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Billet de blog 17 oct. 2021

Une entreprise américaine d’électronique emploie des Ouïghours déplacés de force

Le fabricant américain de télécommandes Universal Electronics Inc (UEIC.O) a déclaré à Reuters qu'il avait conclu un accord avec les autorités du Xinjiang pour transporter des centaines de travailleurs ouïghours vers son usine de la ville de Qinzhou, le premier cas confirmé de participation d'une entreprise américaine à un programme de transfert décrit comme du travail forcé.

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Article original publié en anglais le 8 octobre 2021 par Cate Cadell sur le site de Reuters. Pour accéder à la version originale :https://www.reuters.com/world/china/exclusive-us-electronics-firm-struck-deal-transport-hire-uyghur-workers-2021-10-07/?fbclid=IwAR1QjogrbeNANoxeN238Xg7EVO46Ac7CqdzJIdzTXQLeNgEocSxnUkcK7DQ

Une vue générale montre une usine de fabrication d'Universal Electronics Inc à Qinzhou, dans la région autonome du Guangxi, en Chine, le 13 avril 2021. REUTERS/Thomas Peter

QINZHOU, Chine, 7 octobre (Reuters)

Le fabricant américain de télécommandes Universal Electronics Inc (UEIC.O) a déclaré à Reuters qu'il avait conclu un accord avec les autorités du Xinjiang pour transporter des centaines de travailleurs ouïghours vers son usine de la ville de Qinzhou, dans le sud de la Chine, le premier cas confirmé de participation d'une entreprise américaine à un programme de transfert décrit par certains groupes de défense des droits comme du travail forcé.

L'entreprise cotée au Nasdaq, qui a vendue ses équipements et logiciels à Sony, Samsung, LG, Microsoft et à d'autres sociétés de technologie et de diffusion, a employé au moins 400 travailleurs ouïghours de la région du Xinjiang, à l'extrême ouest du pays, dans le cadre d'un accord de transfert de travailleurs en cours, selon l'entreprise et les responsables locaux de Qinzhou et du Xinjiang, les avis du gouvernement et les médias d'État locaux.

Dans au moins un cas, les autorités du Xinjiang ont payé un vol charter qui a transporté les travailleurs ouïghours sous escorte policière de la ville de Hotan, d'où ils sont originaires, à l'usine de l'UEI, selon des responsables de Qinzhou et de Hotan interrogés par Reuters. Le transfert est également décrit dans un avis publié sur un compte officiel de médias sociaux de la police de Qinzhou en février 2020, au moment du transfert.

En réponse aux questions de Reuters sur le transfert, une porte-parole d'UEI a déclaré que l'entreprise employait actuellement 365 travailleurs ouïghours dans l'usine de Qinzhou. Elle a déclaré qu'elle les traitait de la même manière que les autres travailleurs en Chine et a affirmé qu'elle ne considérait aucun de ses employés comme du travail forcé.

Sony Group Corp (6758.T ), Samsung Electronics Co Ltd (005930.KS ), LG Corp (003550.KS ) et Microsoft Corp (MSFT.O ) déclarent tous dans leurs rapports de responsabilité sociale qu'ils interdisent le recours au travail forcé dans leurs chaînes d'approvisionnement et prennent des mesures pour l'empêcher.

Sony a refusé de faire des commentaires sur des fournisseurs spécifiques. Dans une déclaration à Reuters, il a déclaré que s'il est confirmé qu'un fournisseur a commis une violation majeure de son code de conduite, qui interdit le recours au travail forcé, alors "Sony prendra les contre-mesures appropriées, y compris une demande de mise en œuvre d'actions correctives et la cessation des activités avec ce fournisseur."

Un porte-parole de Microsoft a déclaré que la société prend des mesures contre tout fournisseur qui viole son code de conduite, jusqu'à la résiliation de sa relation commerciale, mais que UEI n'était plus un fournisseur actif. "Nous n'avons pas utilisé de matériel de ce fournisseur depuis 2016 et n'avons eu aucune association avec l'usine en question", a déclaré le porte-parole.

Un porte-parole de Samsung a déclaré que l'entreprise interdit à ses fournisseurs d'utiliser toute forme de travail forcé et exige que tout emploi soit librement choisi. Il a refusé de commenter l'UEI.

LG n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

La porte-parole de l'UEI a déclaré que l'entreprise couvrait le coût du transfert des travailleurs vers son usine de Qinzhou à partir d'un aéroport local ou d'une gare ferroviaire du Guangxi, la région dans laquelle se trouve Qinzhou. Elle a ajouté que l'entreprise ne sait pas comment les travailleurs sont formés au Xinjiang ni qui paie leur transport vers le Guangxi.

Reuters n'a pas été en mesure d'interviewer les travailleurs des usines et n'a donc pas pu déterminer s'ils sont contraints de travailler à l'UEI. Toutefois, les conditions auxquelles ils sont confrontés correspondent aux définitions habituelles du travail forcé, comme le travail en isolement, sous la surveillance de la police et avec une liberté de mouvement limitée.

Les travailleurs ouïghours de l'UEI sont surveillés par la police pendant leur transport et leur vie à l'usine, où ils mangent et dorment dans des quartiers séparés, selon les détails figurant dans les avis du gouvernement de Qinzhou et les médias d'État locaux.

Des programmes de ce type ont permis de transférer des milliers de travailleurs ouïghours dans des usines du Xinjiang et d'ailleurs. Amnesty International, Human Rights Watch et d'autres groupes de défense des droits, citant des documents du gouvernement chinois ayant fait l'objet de fuites et des témoignages de détenus qui affirment avoir été contraints d'accepter ces emplois, affirment que ces programmes sont coercitifs et font partie du plan global de la Chine visant à contrôler la population majoritairement ouïghoure de la région.

En réponse aux questions de Reuters, le ministère chinois des Affaires étrangères n'a pas abordé la question de l'emploi à l'UEI, mais a nié que le travail forcé existe partout dans le pays.

"Ce prétendu "travail forcé" est un mensonge complètement inventé", a déclaré le ministère dans un communiqué. "Les travailleurs migrants du Xinjiang dans d'autres parties de la Chine, comme tous les travailleurs, jouissent du droit à l'emploi conformément à la loi. Le droit de signer un contrat de travail, le droit à la rémunération du travail, le droit au repos et aux vacances, le droit à la sécurité du travail et à la protection de la santé, le droit d'obtenir des assurances et des droits sociaux et d'autres droits légaux."

Les autorités du Xinjiang n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Le Département d'État américain, qui a critiqué la Chine et plusieurs autres gouvernements pour avoir toléré le travail forcé, a déclaré que les États-Unis ont trouvé "des rapports crédibles de pratiques de travail forcé parrainées par l'État et employées par le gouvernement (chinois) au Xinjiang, ainsi que des situations de travail forcé impliquant des membres de ces groupes en dehors du Xinjiang".

Un porte-parole du département d'État a refusé de commenter l'UEI, mais a déclaré que le fait de bénéficier sciemment du travail forcé aux États-Unis constituait un crime en vertu de la loi américaine sur la protection des victimes de la traite.

Cette loi "criminalise le fait de bénéficier sciemment, financièrement ou en recevant quelque chose de valeur, de la participation à une entreprise, lorsque le défendeur savait ou ignorait par négligence le fait que l'entreprise faisait appel au travail forcé", a déclaré le porte-parole dans un communiqué. La loi impose une responsabilité pénale aux individus ou entités présents aux États-Unis, ajoute le communiqué, même si le travail forcé a lieu dans un autre pays.

Le Département d’État a renvoyé Reuters au Département de la Justice pour plus de commentaires sur l'UEI ; la Justice n'a pas répondu.

L'importation aux États-Unis de marchandises fabriquées entièrement ou en partie par le travail forcé est également un crime en vertu de la section 307 du Tariff Act de 1930. UEI a déclaré à Reuters qu'"une très petite quantité" de produits fabriqués dans son usine de Qinzhou sont exportés vers les États-Unis. Elle n'a pas précisé qui achète ces produits.

La loi est appliquée par le service des douanes et de la protection des frontières des États-Unis, qui peut saisir les importations et ouvrir une enquête criminelle sur l'importateur. Les douanes ont déclaré qu'elles ne faisaient pas de commentaires sur les entités spécifiques faisant l'objet d'une enquête.

Des experts juridiques ont déclaré à Reuters qu'il y avait eu très peu de poursuites pour travail forcé aux États-Unis concernant des abus à l'étranger, étant donné la difficulté de prouver l'existence d'un délit. "En l'état actuel de la législation, le gouvernement américain ne peut pas faire grand-chose pour tenir les entreprises américaines responsables lorsqu'elles construisent, gèrent et profitent de chaînes d'approvisionnement qui pratiquent le travail forcé et d'autres violations des droits de l'homme en dehors des États-Unis", a déclaré David McKean, directeur adjoint de l'International Corporate Accountability Roundtable, une coalition de groupes de défense des droits.

La législation présentée au Congrès américain, appelée Uyghur Forced Labor Prevention Act, visait à renforcer les restrictions en créant une présomption légale selon laquelle tout produit fabriqué au Xinjiang est le résultat d'un travail forcé, et en imposant aux importateurs la charge de prouver le contraire. La dernière version de la législation a été adoptée par le Sénat cette année mais doit encore passer devant la Chambre des représentants.

La porte-parole de l'UEI a déclaré à Reuters que l'entreprise n'effectue pas de contrôle préalable indépendant sur le lieu et la manière dont ses travailleurs sont formés au Xinjiang. Elle a déclaré que l'arrangement est contrôlé par un agent tiers travaillant avec le gouvernement du Xinjiang, qui a négocié l'accord. Elle a refusé d'identifier cet agent. Reuters n'a pas pu déterminer si l'agent est indépendant ou s'il travaille pour le gouvernement du Xinjiang.

CAMPS D'INTERNEMENT "PROFESSIONNELS"

La Chine a détenu plus d'un million de Ouïghours dans un système de camps depuis 2017 dans le cadre de ce qu'elle appelle une campagne anti-extrémisme, selon les estimations de chercheurs et d'experts de l'ONU. La Chine décrit les camps d'internement de la région comme des centres d'éducation et de formation professionnelle et nie les accusations d'atteintes aux droits.

Les transferts organisés de travailleurs ouïghours vers d'autres régions de Chine remontent au début des années 2000, selon les médias d'État et les avis du gouvernement de l'époque. Le programme s'est étendu depuis environ 2016, ont déclaré des responsables du Xinjiang fin juillet, à peu près au moment où le programme d'internement de masse a commencé.

Les responsables du Xinjiang ont déclaré aux journalistes lors d'une conférence de presse à Pékin fin juillet que les transferts de travailleurs en dehors du Xinjiang sont courants et volontaires. "Il existe de nombreuses industries à forte intensité de main-d'œuvre qui correspondent aux compétences des habitants du Xinjiang", a déclaré Xu Guixiang, un porte-parole du gouvernement provincial. "Ils vont là où le marché a besoin d'eux".

Les fournisseurs de certaines entreprises américaines ont été accusés d'utiliser des travailleurs forcés transportés depuis le Xinjiang. L'année dernière, l'Australian Strategic Policy Institute (ASPI), un groupe de réflexion, a publié un rapport identifiant 83 marques liées à des programmes de transfert de main-d'œuvre ouïghoure, en citant des documents en langue chinoise, des analyses d'images satellites et des rapports de médias. Aucune de ces entreprises américaines n'était toutefois directement impliquée dans les transferts.

Un homme travaille dans une usine de fabrication d'Universal Electronics Inc à Qinzhou dans la région autonome du Guangxi, en Chine, le 12 avril 2021. REUTERS/Thomas Peter

Outre la technologie de télécommande, UEI fabrique également des produits de sécurité domestique sous la marque Ecolink. L'entreprise emploie plus de 3 800 personnes dans 30 pays et sa valeur marchande s'élève à environ 670 millions de dollars. Son siège social se trouve à Scottsdale, en Arizona, mais la société ne possède aucune usine aux États-Unis.

Les deux principaux investisseurs de la société sont des fonds gérés par BlackRock Inc et Eagle Asset Management, une filiale de Carillon Tower Advisers.

BlackRock a refusé de commenter.

Un porte-parole d'Eagle Asset Management a déclaré : "Depuis que nous avons pris connaissance de prétendus problèmes de travail impliquant l'un de nos investissements, nous avons immédiatement contacté les dirigeants de l'entreprise, qui nous ont assuré que la main-d'œuvre était payée, traitée humainement et employée volontairement. Si nous apprenons le contraire, nous prendrons les mesures appropriées."

FINANCEMENT DU GOUVERNEMENT

Six groupes de travailleurs ont été transportés du Xinjiang vers l'usine UEI entre mai 2019 et février 2020, selon les avis du gouvernement de Qinzhou, confirmés à Reuters par des responsables gouvernementaux du Xinjiang et du Guangxi.

Au début de 2020, alors que le nouveau coronavirus commençait à se propager en Chine et que les lockdowns paralysaient l'industrie manufacturière, environ 1 300 Ouïghours ont été transportés depuis la région de Hotan, dans le sud du Xinjiang. Ils ont été envoyés dans des usines du pays pour pallier la pénurie de main-d'œuvre et contribuer à leur remise en marche, selon des responsables cités par le média d'État chinois Economic Daily en février 2020.

Les vols charters avec escorte policière ont été financés par le gouvernement du Xinjiang, selon des avis du gouvernement de Qinzhou et un fonctionnaire de Hotan qui a parlé à Reuters en mai.

L'usine de l'UEI à Qinzhou a accueilli plus de 100 travailleurs lors du transfert de février 2020, selon des avis publiés sur le site Internet du gouvernement de Qinzhou, les médias d'État et des responsables de Qinzhou. Il s'agit de l'un des nombreux transferts effectués dans le cadre d'un accord conclu quelque neuf mois plus tôt entre l'UEI et les autorités du Xinjiang. Reuters n'a pas pu déterminer exactement d'où venaient les travailleurs.

L'opération de l'UEI souligne le rôle joué par les agents dans l'approvisionnement des entreprises en travailleurs ouïghours.

La porte-parole d'UEI a confirmé que la société avait conclu un accord avec les autorités du Xinjiang en 2019 après avoir été approchée par l'agent tiers. UEI a déclaré que le même agent embauche et paie les travailleurs et que UEI ne signe pas de contrats individuels avec les travailleurs.

La porte-parole a refusé de divulguer le montant du salaire des travailleurs ouïghours, se contentant de dire qu'ils reçoivent le même montant que les autres employés de l'usine, ce qui est "supérieur au salaire minimum local de Qinzhou. »

Selon l'Economic Daily, les travailleurs envoyés dans le cadre du transfert de l'UEI en février 2020 devraient gagner environ 3 000 yuans (465 dollars) par mois. Ce chiffre est à comparer au salaire moyen dans le secteur manufacturier de la province de Guangxi, qui est de 3 719 yuans, selon le bureau national des statistiques de la Chine.

Les employés ouïghours de l'UEI font partie d'un système beaucoup plus vaste. Deux agents de main-d'œuvre distincts, engagés par les autorités de Hotan et de Kashgar dans le Xinjiang, ont déclaré à Reuters qu'ils s'étaient chacun vu fixer comme objectif de placer jusqu'à 20 000 Ouïghours par an dans des entreprises situées en dehors de la région.

Ces personnes, ainsi qu'un autre agent, ont montré à Reuters des copies de trois contrats de transfert déjà réalisés cette année. Il s'agit notamment d'un contrat conclu en janvier pour le transport de 1 000 travailleurs vers une usine de pièces automobiles à Xiaogan, dans la province de Hubei, qui devaient subir un "contrôle politique" avant leur transfert.

Les trois agents ont déclaré à Reuters que des dortoirs séparés, des escortes policières et des paiements supervisés par des agents tiers sont des éléments de routine dans ces transferts.

"Les travailleurs ouïghours sont les plus commodes pour les entreprises", a déclaré l'un des agents à Reuters. "Tout est géré par le gouvernement".

Les Ouïghours de l'UEI sont gardés sous haute surveillance tout au long de cette chaîne d'approvisionnement en main-d'œuvre.

Des photographies publiées en ligne par l'Economic Daily et un compte officiel de médias sociaux de la police de Qinzhou, datées du 28 février 2020, montrent les travailleurs faisant la queue avant l'aube devant l'aéroport de la ville de Hotan avant de prendre le vol.

"Mettez-vous rapidement au travail et devenez riche en travaillant dur et en utilisant vos deux mains", a déclaré un responsable employé par les autorités du Xinjiang aux travailleurs rassemblés, selon un compte rendu publié en ligne par le Qinzhou Daily. Des photos d'accompagnement montrent les travailleurs vêtus d'uniformes bleus et rouges.

Plus d'une douzaine de policiers en uniforme ont escorté les mêmes travailleurs à travers l'aéroport de Nanning Wuxu et dans des bus, selon des messages sur un compte de médias sociaux d'une unité de police de Qinzhou et un message du gouvernement de Qinzhou. Les bus ont ensuite été escortés par des véhicules de police jusqu'à l'usine UEI de Qinzhou, à quelque 120 km de là.

DORTOIRS SÉPARÉS, "ÉDUCATION" DE LA POLICE

La plupart des jeunes ouvriers ouïghours de l'usine UEI dorment dans des dortoirs séparés et mangent dans une cantine séparée, sous la surveillance de responsables désignés par les autorités du Xinjiang. Les travailleurs non ouïghours ne sont pas soumis à une telle surveillance. Les responsables restent avec les travailleurs ouïghours pendant toute la durée de leur emploi, selon les médias d'État, les avis de la police locale et les responsables gouvernementaux qui ont parlé à Reuters.

L'UEI a déclaré que les cantines ont été créées pour fournir de la nourriture locale ouïghoure, et affirme qu'elle permet aux travailleurs du Xinjiang de partager les dortoirs "comme ils le souhaitent".

Les Ouïghours doivent participer à ce qui est décrit comme des "activités éducatives" menées par la police et les autorités judiciaires de Qinzhou au sein de l'établissement d'UEI, dans le cadre de l'accord entre l'entreprise américaine et les autorités locales, selon les avis publiés sur le site Internet du gouvernement du district de Qinzhou où se trouve l'usine d'UEI.

Reuters n'a pas pu déterminer en quoi consistent ces activités. Pékin a déclaré que l'éducation juridique était un aspect essentiel des programmes de formation dans les camps du Xinjiang. Les activités d'éducation dans l'usine d'UEI ne concernent que les travailleurs ouïghours, selon deux avis du gouvernement de Qinzhou.

La porte-parole d'UEI a déclaré que l'entreprise "n'est pas au courant d'activités spécifiques d'éducation juridique" auxquelles les Ouïghours prennent part dans son usine.

DES "TERRORISTES, DES PERSONNES DU XINJIANG ET DES MALADES MENTAUX".

Deux journalistes de Reuters ont visité l'usine de Qinzhou en avril, pendant un jour férié local, alors que l'usine ne fonctionnait pas. Des femmes en tenue ethnique ouïghoure étaient visibles dans l'enceinte de l'usine.

Une femme en tenue ethnique ouïghoure se tient à l'intérieur de l'enceinte d'Universal Electronics Inc à Qinzhou, dans la région autonome du Guangxi, en Chine, le 13 avril 2021. REUTERS/Thomas Peter

Une demi-douzaine de policiers sont arrivés, suivis d'une délégation de fonctionnaires du bureau des affaires étrangères de Qinzhou. Les fonctionnaires ont confirmé que des ouvriers ouïghours travaillaient dans l'usine, qui est gérée par Gemstar Technology, filiale chinoise détenue à 100 % par UEI. Les fonctionnaires ont déclaré que Gemstar avait pris l'initiative de mettre en place l'accord de mai 2019 pour le transfert des travailleurs. Les responsables ont demandé à Reuters de ne pas prendre de photos des Ouïghours dans l'usine.

Le district de Qinzhou où se trouve UEI a des mesures de surveillance visant les Ouïghours qui sont antérieures aux transferts. Un document d'approvisionnement de juin 2018 vu par Reuters montre que la police y a acheté un système de 4,3 millions de yuans (670 000 dollars) qui établit des listes noires de personnes "à haut risque". Celles-ci comprennent "des terroristes, des personnes du Xinjiang et des malades mentaux".

Le document énumère également un besoin spécifique d'"alarmes automatiques" - un système informatique qui envoie des alertes via un système de messagerie interne à la police lorsque des Ouïghours du Xinjiang sont détectés dans la zone.

Selon un message publié en mars 2020 sur le site officiel de la police de Qinzhou, l'UEI a accepté de fournir à la police des rapports quotidiens sur les travailleurs.

(Cette histoire a été remaniée pour corriger une faute de frappe dans le troisième avant-dernier paragraphe.)

Reportage de Cate Cadell à QINZHOU, Chine Rédaction par le personnel de Reuters

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