale. Maintenant, la direction du Parti a commencé à inciter les entreprises de technologie chinoises à construire et à développer des technologies pouvant aider le gouvernement à contrôler et à modifier la société ouïghoure. Des milliards de dollars en contrats gouvernementaux ont été attribués pour la construction de systèmes de sécurité «intelligents» dans la région ouïghoure. 

Le virage vers la «transformation» a coïncidé avec les avancées dans les systèmes informatiques assistés par l'IA que le Bureau de la sécurité publique a déployées en 2017 et regroupées au sein du POCI. La start-up chinoise Meiya Pico a commencé à commercialiser auprès des gouvernements locaux et régionaux un logiciel développé à l'aide de recherches financées par l'État et capable de détecter le texte en langue ouïghoure et les symboles islamiques incorporés dans les images. La société a également développé des programmes pour automatiser la transcription et la traduction de la messagerie vocale ouïghoure. 

La société Hikvision a annoncé des outils permettant d'automatiser l'identification des visages ouïghours sur la base de phénotypes physiologiques. Des caméras vidéo haute résolution capables de fonctionner dans des conditions de faible luminosité ont été reliées à un logiciel compatible avec l'IA, formé à une base de données d'images exhaustive de visages de diverses origines raciales ; ensemble, ces technologies pourraient déterminer l’appartenance ethnique d’une personne en fonction de la forme et de la couleur des traits de son visage, le tout pendant que la personne se promène dans la rue. Un porte-parole de Leon Technology a déclaré à l'une des principales publications technologiques du pays que les caméras étaient également intégrées à un système d'IA conçu par Leon, qui pouvait signaler les comportements suspects et les personnes sous surveillance spéciale «à l'échelle de quelques secondes». D'autres programmes ont procédé à des recherches automatisées des activités Internet des Ouïghours et ensuite comparé les données glanées à des enregistrements scolaires, professionnels, bancaires, médicaux et biométriques, à la recherche de prédicateurs de comportement jugés anormaux. 

Le déploiement de cette nouvelle technologie a nécessité beaucoup de main-d’œuvre et de formation technique. Plus de 100 000 nouveaux policiers ont été embauchés. L’une de leurs tâches consistait à effectuer le type de bilan de santé subi par Alim, créant ainsi des archives biométriques pour presque tous les êtres humains de la région. Les signatures faciales ont été créées en scannant des individus sous différents angles pour créer différentes expressions faciales. Le résultat était un portefeuille haute définition d'émotions personnelles. Tous les Ouïghours devaient installer l'application Clean Net Guard, qui surveillait tout ce qu'ils disaient, lisaient et écrivaient, ainsi que toutes les personnes avec lesquelles ils se connectaient, sur leur smartphone.

Les officiers supérieurs, dont la plupart étaient des Han, avaient pour tâche de mener des évaluations qualitatives de la population musulmane dans son ensemble, fournissant des données d’enquête plus complexes, basées sur des entretiens, pour le système d’apprentissage en profondeur du POCI. Lors d'entretiens en face-à-face, ces policiers de quartier ont évalué les plus de 14 millions de personnes appartenant à une minorité musulmane dans la province et ont déterminé s'ils devaient recevoir la cote «sûr», «moyen» ou «peu sûr», ceci en catégorisant la personne en utilisant au moins dix catégories: qu'il s'agisse ou non d'un Ouïghour, d'âge militaire ou sous-employé; s'ils priaient régulièrement, possédaient des connaissances religieuses non autorisées, avaient un passeport, s'étaient rendus dans l'un des 26 pays à majorité musulmane, avaient dépassé leur visa, avaient un parent proche vivant à l'étranger ou avaient enseigné l'islam chez eux à leurs enfants. Ceux qui étaient jugés «dangereux» ont ensuite été envoyés dans des centres de détention où ils ont été interrogés et priés d'avouer leurs crimes et d'en nommer d'autres qui étaient également «dangereux». De cette manière, les policiers ont déterminé quels individus devraient être retenus pour les camps d'internement «transformation par l’éducation». 

Les évaluations étaient itératives.  De nombreux musulmans qui ont réussi leur première évaluation ont par la suite été détenus parce que quelqu'un d'autre les a qualifiés de "dangereux". Dans des dizaines de milliers de cas, des années d'historique WeChat ont été utilisées comme preuve de la nécessité pour les suspects ouïghours d'être "transformés". L'État a également affecté 1,1 million de "grands frères et sœurs" Han et Ouïghours supplémentaires pour effectuer des évaluations d'une semaine sur les familles ouïghoures en tant qu'invités forcés dans les foyers ouïghours. Au cours de ces séjours, les membres de la famille ont testé les qualités "sécuritaires" des Ouïghours restés en dehors du système des camps en les forçant à participer à des activités interdites par certaines formes de piété islamique telles que boire, fumer et danser. En guise de test, ils ont apporté à leurs hôtes ouïghours de la nourriture sans leur dire si la viande utilisée dans les plats était halal ou non. Ces "grands frères et sœurs” se sont concentrés sur les familles de ceux qui avaient été abattus ou emmenés par la police au cours de la dernière décennie. Ils cherchaient tout signe de ressentiment ou de manque d'enthousiasme dans les activités patriotiques chinoises. Ils ont donné des bonbons aux enfants pour qu'ils leur disent la vérité sur ce que leurs parents pensaient. Toute cette information a été entrée dans les bases de données et ensuite retransmise à POCI.

Le POCI est toujours à l'arrière-plan de la vie ouïghoure, toujours en train d'apprendre. Le gouvernement espère qu'il fonctionnera avec de moins en moins d'orientation humaine. L'objectif est à la fois d'intensifier la sécurisation dans la région et de libérer du personnel de sécurité pour le travail de "transformation par l’éducation".

Les auto quantifications 

Ma première rencontre avec les scanners faciaux a eu lieu dans un hôtel du quartier ouïghour d'Ürümchi en avril 2018. Parlant l'ouïghour, l'homme à la réception m'a dit que je n'avais pas besoin de scanner mon visage pour m'enregistrer parce que j'avais une pièce d'identité étrangère. Mais quand j'ai quitté la ville dans le train à grande vitesse, les agents Han m'ont appris à scanner ma photo de passeport et à me tenir debout "juste comme ça" pour permettre à la caméra d'avoir une bonne lecture de mon visage. En sortant du train une heure plus tard à Turpan, mon visage a dû être vérifié manuellement au poste de police local. L'officier responsable, une femme Han, a dit à un jeune officier ouïghour de scanner ma photo de passeport avec son smartphone et de faire correspondre cette image avec les photos qu'elle a prises de mon visage. Quand j'ai demandé pourquoi c'était nécessaire, l'officier responsable m'a dit : "C'est pour votre sécurité." 

En traversant les villes ouïghour et les checkpoints de reconnaissance faciale, j'ai été surpris de ne pas être suivi par des maîtres-chiens. Lorsque les agents d'un poste de contrôle ont semblé avoir anticipé mon arrivée, j'en ai compris la raison : les caméras étaient maintenant capables de me suivre avec presque autant de précision que les policiers sous couverture. Mes mouvements étaient enregistrés et analysés par des systèmes d'apprentissage profond. Moi aussi, j'entraînais le POCI. 

Afin d'éviter les caméras, j'ai pris des taxis ouïghours non autorisés, je me suis caché dans des librairies ouïghours et j'ai rouler des cigarettes à la main par des vendeurs ouïghours en posant des questions sur le système de rééducation. J'espérais que le fait de glisser dans les angles morts du POCI aiderait à protéger les gens avec qui j'ai parlé là-bas. Quelques semaines après mon voyage, j'ai appris qu'un autre Américain qui avait vécu dans la région pendant une longue période avait été interrogé par des agents de la sécurité publique sur mes activités. 

Dans le milieu de la technologie aux États-Unis, il y a un certain scepticisme quant à la viabilité de la technologie de la vision par ordinateur assistée par IA en Chine. De nombreux experts auxquels j'ai parlé dans le monde de la politique en matière d'IA me renvoient à un article du chercheur Jathan Sadowski intitulé "Potemkin AI", qui souligne les échecs de la technologie de sécurité chinoise à tenir ses promesses. Ils évoquent souvent la façon dont un système de Shenzhen destiné à identifier les visages des piétons fraudeurs et à les afficher sur des écrans géants à côté d'intersections très fréquentées ne pouvait pas suivre les visages de tous les marcheurs; en conséquence, les employés doivent parfois recueillir manuellement les données utilisées pour humilié publiquement les piétons. Ils soulignent que les entreprises de technologie chinoises et les organismes gouvernementaux ont embauché des centaines de milliers de policiers mal payés pour surveiller le trafic Internet et regarder des banques de vidéos. Comme dans le cas des rituels de sécurité dans les aéroports aux États-Unis, bon nombre de ces experts soutiennent que c'est la menace de la surveillance, plutôt que la surveillance elle-même, qui incite les gens à modifier leur comportement. 

Pourtant, bien qu'il existe de nombreuses preuves à l'appui de ce scepticisme, une augmentation notable de la détection automatisée des activités islamiques sur Internet, qui a entraîné la détention de centaines de milliers d'Ouïghours, souligne également les effets réels de l'application de la surveillance et de la police assistées par IA dans le Xinjiang. Même les experts occidentaux de Google et d'ailleurs admettent que les entreprises de technologie chinoises sont aujourd'hui les leaders mondiaux dans ces technologies de vision par ordinateur, en raison de la façon dont l'État finance les entreprises chinoises pour recueillir, surveiller, utiliser et communiquer les données personnelles de centaines de millions d'utilisateurs en Chine. 

A Kashgar, à 1500 kilomètres à l'ouest d'Ürümchi, j'ai rencontré des dizaines de fonctionnaires Han à qui on avait dit de se qualifier de "parents". Plusieurs de ces "grands frères et sœurs" ont parlé en termes élogieux du niveau de sécurité et de sûreté qu'ils ressentaient dans la campagne ouïghoure. Les communautés ouïghoures, semble-t-il, sont désormais sûres pour les Han. Le POCI suit également les mouvements des Han, mais cette surveillance leur semble sans friction. Dans les gares, par exemple, ils empruntent des "voies vertes" pré autorisées. La même technologie qui restreint les déplacements des Ouïghours rend les déplacements des résidents Han encore plus libres. 

"Tous ceux qui sont allés à Kashgar savent que l'atmosphère y était vraiment épaisse et imposante", a déclaré un porte-parole de Leon Technology aux journalistes de l'exposition China-Eurasia Security Expo en 2017. Il insinuait que, dans le passé, la ville se sentait trop ouïghour. L'un des projets d'IA ouïghours que Leon a mis au point a rendu cette “ambiance imposante" plus facile à respirer pour les colons et les fonctionnaires han. "Grâce à l'avancement continu du projet, nous disposons d'un réseau de 10 000 points d'accès vidéo dans la zone rurale environnante, ce qui permettra de générer d'énormes quantités de vidéos", a déclaré le porte-parole. "Tant d'images vont 'lier' beaucoup de gens.” 

Comme le reste du POCI le projet Leon aide le gouvernement chinois à lier les Ouïghours de diverses manières - en limitant leur expression politique et culturelle, en les enfermant dans des checkpoints et des camps de travail. L'effet de ces restrictions et du spectacle de l'oppression ouïghoure amplifie simultanément le sentiment de liberté et d'autorité des colons han et des autorités étatiques. 

Les responsables Han à qui j'ai parlé pendant mon travail sur le terrain dans le Xinjiang ont souvent refusé de reconnaître la façon dont les disparitions, les fréquentes fusillades policières de jeunes hommes ouïghours et les saisies de terres ouïghoures par l'État avaient peut-être motivé des périodes antérieures de résistance ouïghoure. Ils n'ont pas vu de corrélation entre les limites de l'éducation religieuse ouïghoure, les restrictions aux déplacements des Ouïghours et la discrimination généralisée en matière d'emploi, d'une part, et l'augmentation du désir de liberté, de justice et de religiosité des Ouïghours, d'autre part. En raison de la répression, les responsables Han ont constaté une profonde diminution de la croyance islamique et de la résistance politique dans la vie sociale ouïghoure. Ils sont fiers de la ferveur avec laquelle les Ouïghours apprennent la "langue commune" du pays, abandonnent les fêtes religieuses islamiques et adoptent les valeurs culturelles han. De leur point de vue, la mise en œuvre des nouveaux systèmes de sécurité a été un succès monumental. 

Un homme d'affaires ouïghour d'âge moyen de Hotan, que j'appellerai Dawut, m'a dit que, derrière les checkpoints, le nouveau système de sécurité a vidé les communautés ouïghoures de leur substance. Les représentants du gouvernement, les fonctionnaires et les techniciens qui sont venus pour construire, mettre en œuvre et surveiller le système ne semblent pas percevoir l'humanité des Ouïghours. Le seul type de vie ouïghour qui peut être reconnu par l'État est celui que l'ordinateur voit. Les Ouïghours comme Dawut ont l'impression que leur vie n'a d'importance que sous forme de code de données sur un écran, de nombres dans les camps. Ils ont adapté leur comportement, et lentement même leurs pensées, au système.  

"Les Ouïghours sont vivants, mais toute leur vie est derrière des murs," dit Dawut doucement. "C'est comme si c'était des fantômes vivant dans un autre monde." 

Darren Byler est anthropologue à l'Université de Washington, où il fait des recherches sur la dépossession ouïghoure, les performances culturelles et le "capitalisme terroriste" dans le nord-ouest de la Chine. 

Cette pièce paraîtra dans le prochain numéro de Logic, "China."

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