Les marques peuvent faire pression sur la Chine dans le contexte actuel

Des centaines d'entreprises mondiales achètent du coton et fabriquent des marchandises dans le Xinjiang, en Chine, où l'on estime que plus d'un million d'Ouïgours sont détenus, certains contraints au travail forcé.

Article original publié en anglais le 15 juin 2020 par Melissa Twigg sur le site du South China Morning Post. Pour accéder à la version originale :https://www.scmp.com/lifestyle/fashion-beauty/article/3088857/forced-labour-clothing-brands-have-chance-press-china-ami

Des femmes ouïghoures travaillent dans une usine de tissus du comté de Hotan, dans la province du Xinjiang, en Chine. Près du quart du coton brut du monde est transformé en tissu au Xinjiang. Photo: Shutterstock Des femmes ouïghoures travaillent dans une usine de tissus du comté de Hotan, dans la province du Xinjiang, en Chine. Près du quart du coton brut du monde est transformé en tissu au Xinjiang. Photo: Shutterstock

La proposition de législation américaine visant le travail forcé et les récentes perturbations dans l'industrie manufacturière chinoise donnent aux marques la possibilité d'apporter des changements, selon l'organisme de défense des droits des travailleurs.

Il est effrayant de penser que beaucoup d'entre nous ont au moins un vêtement dans sa garde-robe fabriqué par le travail forcé des Ouïghours.

En tant que consommateurs, c'est une question difficile à contrôler. Près d'un quart du coton brut mondial est transformé en tissu dans le Xinjiang, une région de Chine où la minorité ouïghoure est persécutée et - selon les organisations de défense des droits de l'homme - certains sont obligés de travailler dans des usines de confection contre leur gré.

Des centaines d'entreprises mondiales achètent du coton et fabriquent des marchandises dans le Xinjiang, dont Lacoste - dont on a découvert qu'il fabriquait des gants dans un centre de détention du gouvernement - Muji, Uniqlo, H&M, Esprit et Adidas.

"On ne peut jamais être sûr de ne pas avoir de main-d'œuvre forcée dans sa chaîne d'approvisionnement si on fait du commerce de coton en Chine", déclare Nathan Ruser, chercheur à l'Institut australien de politique stratégique (ASPI). "Le travail du Xinjiang et ce qui est presque certainement du travail forcé est très profondément ancré dans la chaîne d'approvisionnement qui existe au Xinjiang".

Les bâtiments du centre de services à la formation professionnelle d'Artux City, dans le Xinjiang, en Chine, seraient un camp de rééducation où la plupart des détenus appartiennent à des minorités ethniques musulmanes. Photo: AFP Les bâtiments du centre de services à la formation professionnelle d'Artux City, dans le Xinjiang, en Chine, seraient un camp de rééducation où la plupart des détenus appartiennent à des minorités ethniques musulmanes. Photo: AFP

Dans une nouvelle escalade de l'impasse entre les États-Unis et la Chine, le gouvernement américain prend cet été des mesures pour modifier la façon dont les fabricants de vêtements opèrent dans la région - une mesure qui pourrait transformer l'industrie de la mode.

Le mois dernier, la Chambre des représentants des États-Unis a voté à une écrasante majorité une mesure qui punirait les hauts fonctionnaires chinois pour avoir détenu plus d'un million d'Ouïghours dans des camps d'internement.

Un autre projet de loi - la loi sur la prévention du travail forcé des Ouïghours - qui fait son chemin à la Chambre, imposerait aux marques la responsabilité de s'assurer qu'elles ne produisent pas de biens fabriqués avec une main-d'œuvre ouïghoure sous contrat. Parmi les entreprises citées dans le projet de législation figurent le groupe Esquel, un fabricant de textile basé à Hong Kong avec des usines dans le Xinjiang, et les clients d'Esquel dont Calvin Klein, Esprit, Nike, Patagonia et Tommy Hilfiger.

Un rapport publié cette année par la Fair Labour Association, citant "des rapports crédibles sur le travail forcé et d'autres violations des droits de l'homme fondamentaux dans la région du Xinjiang", a appelé les affiliés, dont Esquel, à cesser la production dans cette région. Les entreprises ont soit refusé de commenter, soit nié avoir utilisé de la main-d'œuvre sous contrat du Xinjiang.

"Les marques sont dans une situation difficile", déclare Scott Nova, directeur exécutif du Worker Rights Consortium, une organisation de surveillance des droits des travailleurs. "Ils ne peuvent pas défendre ce qui se passe, et parce qu'ils ne peuvent pas faire de véritables audits au Xinjiang, ils n'ont même pas de mécanisme pour défendre le fait d'être là. Pourtant, le coût associé au départ est très important, aussi choisissent-ils de ne pas examiner la situation directement".

Nike était l'un des principaux détaillants mentionnés dans un rapport de la Fair Labor Association publié pour appuyer le travail des législateurs américains sur le projet de loi sur la prévention du travail forcé ouïghour. Photo: Shutterstock Nike était l'un des principaux détaillants mentionnés dans un rapport de la Fair Labor Association publié pour appuyer le travail des législateurs américains sur le projet de loi sur la prévention du travail forcé ouïghour. Photo: Shutterstock

Actuellement, l'industrie de l'habillement est forte en nombre, étant donné le nombre de détaillants qui dépendent du Xinjiang pour leur approvisionnement en fil.

"Il y a un argument moral très fort en faveur du départ, mais ils ne veulent pas le faire", déclare Nova. "C'est la Chine, et en plus d'être le moyen le moins cher et le plus fiable d'obtenir du coton, la plupart des marques ont leurs propres ambitions, très sérieuses, concernant le marché chinois et ne veulent pas offenser le gouvernement chinois. En conséquence, ils ne font aucun commentaire sur ce qui est le plus grand internement d'une minorité religieuse depuis la Seconde Guerre mondiale ».

Des rapports faisant état de détentions généralisées dans les camps d'internement du Xinjiang circulent depuis 2018. Pékin a déclaré que les "centres de formation professionnelle" sont utilisés pour combattre l'extrémisme religieux violent, mais des preuves montrent que des personnes sont détenues simplement pour avoir exprimé leur foi musulmane ou avoir des relations au Moyen-Orient.

L'existence de violations des droits de l'homme est largement reconnue - mais comment savoir si le travail dans la région est forcé ? Les usines qui y sont implantées utilisent de la main-d'œuvre recrutée par le gouvernement et disposent d'installations subventionnées par le gouvernement - ce que les groupes de défense des droits de l'homme considèrent comme une preuve efficace de travail forcé. Dans certains cas, les marchandises sont fabriquées à l'intérieur des camps d’internement.

"C'est un test si puissant pour l'industrie. Pendant toutes ces années, ils ont dit qu'ils s'engageaient en faveur des droits de l'homme - voyons si c'est vrai".

Scott Nova, directeur exécutif du Consortium pour les droits des travailleurs.

L'ASPI estime qu'en plus d'être contraints au travail dans le Xinjiang, plus de 80 000 Ouïghours ont été transférés hors de la région pour travailler dans des usines à travers la Chine. Selon son rapport, certains ont été envoyés directement des camps de détention vers des usines associées à Nike, Apple et Dell.

Les marques ont maintenant un certain pouvoir pour freiner l'utilisation de la main-d'œuvre ouïghoure. Dans le contexte de la guerre commerciale entre les États-Unis et la Chine et dans le sillage des graves perturbations liées aux coronavirus, la Chine craindra de perdre d'autres capitaux industriels. Cela signifie que les détaillants ont sans doute plus de pouvoir qu'il y a un an pour exiger que Pékin réforme les droits des Ouïghours. Le soutien du gouvernement américain renforcera leur dossier.

"Si elles [les marques] se retirent, cela pourrait très bien déclencher un changement fondamental d'approche et cela sauverait un certain nombre de vies", déclare M. Nova. "Ce serait merveilleux si elles le faisaient. Elles n'ont pas besoin d'être des libératrices actives, elles doivent simplement cesser de financer - et donc de se rendre complices".

"C'est un test très puissant pour l'industrie", ajoute-t-il. "Toutes ces années, elles [les marques] ont dit qu’elles étaient engagées en faveur des droits de l'homme - voyons si c'est vrai."

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